Davenport altijd buitenbeentje in glitterwereld

’Image is everything’ was lang de lijfspreuk van de dit jaar gestopte tennisser Andre Agassi. Voor Lindsay Davenport ging die slogan niet op. Integendeel.

De 30-jarige Davenport kondigde eerder deze maand haar afscheid aan. De winnares van drie grandslamtitels en olympisch goud (1996) verwacht komende zomer haar eerste kind. ,,Ik heb een hekel aan het woord ’stoppen’, maar 2006 was zo’n fysieke worsteling dat ik mij niet kan voorstellen dat ik ooit nog tennis”, maakte de aanstaande moeder bekend op 4 december.

Met Davenport verliest de tennissport een van de minst kleurrijke kampioenen van het laatste decennium. De Amerikaanse trad niet graag op de voorgrond en deed nooit opzienbarende of tegendraadse uitspraken. Haar favoriete hobby was – voordat ze haar huidige echtgenoot Ron Leach leerde kennen – het oplossen van kruiswoordraadsels.

In haar jeugd was Lindsay Davenport niet trots op zichzelf. Als dochter van twee volleybalouders torende ze hoog boven haar leeftijdsgenootjes uit. En ze was niet alleen lang, maar ook (te) zwaar. Toen ze in 1993 professioneel met tennis begon, hield de meetlat op bij 1.98 meter en wees de weegschaal bijna honderd kilo aan.

,,Ik was op mijn zeventiende niet bepaald a perfect thing”, zei Davenport op 12 september 1998, de dag dat ze tot ieders verrassing de US Open op haar naam schreef. ,,Ik had totaal geen vertrouwen, ik liep altijd gebogen en was enorm verlegen.” Tevens onthulde Davenport dat ze jarenlang haar lengte probeerde te verhullen, door haar knieën te buigen en platte schoenen te dragen.

In een interview in 1998 in Sports Illustrated erkende Davenport dat niemand in haar een nieuwe Amerikaanse toptennisster zag. Toch werd ze de eerste in de VS geboren speelster die de US Open won na Chris Evert in 1982. ,,Niemand heeft mij ooit iets gevraagd”, zei Davenport nadat ze in 1998 in de halve finales Venus Williams had verslagen. ,,Ik was dan ook geen wonderkind.” Met die opmerking verwees ze naar de opmars van talenten als Williams en Martina Hingis, van wie ze later in de finale won.

Tot aan haar zege in New York werd Davenport nauwelijks voor vol aangezien in het professionele circuit. Speelsters maakten grapjes over haar postuur – ’vuilnisvat’ was een van de weinig vleiende bijnamen die onder haar collega’s circuleerden. Ze was een buitenbeentje, ook omdat ze wars was van glitter en glamour. Dat bleef ze tot haar laatste werkdag als sportvrouw. ,,De nieuwe generatie speelsters is goed voor de sport, maar hun stijl is mijn stijl niet.”

Terug naar haar – ongelukkige – beginjaren als profspeelster. Ze leidde een anoniem bestaan op de highschool van Murrieta Valley. Pas nadat ze tijdens het toernooi van Florida een overwinning boekte op Gabriela Sabatini, kwamen studenten en docenten er achter dat Davenport aan tennis deed. ,,Ik probeerde altijd te verbergen dat ik een atlete was. Ik wilde gewoon normaal zijn.”

Dat viel niet mee in de wereld, waarin ze vanaf haar jongste jeugd werd aangesproken op haar figuur. Aan het eind van 1995 kwam de ommekeer. Verdrietig door de scheiding van haar ouders – na een huwelijk van 28 jaar – en gekweld door een rugblessure besloot Davenport dat het roer om moest. Als voorbeeld zag ze Venus Williams, die ondanks haar lengte als een trotse en zelfverzekerde vrouw de wereld in keek.

Ze huurde oud-prof Robert van ’t Hof in als coach. Ze onderwierp zich aan een streng regime – zowel op de trainingsbaan als aan de eettafel – en verloor vijftien kilo aan gewicht. In 1998 volgde in New York de beloning met haar eerste grandslamtitel. Een winst met een emotioneel slot. Om haar lengte niet te benadrukken, tilde ze een trofee nooit boven haar hoofd. Tijdens de ceremonie van de US Open durfde ze het wel. Na een kleine hapering in de ellebogen strekte ze haar armen de lucht in, met de bokaal ver boven het hoofd. Tranen vloeide over de wangen. Het was een overwinning op de hele wereld, maar vooral op zichzelf.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden