De 76ers zijn het lachertje van de NBA

Tobbende basketbalploeg uit Philadelphia heeft geld noch topspelers, maar wel een manager die in cijfers gelooft

Nu in de Amerikaanse NBA-competitie de huidige kampioen Golden State Warriors met een bijna verschroeiende 20-0 start is begonnen en schijnbaar niet kan verliezen; nu in diezelfde NBA voormalig sterspeler Kobe Bryant zijn afscheid heeft aangekondigd, blijft er weinig zonlicht over voor andere zaken.

Wat bijvoorbeeld te zeggen van het feit dat tussen 27 maart van dit jaar en het moment van schrijven de Philadelphia 76ers zegge één wedstrijd heeft gewonnen. Juist: één miezerige, zielige winstwedstrijd uit 28 pogingen.

Die zege viel, o fabelachtig toeval, deze week op de avond dat men in Philadelphia officieel afscheid nam van Bryant en meer dan de helft van de toeschouwers zich in shirts van de voormalige ster van de Los Angeles Lakers had gehuld. De ceremonie voor Bryant was hartverwarmend, niemand had het over de zege van de eigen ploeg (103-91).

In 'Philly' zijn ze verliezen gewend. Afgelopen seizoen gingen de eerste zeventien duels verloren, dit jaar waren het negentien nederlagen op rij. Niemand in de City of Brotherly Love kijkt daar nog gek van op. Ooit, lang geleden, had men met Julius Erving, Moses Malone en Charles Barkley topspelers en goede ploegen, ooit was men (in 1983 voor het laatst) NBA-kampioen, maar tegenwoordig wordt er zelden nog gewonnen en is de ploeg het lachertje van de NBA.

Zuinige eigenaars en een bijna pokerende general manager, Sam Hinkie, hebben een plan bedacht om op termijn weer te gaan winnen.

Daartoe heeft men alle duurdere spelers eenvoudig weggesaneerd en heeft men besnoeid en besnoeid om ten slotte voor dit seizoen een totaal aan spelerssalarissen over te houden van 57 miljoen dollar verdeeld over vijftien spelers. In de protserige NBA is dat een fooi. De topteams zitten alle boven de 100 miljoen dollar. Voor die teams is een confrontatie met de 76ers bijna een extra avondje vrij: de spelers van de 76ers zijn eenvoudigweg niet goed genoeg voor de NBA.

Is die spelersselectie met voorbedachten rade gebeurd? Ja. De acties van Hinkie zijn in de Amerikaanse sportpers eerst geridiculiseerd, maar toch ook met applaus verwelkomd. De laat-dertiger, afgestudeerd in marketingwetenschappen op Stanford, benadert zijn rol louter met cijfermatige analyses, net zoals hij naar zijn spelers kijkt. Een speler bekijk je via gemiddelden, cijferreeksen en de optelsom van de gegevens van al die spelers brengt je tot het formeren van een ideale ploeg. Het enige dat je nodig hebt is tijd, geduld, de kracht om hoon te kunnen weerstaan en clubeigenaars die in dit verhaal (blijven) geloven.

Er speelt geen enkele topper bij de 76ers en de duurste speler (Carl Landry) is al maanden geblesseerd. Er zitten spelers in de selectie die namen dragen als Sampson, Holmes, Grant, Noel en Embiid. Geen gemiddelde basketbalkenner zal weten om wie het gaat, of het moet Joel Embiid zijn. Deze jonge reus van 2.13 meter uit Kameroen tekende in augustus 2014 een mooi contract bij de 76ers, maar speelde nog nooit een wedstrijd. Zwakke enkels, operaties, verkeerde herstelwerkzaamheden en vergissingen begeleiden de profloopbaan van deze man.

Manager Hinkie houdt echter vast aan een op komst zijnde wederopstanding van de Afrikaanse speler, zoals hij ook geloof houdt in de daden van coach Brett Brown, een in de NBA-wereld tamelijk onbekende man die zich iedere dag afvraagt of er een morgen voor hem is. Hij voelt al maandenlang de kille lucht van ontslag aankomen, omdat hij uit zijn spelers niets anders gedaan krijgt dan verliezen.

Hinkie echter heeft berekend dat op termijn alles goed zal komen; dat bewijzen de cijfers die hij gebruikt om spelers en ook zijn personeel te kwalificeren. Volgens hem moet er een moment komen dat de vaak jonge, goedkope en onbekende spelers een chemistry zullen vormen waarin wél gewonnen gaat worden.

Hinkie bekommert zich niet om dure spelers met zwakke statistieken. Hij geeft over dit onderwerp gastcolleges op Harvard, Yale en Princeton, maar het publiek van de 76ers laat hij verbouwereerd achter. Dat publiek wil winnen. Nu.

Misschien wel aardig: Sam Hinkie is geboren in Nederland. Dwarsliggende zuinigheid is hem dus niet vreemd. In de NBA bekijkt men hem met meer dan een scheef oog.

Sport als investering

Eigenaar van de 76ers is de 50-jarige zakenman Joshua Harris, wiens vermogen op een kleine twee miljard dollar wordt geschat. De voormalige worstelaar die op Harvard studeerde is eigenaar van Apollo Global Management en tevens van de NHL-club New Jersey Devils (ijshockey) en de Engelse voetbalclub Crystal Palace. Harris ziet zijn sportclubs als goede investeringen.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden