Coach van Silicon Valley en bemiddelaar ten top

Op de achtergrond liet hij de sterren stralen in Silicon Valley, het walhalla van de digitale technologie. De oprichters van Apple, Google en Amazon zouden, zoals ze zelf zeiden, geen megasuccessen hebben geboekt zonder Bill Campbell. De coach, noemden ze hem. "Hij wist eersterangs successen te boeken met tweederangs spelers", zei Steve Jobs, de drijvende kracht achter Apple. Van technologie wist Campbell praktisch niets, van mensen des te meer.

In zijn jonge jaren was Campbell letterlijk coach geweest. Aan de Columbia University van de stad New York begeleidde hij het Americanfootballteam. Hij had daarmee het voorbeeld van zijn vader gevolgd. Die werkte 's nacht in een staalfabriek in de buurt van Pittsburg en overdag als sportcoach op een school.

Bill Campbell ging na zijn bachelorstudie economie (met heel veel football) in Boston aan de slag als assistent-coach. Na zes jaar werd hij in New York coach van de Columbia Lions. Het was een zwaar leven. Na de training, reed hij stad en land af op zoek naar nieuw talent.

Op zijn 39ste was hij uitgeput en ging hij het zakenleven in, eerst bij het reclamebureau J. Walter Thompson en vervolgens bij Kodak. Computermaker Apple vroeg hem in 1983 als leider van de marketing. Apple was toen nog een marginaal bedrijf, dat met zijn gebruiksvriendelijke computers niet opkon tegen Microsoft. De eigenzinnige oprichter, Steve Jobs, had bij Pepsi Cola een man gevonden, John Sculley, die Apple zakelijk omhoog moest stuwen. Die Sculley haalde vervolgens Campbell binnen.

Maar Jobs kreeg het aan de stok met Sculley. Het werd een machtsstrijd op leven en dood. Campbell probeerde te bemiddelen en zette zijn sportervaring in om onverenigbare karakters samen te brengen. Het mislukte en Steve Jobs verdween. Hij en Campbell bleven vrienden.

Toen Apple dichtbij de ondergang kwam, was Campbell dolblij dat Jobs terugkwam. Hij probeerde Jobs, die schade aanrichtte met zijn onmenselijk hoge eisen en grillige gedrag, in de hand te houden. Het leidde tot de i-Pod, i-Phone en i-Pad.

"Ik heb nog nooit een idee voor een product gehad dat ergens op sloeg", zei Campbell. "Ik probeerde alleen te bereiken dat de juiste mensen bij elkaar zitten en dat gekke figuren langs de kant een kans kans krijgen om mee te doen."

Hij was joviaal en ruig van taal. Liever zat hij in gewone bars met sport op tv dan in zakenrestaurants. Zijn reputatie als coach bij Apple drong door tot andere opkomende bedrijven in de Silicon Valley. De technologische vernieuwers hadden het vaak moeilijk om hun snel groeiende ondernemingen organisatorisch en commercieel bij te benen. Campbell gaf graag advies over teamvorming, bijna altijd onbetaald op zijn verzoek.

Bij Google overtuigde hij in 2001 de oprichters Larry Page en Sergey Brin om Eric Schmidt te aanvaarden als topman en goed met hem samen te werken. Voor zijn diensten wilde hij alleen een pakketje aandelen. Toen de commissarissen van Amazon hun oprichter Jeff Bezos wilde lozen, wist Campbell dat te voorkomen.

Bij een ruzie tussen Steve Jobs en Google over de ontwikkeling van de Android-telefoon, zat Campbell in het kruisvuur. Met beide partijen bleef hij op goede voet staan. Buiten Silicon Valley werd hij nauwelijks bekend. Maar de topmannen van 's werelds grootste technologiebedrijven roemen hem eensgezind.

William Vincent Campbell werd geboren op 31 augustus 1940 in Homestead, Pennsylvania, Verenigde Staten. Hij stierf op 18 april 2016 in Palo Alto, Californië.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden