De armen zijn wijdopen, in velerlei opzicht

Volgend jaar zijn de Winterspelen in Salt Lake City. De stad van de mormonen. De plaats ook van het corruptieschandaal. De vallei van de tegenstellingen.

Esther Scholten

SALT LAKE CITY - Met een grote lach bevestigt de taxichauffeur ieder vooroordeel. Of we haast hebben? Anders rijdt hij op weg naar het hotel nog even langs Temple Square. Het is elf uur 's avonds. De zes uur durende vliegreis zit nog in de benen. Welkom in Salt Lake City. Welkom in de stad van de mormonen, waar -o ja- volgend jaar de negentiende Winterspelen plaatshebben.

Begrijp ze niet verkeerd, de inwoners van deze propere stad. Ze zijn er trots op gastheer te mogen spelen voor 3500 atleten en officials. Nieuwe sponsors zijn gevonden. Het corruptieschandaal is vergeten. Door u toch ook?

Veel interessanter is het feit dat de rodelbaan de snelste ter wereld is, met een record van 144 kilometer per uur. En wist u overigens dat Salt Lake een van de zeven plaatsen ter wereld is waar sporters het hele jaar door van de schans kunnen springen? Stromend water door de skisporen is net zo snel als sneeuw.

Amerikanen zijn geboren handelaren. Ze verstaan als geen ander de kunst van het verkopen. En, toegegeven, de eerste indrukken stemmen positief. Nu de tweede -dat wel- laag ijs in de Olympic Oval is gelegd, zijn alle permanente accommodaties klaar voor de start.

Alles gaat prima! Vorige week werden de wereldbekerwedstrijden snowboard nog afgelast, omdat er te veel sneeuw viel. Volgens het Salt Lake Organizing Committee (SLOC) was de bevroren huilbui van de weergoden letterlijk een geschenk uit de hemel. ,,De sporters hebben langer getraind en hebben uiteindelijk meer uren op de piste gestaan'', aldus Bruce Dworshak.

Al in 1976 dong Salt Lake voor het eerst mee naar de gunsten van het Internationaal Olympisch Comité (IOC), nadat Denver voor de eer had bedankt. De plaatselijke bevolking aldaar zag niets in een belastingverhoging.

Het kostte tijd -en geld- om de heren in Lausanne te overtuigen. Maar eindelijk is het dan zover. Eindelijk is de aandacht van de wereld gericht op de hoofdstad van Utah, waar iedereen een nieuwe vriend kan zijn en waar de straten zich als lanen zo breed uitstrekken.

Salt Lake ontbeert de kosmopolitische uitstraling van Sydney. Zij tracht derhalve Spelen te organiseren 'die het hart raken', in navolging van Lillehammer. Honderden huizen zullen op 8 februari met twinkelende lichtjes worden versierd, 'om zo onze gasten te verwelkomen'.

De armen zijn wijdopen, in velerlei opzicht. De Winterspelen zullen een ontmoeting betekenen tussen toen en nu. Tussen geschiedenis en toekomst. Het olympische dorp, waar nu nog 2700 studenten huizen, is gestationeerd op het terrein van Fort Douglas. Tijdens de burgeroorlog (1862) zond president Abraham Lincoln zijn troepen naar Utah, om te voorkomen dat de kleine sekte die daar aan de macht was zich bij de zuidelijke staten zou aansluiten. Het vervoer van het in Californië gedolven goud mocht richting Washington geen gevaar lopen.

Salt Lake ademt historie, niet in de laatste plaats omdat de Tempel van de mormonen het middelpunt is. De Church of Jesus Christ of the Latter-Day Saints is alom aanwezig.

Het conservatieve kerkgenootschap is sinds de vroege negentiende eeuw uitgegroeid tot een wereldwijde organisatie met meer dan tien miljoen leden. In Salt Lake gelooft meer dan de helft van de bevolking in de Book of Mormons, het derde deel van de bijbel dat verhaalt van de komst van Jezus Christus in Amerika.

Ook de twee hoofdrolspelers van het corruptieschandaal rond de toewijzing van de Spelen zijn mormonen. Hun ontmaskering paste pijnlijk goed bij het heersende beeld van de volgers van Joseph Smith en Brigham Young. Ondanks de 27 vrouwen en 56 kinderen van de laatste, is er vaak gezegd en geschreven dat de mormonen naar Utah zijn gekomen om een toekomst te bouwen maar dat ze hoofdzakelijk een verleden hebben gemaakt.

De gewezen aanvoerders van het plaatselijke nominatiecomité, Tom Welch en Dave Johnson, moeten zich binnenkort wegens omkoperij voor de rechtbank verantwoorden. Het kopen van stemmen door Salt Lake City leidde eind 1998 tot een grote crisis bij het IOC.

Corruptie was van alle dag binnen de club van Samaranch. Dat is een schrale troost voor de 40000 vrijwilligers en stafleden van het SLOC. Maar het blijft pijn doen dat uitgerekend in de plaats waar de mormonen hun hoofdkwartier hebben, de bal aan het rollen werd gebracht.

Ongeloof in de stad der gelovigen. Voor even. Vergeten in de historische plaats blijkt slechts voor een bezoeker lastig.

Een zweem van mysterie hangt er op Temple Square. Volgens The Rough Guide to the USA 'lopen er tientallen mormoonse jongedames rond om op geen enkele van je vragen antwoord te geven'. Zuster Timm weet wel waarom zij tien procent van haar inkomen moet afstaan en waarom zij geen koffie, thee en alcohol mag drinken. ,,Wij nemen geen drugs tot ons, omdat je dan niet meer zelf kan kiezen. De keuzevrijheid is een door God gegeven goed.''

Op dezelfde manier ontwijkt het SLOC vragen betreffende de beveiliging, niet onbelangrijk na de bom in Atlanta. ,,Als we daar iets over zeggen, raken we het kwijt.''

Salt Lake City is de stad van de tegenstellingen. Van sneeuw en zon. Van verleden en toekomst. Van integriteit en corruptie. ,,U moet echt niet vergeten Temple Square te bezoeken'', besluit de taxichauffeur voor de deur van het hotel. ,,Het is de mooiste plaats.''

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2022 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden