Dat Kosovo mag meedoen is de mooiste prijs

WK-kwalificatie | Dankzij lobbywerk van de Zweeds-Kosovaarse bondscoach Bunjaki staat Kosovo als voetballand op de kaart.

Lang bleef het stil. Verdacht stil. Maar toen de eerste officiële interland van het Kosovaarse voetbalelftal eenmaal aanstaande was, een WK-kwalificatiewedstrijd tegen Finland, meldde zich begin september alsnog een aantal voetballers bij bondscoach Albert Bunjaki. Sommigen kregen pas een paar uur voor de aftrap te horen dat ze mochten uitkomen voor Kosovo.

Begin mei werd Kosovo officieel als land erkend door voetbalbond Uefa, waarmee het 'het jongste land van Europa' werd. De Fifa nam dit besluit over. Tot die tijd mocht het Kosovaarse voetbalelftal wel wedstrijden spelen, maar alleen vriendschappelijk en zonder vertoon van vlaggen en het spelen van het volkslied. Dat het land nu door de voetbalbonden erkend wordt, zien Kosovaren als een belangrijke stap voorwaarts. Het land (1,9 miljoen inwoners), dat te maken heeft met armoede en een hoge werkloosheid, herstelt nog altijd van de conflicten van eind jaren negentig. Eerder werd Kosovo al erkend door het IOC, waardoor het kon deelnemen aan de Olympische Spelen.

Dat Kosovo als voetballand op de kaart staat, is mede te danken aan het lobbywerk van de Zweeds-Kosovaarse bondscoach Albert Bunjaki. Hij zocht maandenlang naar voetballers met een verleden in Kosovo. En dat zijn er nogal wat. In de jaren tachtig en negentig trokken tienduizenden Kosovaren, mede vanwege de oorlog, naar bijvoorbeeld Duitsland, Albanië, Zwitserland en Scandinavië. Aldaar werden kinderen geboren, die, indien ze voetbaltalent hadden, er veelal voor kozen om uit te komen voor het land waarin ze opgegroeid waren. Voorbeelden zijn Behrami en Shaqiri (beiden Zwitserland) en Januzaj (België).

Omdat Kosovo als nieuw land gezien wordt, geeft de Uefa spelers met óók een Kosovaars paspoort dispensatie als ze willen switchen van voetballand. Eén van hen was middenvelder Valon Berisha, die al voor Noorwegen was uitgekomen maar in september zwichtte voor de roep uit zijn vaderland. Berisha deed in de eerste WK-kwalificatiewedstrijd tegen Finland wat hem in twintig eerdere interlands voor Noorwegen niet was gelukt: scoren. Daarmee werd de speler van Red Bull Salzburg de eerste officiële doelpuntenmaker voor Kosovo.

Het kwalificatieduel in Finland, dat eindigde in 1-1, had een rommelige aanloop voor bondscoach Bunjaki. Een paar uur voor aanvang kreeg hij van de Fifa pas te horen dat Kosovo kon beschikken over vijf extra spelers, onder wie Vitesse-aanvaller Milot Rashica, die eerder uitkwam voor Albanië. Rashica is niet de enige speler uit de eredivisie die uitkomt voor Kosovo. Ook Bersant Celina (FC Twente), Sinan Bytyqi (Go Ahead Eagles) en Arber Zeneli (Heerenveen) werden opgeroepen voor Kosovo, dat vanavond de WK-kwalificatiewedstrijd speelt tegen Turkije.

Veel spelers met een Kosovaars paspoort worstelen met de roep uit hun vaderland. Samir Ujkani, doelman van Pisa, was in 2014 de eerste speler die besloot de overstap te maken van Albanië, waarvoor hij al twintig interlands had gespeeld. In Kosovo werd hij binnengehaald als een held. Bondscoach Bunjaki beloonde hem direct met de aanvoerdersband. Maar in Albanië voelden ze zich in de steek gelaten. Spelers kunnen het nooit goed doen. Want als ze weigeren voor Kosovo uit te komen, worden ze daar neergezet als landverraders.

Lastige loting

Kosovo trof het niet met de loting voor de WK-kwalificatie. Het 'jongste land van Europa' is ingedeeld in een poule met vier landen die uitkwamen op het EK voetbal: Turkije, IJsland, Kroatië en Oekraïne. In de eerste drie WK-kwalificatiewedstrijden verzamelden de Kosovaren slechts één punt, waarmee ze onderaan in de groep staan. Vorige maand nog werd hun kansloze missie onderstreept met een afstraffing tegen Kroatië (0-6). Maar in Kosovo malen ze daar niet om. Dat ze sinds mei officieel als voetballand erkend worden, is de mooiste prijs die ze konden krijgen.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden