De Chinezen zijn wel met érg veel, vinden ze in Cambodja

Chinese toeristen vermaken zich op het strand van Sihanoukville. Beeld Getty Images

De vele toeristen uit China hebben de economie in het badplaatsje Sihanoukville in Cambodja een flinke boost gegeven. Maar de prijzen zijn ook sterk gestegen.

Toen Kith Sokun vier jaar geleden zijn restaurant op loopafstand van een tropisch strand opende, overwoog hij geen moment Chinese gerechten op het menu te zetten. Zijn klanten zouden immers lokale Cambodjanen en westerse toeristen zijn. Die zouden vast niet om Chinese specialiteiten vragen, dacht de restauranthouder.

Wat Sokun niet had voorzien is dat het aantal Chinese toeristen in Sihanoukville, in het zuidwesten van Cambodja, in een paar jaar tijd enorm zou toenemen. Nu biedt hij alsnog culinaire hoogstandjes uit het Rijk van het Midden aan. “Er komen steeds meer Chinese toeristen bij mij eten. Nog maar 20 of 30 procent van mijn klanten komt uit het Westen”, zegt Sokun.

Chinese gokliefhebbers

Sihanoukville is de afgelopen drie jaar dan ook behoorlijk veranderd. Een paar jaar geleden stond de Cambodjaanse stad vooral bekend als een relaxte badplaats met witte stranden, goedkope accommodatie en een bruisend nachtleven. Het trok met name westerse toeristen en Cambodjaanse vakantiegangers. Het huidige Sihanoukville daarentegen trekt hoofdzakelijk bezoekers uit China. Die komen voor het strand en voor de inmiddels meer dan tachtig casino’s in en rondom de stad.

Veel van die casino’s zijn in opdracht van Chinese investeerders gebouwd. En daar stopt de Chinese invloed niet. Ook veel restaurants, hotels, reisbureaus en winkels in de stad worden door Chinese zakenmensen bestuurd. Inmiddels is 25 tot 30 procent van de inwoners van Sihanoukville Chinees.

Sokun maakte het van dichtbij mee. Het hotel naast zijn restaurant kreeg onlangs een nieuwe eigenaar. Nu is het een hotel met casino dat het voorzien heeft op Chinese gok­liefhebbers. De markt verandert razendsnel, merkt Sokun. “Voor mijn restaurant heb ik een huurcontract voor tien jaar getekend. Ik betaal 300 Amerikaanse dollar per maand en heb nog zes jaar te gaan. Maar de eigenaar wil mij er nu al uit hebben en het aan een Chinees verhuren. Die is bereid veel meer te betalen dan ik.”

Keerzijde

Het aantal Chinese toeristen naar Cambodja steeg vorig jaar met 70 procent naar 1,9 miljoen. Sihanoukville biedt directe vluchten aan naar zeven bestemmingen in China en is in een paar jaar tijd een van de populairste vakantiebestemmingen geworden. Het Cambodjaanse vastgoedbedrijf Knight Frank voorspelde vorig jaar dat het aantal hotelkamers in de stad groeit van 3100 in 2018 naar ruim 7300 in 2020. 

Yin Sophorn is blij met al die bezoekers. Zij maakte jarenlang vis schoon op een lokale visafslag en heeft nu een schoonmaakbaan in een casino. Haar inkomen is flink gestegen en het gokpaleis biedt haar een zekerheid die ze in het verleden niet had. “Bij de visafslag had ik dagen dat er geen werk was. En geen werk betekende toen geen salaris. Nu heb ik een stabiel inkomen”, vertelt Sophorn.

Toch is er een duidelijke keerzijde, merkt de schoonmaakster op. Huren en landprijzen zijn op veel plekken in twee jaar tijd verdubbeld of zelfs verdrievoudigd. “Jarenlang was het goedkoop om in Sihanoukville te wonen. Maar nu beheersen de Chinezen alles en is het leven duur geworden. Op sommige plekken is de huur van een woning van 50 dollar per maand naar 200 gegaan.”

Sihanoukville blijkt bovendien nog niet klaar te zijn voor de ongekende toestroom van toeristen en de vele investeringen die er gedaan worden. Overal in en rondom de stad worden nieuwe hotels en casino’s uit de grond gestampt. Dat leidt tot veel overlast. Riolen stromen over, de wegen zitten vol met gaten en op veel plekken stapelt het vuilnis zich dagenlang op.

Economisch goed

De stijgende vraag naar land levert bovendien eigendomsconflicten op. In Koki, een dorp net buiten Sihanoukville, hebben militairen en politiemannen onlangs een deel van Sokuns huis afgebroken. De woningen van veel van zijn buren zijn met de grond gelijkgemaakt.

De inwoners van Koki worden ervan beschuldigd op land te wonen dat de staat toebehoort, legt Sokun uit. Toen zij in januari weigerden te vertrekken omdat het land zonder dat zij het wisten werd verkocht, grepen de autoriteiten hard in. Huizen werden platgewalst. Een demonstrant raakte zwaargewond toen de militairen naar hun vuurwapens grepen. “Ze zeggen dat een Cambodjaanse zakenvrouw het land heeft gekocht”, vertelt Sokun. “Die gaat het ongetwijfeld aan de Chinezen verhuren.”

De restauranthouder zucht. De aanzwellende stroom Chinese toeristen heeft hem economisch goed gedaan, maar het gevoel dat hij en zijn Cambodjaanse buren niet langer welkom zijn op een plek die zij al jaren thuis noemen is groot. “De Chinezen geven niks om ons. En de autoriteiten doen niets om ons te beschermen. Het lijkt wel alsof ze de Cambodjanen weg willen hebben.”

Chinese invloed in Zuidoost-Azië

China vergroot zijn invloed in de wereld, te beginnen bij de directe buren in Zuidoost-Azië. Hoe uit die groeiende aanwezigheid zich, en wat is de impact op de lokale bevolking? Trouw ging op zoek in Cambodja, Thailand en Myanmar.

Lees ook:

‘China pakt ons gewoon in’

Er is een nieuwe wereldorde op komst met China als dominante supermacht, betoogt Rob de Wijk in zijn meest recente boek. Het Westen maakt nog een kansje, als het zich verenigt en er een echte strategie tegenover zet.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden