Concurrentie uit Katar en Oman

Interview | De Ronde van Vlaanderen moet met zijn tijd mee, waarschuwt koersdirecteur Rik Vanwalleghem

OUDENAARDE - Altijd maar weer die nostalgische liefdesbetuiging van de Vlaming voor 'zijn' Ronde van Vlaanderen. Scheef gewaaide bomen en vervallen kapellen. "Dat beeld sterkt het geloof in de onaantastbaarheid van de Ronde", merkt Rik Vanwalleghem op, directeur van het Centrum Ronde van Vlaanderen. "De zelfvoldaanheid ligt op de loer."

In Vlaanderen schrijven de kranten deze dagen stukken vol lyrische bespiegelingen over de Hoogmis, over Vlaanderens Mooiste. De Ronde als zelfverheven epicentrum van de wereld, lacht Vanwalleghem: "Er heerst een gevoel van 'wie doet de Ronde wat?'."

Het bruist in de brasserie van het bezoekerscentrum Ronde van Vlaanderen in Oudenaarde, een paar dagen voor de 98ste Ronde. Wielertoeristen genieten van een welverdiende pint na 120 kilometer zelfkastijding over hellingen en kasseien. Kabelsjouwers leggen de laatste meters voor de live-uitzending vanavond van een populair Vlaams tv-programma. Thema, hoe kan het ook anders: wielrennen in Vlaanderen.

"Ik ben geen socioloog", zegt oud-wielerjournalist en columnist Vanwalleghem (Waregem, 1952), terwijl hij de bedrijvigheid in aanloop naar Ronde van Vlaanderen van morgen aanschouwt. "Maar ik zit er niet ver naast als ik zeg dat de Ronde de totempaal is waaromheen zich onze sociale identiteit heeft ontwikkeld."

Vanwalleghem is als directeur de hoeder van de Ronde van Vlaanderen. Als wielerpublicist waarschuwt hij dat de Ronde niet onaantastbaar is. "Wij moeten zorgen dat het profpeloton over twintig jaar nog steeds naar hier komt. Zodra je denkt 'wie doet mij wat', is de kiem van verval al aanwezig."

De Omloop Het Volk, ooit de officieuze start van het wielerseizoen, verloor aan statuur nadat Australië, Oman en Katar een plek vooraan de wielerkalender kregen, wijst Vanwalleghem op de teloorgang. "Nu halen ploegen en renners hun neus op voor de Omloop. Koud. Te veel draaien en keren. Gevaarlijk. In Gent-Wevelgem telde ik 36 gevallen renners. Vlaanderen, tof hoor! We moeten niet overdrijven met dat Vlaamse karakter. Andere koersen doen er nog even een helling bij. Ze spiegelen zich aan de Ronde, succes verzekerd. Hun eigenheid vervaagt."

"Iedereen weet dat het niet houdbaar is, zoveel koersen in een tijdsbestek van een paar dagen. E3 Prijs, Dwars door Vlaanderen, Driedaagse De Panne. Ik zou er geen traan om laten als De Panne verdwijnt. Ik begrijp dat het niet leuk is voor die organisaties, maar het zou Vlaanderen goed doen. Minder wedstrijden maar kwalitatief betere."

Het is vloeken in de kerk. De Vlaamse wielerfan heeft toch al het gevoel dat 'zijn koers' is verkocht. Zo moest de Muur van Geraardsbergen wijken voor megatenten waar de gasten drie keer kunnen klinken op de langsrijdende coureurs. "We worden op alle vlakken ingehaald door die nieuwe wedstrijden. Wat is er mis met Italiaans eten en gekuiste toiletten? Alsof stokvis en warme worst garant staan voor een leuke dag op de Oude Kwaremont. De Ronde folklore? Bullshit. Als je dat blijft roepen riskeer je je imago."

Vanwalleghem weet dat hij met het woord 'tickets' zich ook al niet populair maakt. "Ik sluit niet uit dat er in de toekomst entree wordt geheven. Het huidige verdienmodel is namelijk erg zwak. Het bedrijf dat de Ronde uitbaat, bestaat uit liefhebbers, maar moet ook zwarte cijfers schrijven. Het is in dit land trouwens een grote misvatting dat je met een koers geld verdient. Alleen de Tour de France is een geldkoe. Dankzij de tv-opbrengsten."

Geen wedstrijd is heilig. Zie de vele koersen in Spanje die sneuvelen vanwege de recessie, wijst Vanwalleghem op de realiteit. In België is in tien jaar tijd niet alleen het aantal jeugdronden met dertig procent gedaald, ook de licenties onder junioren tonen een neerwaartse lijn, schetste hij onlangs in zijn column in De Standaard de zorgelijke toekomst van het wielrennen. "Als wij stil blijven staan, is de dood van de Ronde straks een logische uitkomst."

undefined

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden