Chinees duo gedijt in vrijheid met eigen coaches

Het avontuur van Li Na en Zheng Jie op de Australian Open is voorbij. Maar de tenniswereld zal nog veel horen van de twee Chinezen.

Serena Williams en Justine Henin hebben de Peking Express op de Australian Open een halt toegeroepen. De Amerikaanse nummer één en de niet geklasseerde Belgische voorkwamen in Melbourne dat een of zelfs twee Chinese tennissters de finale van het grandslamtoernooi haalden. Maar het lijkt een kwestie van tijd dat China een prominente rol gaat spelen in de top van het mondiale tennis.

Li Na (27) en Zheng Jie (26) konden hun opmars in Melbourne niet bekronen met een plaats in de finale. Het Chinese tennis zal echter zeker profiteren van hun prestaties, in hun vaderland door miljoenen televisiekijkers gadegeslagen. De vraag is hoe de autoriteiten in de Volksrepubliek omgaan met het succes van Li Na en Zheng Jie. Onder het regime van Mao Zedong was het bedrijven van tennis nog taboe –als decadente uitwas van het kapitalisme.

Pas de laatste jaren kregen Li Na en Zheng Jie –en nog twee andere speelsters– toestemming de vleugels uit te slaan. Ze mochten hun eigen schema opstellen, ze mochten hun eigen coaches kiezen en ze mochten een groter percentage van hun prijzengeld houden. Die verkregen vrijheid deed beide speelsters goed. In Melbourne lieten ze zien dat ze onder hun eigen regime veel progressie hebben geboekt.

Li Na en Zheng Jie profiteerden vooral van de aanstelling van hun eigen coaches. In eigen land werden ze vaak begeleid door hun echtgenoten, die overliepen van goede wil, maar niet gehinderd werden door kennis van de tennissport. Li Na huurde de Zweed Thomas Hogstedt in als coach, terwijl Zheng Jie koos voor de beroemde tennisacademie van Nick Bollettieri in Florida.

„Dit is goed voor ons en voor het Chinese tennis”, zei Li Na over het succes in Melbourne. „Ik hoop dat veel kinderen het vertrouwen hebben dat zij dit ook kunnen doen.” Zheng Jie wilde niet spreken van een internationale doorbraak van het Chinese tennis. „In vergelijking met andere landen is de interesse in China voor tennis niet zo groot. Dat verandert hopenlijk als wij nog meer mooie resultaten behalen.”

De toekomst moet uitwijzen of het Chinese vrouwentennis net zo’n vlucht zal nemen als het vrouwentennis in Rusland. In de afgelopen tien jaar ontwikkelde Rusland zich tot een supermacht. De speelsters zagen tennis als dé mogelijkheid om het trieste bestaan in hun vaderland te ontvluchten. Het resultaat was dat de mondiale top werd bestormd door een legioen jonge Russische meiden. Opvallend was dat niemand van hen dit jaar de halve finales van de Australian Open haalde.

Voor Li Na en Zheng Jie kwam er op een totaal verschillende wijze een einde aan het eerste grandslamtoernooi van het jaar. Li Na vocht als een leeuw tegen Serena Williams, die het verschil in power pas in twee tiebreaks kon uitdrukken: 7-6 (4) en 7-6 (1). De kleine schare Chinese toeschouwers op de tribunes van de Rod Laver Arena werd stil bij de tweede halve finale tussen Zheng Jie en Henin. Zheng Jie won de eerste game, maar moest daarna twaalf games op rij aan het Belgische idool uit haar jeugd laten: 6-1 en 6-0.

Li Na, de eerste Chinese tennisster in de toptien, en Zheng Jie zijn twee totaal verschillende persoonlijkheden. Li Na is een temperamentvolle, rebelse vrouw met een getatoeëerde roos op de borst. In China wordt haar vaak verweten dat ze door een westerse mentaliteit niet het beste uit haar carrière heeft gehaald. „Chinese vrouwen zijn juist mentaal heel sterk”, zei ze gisteren. „Ik heb niet op mentaliteit verloren van Serena. Het verschil was haar service.”

Zheng Jie, lid van de communistische partij, is de lieveling van de Chinese media. Zij is minder getalenteerd dan Li Na, maar staat bekend als iemand die nooit opgeeft en zich voor anderen kan wegcijferen. In 2008 zette ze haar carrière op een laag pitje om zich te concentreren op de olympische dubbeltitel in Peking. Die missie mislukte en dat was niet de enige tegenslag. Eerder dat jaar werd de familie van Zheng Jie zwaar getroffen door de zware aardbeving in de provincie Sichuan.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden