De Canadees Ben Smith moet orde op zaken stellen bij Air France-KLM

Beeld EPA

De ervaren Benjamin Smith moet Air France-KLM naar rustiger vaarwater manoeuvreren, als eerste topman van niet-Franse afkomst. Franse vakbonden zijn ontstemd.

Er wacht Benjamin Smith (46) een zware taak. De Canadees komt aan het roer van luchtvaartmaatschappij Air France-KLM te staan, terwijl de Franse vakbonden mordicus tegen zijn aanstelling zijn. Ze willen een Fransman. 

Tegelijk ­zitten diezelfde bonden met smart te wachten op een nieuwe topman, zodat ze de onderhandelingen over de arbeidsvoorwaarden bij Air France kunnen hervatten. Na het verrassende vertrek van Jean-Marc Janaillac in mei beloofden ze niet te staken tot er opvolger zou zijn.

Na een zoektocht van drie maanden naar een geschikte opvolger valt de keuze dus op een Canadees. Hij is de eerste buitenlander die leiding zal geven aan het in 1933 opgerichte Air France. De Franse regering – aandeelhouder van de luchtvaartcombinatie – sprak gisteren haar steun voor Benjamin Smith uit.

Onderscheiding

Smith is geen onbekende in de luchtvaart. Zestien jaar geleden ging de voormalige reisagent aan de slag bij Air Canada. In Montreal werkte hij zich op tot tweede man van de maatschappij, en onder zijn leiding groeide Air Canada uit tot een gerenommeerd luchtvaartbedrijf dat nu vliegt op ruim tweehonderd bestemmingen. Ook lanceerde hij de budgetmaatschappij Air Canada Rouge.

In het oog springen de cao-afspraken die Smith voor Air Canada wist af te sluiten. De topman smeedde tienjarige overeenkomsten met vakbonden voor piloten en cabinepersoneel. In 2015 werden deze cao’s namens ruim tienduizend personeelsleden van de hoofdmaatschappij en budgetvlieger Air Canada Rouge ondertekend. Het leverde Air Canada diverse onderscheidingen op, wat bijzonder is voor een luchtvaartmaatschappij.

Air France kan de ervaring van Smith als niet onverdienstelijk onderhandelaar goed gebruiken. Zijn voorganger Jean-Marc Janaillac vertrok in mei nadat hij zijn lot had verbonden aan een stemming onder het personeel van Air France. Het bedrijf verslond al vier topmensen in vijf jaar tijd. Mede daarom duurde het drie maanden om iemand te vinden.

Stakingsdreiging

Onder druk van vakbonden lijkt de aanstelling onlangs in een stroomversnelling te zijn geraakt. Maandag liet de Franse pilotenvakbond SNPL ­weten ‘niet eeuwig te wachten’ op de benoeming van de nieuwe topman. De piloten hadden aanvankelijk ­beloofd af te zien van stakingen tot er een nieuwe topman is, maar dreigden nu op die belofte terug te komen.

Ze waarschuwden voor nieuwe werkonderbrekingen in september, als er geen perspectief is op betere arbeidsvoorwaarden.

Uitgebreide stakingen eerder dit jaar kostten Air France 335 miljoen euro en sloegen een deuk in het vertrouwen van de klanten én in de verhouding met zuster KLM. De Nederlandse maatschappij boekt ondanks hevige concurrentie van prijsvechters en opkomende vliegers uit het Midden-Oosten goede resultaten, maar ziet de winst van de gehele maatschappij verdampen door de problemen bij Air France.

Aan Smith ook de opdracht om de relatie tussen Air France en KLM te lijmen. KLM wil haar invloed binnen de top van de luchtvaartcombinatie herstellen, nu keer op keer blijkt dat KLM een stuk beter presteert.

Gedurende de zoektocht van de ­afgelopen maanden werd veelvuldig de naam genoemd van KLM-topman Pieter Elbers, die er in slaagde de productiviteit bij KLM te verhogen en in de kosten te snijden. Maar in Frankrijk is een Nederlander op het pluche onbespreekbaar, vanwege de angst dat de belangen van de Franse vakbonden zouden ondersneeuwen onder Nederlandse leiding.

Lees ook: 

De stakingen hebben er flink ingehakt: 'KLM draagt het resultaat van de groep'

"Ik ben niet zo snel nerveus of moedeloos. Maar ik heb wel eerder gezegd dat deze stakingen een enorm negatief effect hebben: voor de klanten natuurlijk, maar ook voor de grote meerderheid van medewerkers van Air France die wel gewoon wil werken." Een interview met KLM-topman Pieter Elbers.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2019 de Persgroep Nederland B.V. - alle rechten voorbehouden