Connie Chung slachtoffer van 'Larry the Liquidator'

Stalin had het in zijn tijd niet sneller kunnen doen. Maandagmiddag, half drie. Voorbij de receptie aan de ingang van CBS, een van Amerika's grootste televisiestations, zijn alle levensgrote portretten meteen verwijderd van Connie Chung, de nieuwslezeres van CBS Evening News, die zojuist ontslagen is.

ARNOUD HEKKENS

Het hele weekeinde gonsde het al van de geruchten en maandagavond was het zover. Dan Rather kondigde tijdens de uitzending officieel het vertrek aan van zijn medepresentator. Rather: “Voordat we u goedenavond wensen, eerst nog wat nieuws over onszelf. CBS News Management heeft besloten dat het avondnieuws wederom door een enkele nieuwslezer zal worden gepresenteerd. Connie Chungs toekomst bij CBS is nog onderwerp van discussie. Ik zou graag van deze gelegenheid gebruik willen maken om mijn vriendin en collega geluk en voorspoed te wensen.”

Voor later in diezelfde week stond nog een reportage van Connie Chung aangekondigd over het huwelijk in de jaren '90. Na het ontslag moesten tientallen editors van CBS nachtenlang overwerken om Chung uit de reportage te krijgen. Want CBS wilde alle bewijsmateriaal over het bestaan van de ontslagen nieuwslezer in een mum van tijd verwijderd hebben.

Nieuwslezers, 'anchormen en -women', zijn de sterren van het Amerikaanse nieuws en verdienen dienovereenkomstig. Ted Koppel van NBC Nightly News en Peter Jennings van ABC World News Tonight verdienen jaarlijks zeven miljoen dollar. Dan Rather krijgt vijf miljoen en Connie Chung strijkt dit jaar 2,5 miljoen dollar op.

Maar voor dit soort salarissen eisen de netwerken wel hoge kijkcijfers. En Connie Chung slaagde er niet in in de kijkcijfers van het CBS-avondnieuws te laten stijgen. 'America's Number One News Darling' werd daarom deze week op straat gezet.

Met veel fanfare werd het nieuwspaar twee jaar geleden aan het Amerikaanse publiek voorgesteld. Dan Rather en Connie Chung kregen bloemen en zoenden elkaar tijdens persconferenties.

CBS kampte met dalende kijkcijfers. Het avondjournaal van de andere twee grote netwerken ABC en NBC werd beter bekeken en CBS hoopte met een nieuw format jonge kijkers te lokken. Chung was het nieuwe gezicht van CBS, de reddende engel van de kijkcijfers. Maar al snel beweerden boze tongen dat Chung een journalistiek lichtgewicht was, enkel en alleen aangenomen vanwege haar looks.

Chung beging inderdaad de ene journalistieke flater na de andere. Tijdens een interview met de moeder van de republikeinse leider Newt Gingrich, vroeg Connie wat haar zoon van Hillary Clinton vond. Dat kon moeder Gingrich niet zeggen. “Fluister het maar in mijn oor, het blijft tussen ons”, zei Connie Chung. “She's a bitch”, fluisterde Gingrichs moeder. Maar die vertrouwelijke bekentenis bleef natuurlijk niet tussen de twee dames. Diezelfde avond wist de hele natie wat de republikeinse leider van Hillary vindt. Ongeoorloofd, zo zei niet alleen een woedende Gingrich. Chung had een onervaren oude dame bedrogen in de jacht op schokkende citaten en kijkcijfers.

Daags na het ontslag van Chung zei ma Gingrich in een interview met een radiostation in Florida, dat ze geen medelijden had, na de 'vuile truc' die Connie met haar had uitgehaald. Deze flater werd gevolgd door een totale afgang in Oklahoma City. Toen daar een bom ontplofte was Rather met vakantie in Texas en CBS besloot Chung in te zetten voor de live-verslaggeving.

Dan Rather belde de redactie in New York en zei dat hij binnen een uur in Oklahoma kon zijn. Rather is vooral bekend vanwege zijn live-verslaggeving. Zijn laatste steroptreden was tijdens de Amerikaanse landing op Haïti in september vorig jaar. Terwijl Amerikaanse mariniers aan wal gingen, interviewde Dan Rather juntaleider Raoul Cedras live in het avondnieuws. Rather's journalistieke hart ligt in breaking news. Desondanks zei de hoofdredactie in New York dat Connie Chung verslag zou doen vanuit Oklahoma. Woedend gooide Rather de hoorn op de haak, dit was zìjn verhaal en niet dat van Chung.

Met haar onkiese vragen aan slachtoffers en haar onfatsoenlijk gejaag naar bloed en tranen (lees: kijkcijfers) was Chung binnen de kortste keren de meest gehate vrouw van Oklahoma. Er werden t-shirts verkocht met de tekst 'Connie Go Home!' Enkele dagen later bood zij op de televisie haar excuses aan. Oklahoma City werd Chungs Waterloo, schreef de New Yorkse roddelpers deze week.

Maar het is iets te gemakkelijk alle schuld te geven aan Connie Chung, vindt de televisiecolumnist van de New York Daily News, Marv Kitman. De fout ligt bij het management van CBS, dat een grote domheid beging door Connie Chung naast Dan Rather te zetten.

Chung presenteert naast het avondjournaal ook nog het nieuwsmagazine 'Eye to eye with Connie Chung', waarin vooral schandaaltjes, sterren en soft news aan bod komen. De kijker weet niet meer wat Connie Chung is: een serieuze nieuwspresentator of een roddeljournalist? Er ontstaat 'nieuws-schizofrenie'; de kijker raakt verward door de dubbele rol van de presentator en de geloofwaardigheid van het journaal wordt aangetast. Het CBS-management had dat kunnen weten, aldus Kitman.

Zijn advies aan CBS: gooi alle marketing-strategen, nieuws-consultans en adviseurs de studio uit, vertel de presentatoren niet na ieder verhaal, hoe vreselijk ook, dat ze in de camera moeten glimlachen en breng het nieuws gewoon zoals het is.

Ondanks alle kosmetische ingrepen zijn de kijkcijfers laag gebleven. CBS werd vroeger nog de parel van de netwerken genoemd, maar die tijd is al lang voorbij. Wat kijkcijfers betreft staat CBS inmiddels op de derde plaats. De neerwaartse spiraal leek niet meer te stoppen toen CBS ook nog eens de uitzendrechten verloor van de American Football-wedstrijden. Daarnaast kocht Fox Television van Rupert Murdoch even later ook nog een paar winstgevende lokale CBS-stations op.

Steeds meer mensen raken ervan overtuigd dat de grote boosdoener niet Connie Chung is, maar CBS-voorzitter Larry Tisch zelf. Zijn positie aan het hoofd van CBS Inc. wordt met de dag meer onhoudbaar. Tisch wordt een belabberde manager genoemd. Zo verkocht hij CBS Records voor 125 miljoen dollar. De nieuwe eigenaren deden de platenmaatschappij even later voor 337 miljoen dollar van de hand.

De op één na grootste aandeelhouder van CBS, de Capitol Group (3,9 miljoen aandelen) opende deze week de aanval. “Larry Tisch is incompetent en heeft CBS vernietigd,” sneerde de woordvoerder van de aandeelhoudersgroep. “Hij heeft de levens van de werknemers en verder het hele netwerk geruïneerd.” Het CBS-personeel deelt die mening. “Als CBS genoeg van je heeft sta je zo op straat,” zei een CBS-producer.

Tisch kreeg de bijnaam 'Larry the Liquidator' vanwege zijn belangstelling voor het drukken van de kosten. Sinds zijn aantreden acht jaar geleden volgde de ene bezuiniging na de andere, honderden werknemers werden op straat gezet. Dat droeg niet bij tot de creativiteit en het klimaat op het CBS-station op de 57ste straat. De sfeer lijkt er soms meer op die van een uitgebluste bureaucratie in Oost-Europa dan die van een jong en ondernemend netwerk.

Connie Chung is ontslagen en het CBS-management hoopt dat de kijkcijfers voor het avondnieuws weer zullen gaan stijgen. En daar zit nou net de fout in het denken van Tisch en zijn managers. Het publiek blijkt toch te zoeken naar avondnieuws dat weloverwogen en serieus wordt gebracht. Door de groeiende lijst pr-flaters en misstappen van het manegement nemen weinig Amerikanen CBS nog serieus. Ze stemmen voor het avondjournaal liever af op een andere zender.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2022 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden