China inspiratiebron voor Pang

Eric Pang profiteert in zijn opmars naar de wereldtop van zijn vriendin, de voormalige Chinese Yao Jie. Samen vormen ze de nieuwe voorhoede van het Nederlandse badminton.

Op de openingsdag van de Dutch Open in Den Bosch overleefde Pang gisteren de eerste twee ronden. In de avond zag hij de Deen Leth in de derde game opgeven met een vingerblessure. Pang stond op dat moment al met 10-3 voor. In de ochtenduren had hij in de eerste ronde nog moeite gehad met de Belg Yuhan Tan. De spanning, vertelde hij later, speelde hem parten. „Ik ben nog nooit als de geplaatste nummer één aan een toernooi begonnen. Dat is toch anders. Ik moet daar gewoon niet te veel over nadenken.”

Pang (24) moet zelf ook nog wennen aan zijn nieuwe status. Hij staat momenteel dertiende op de wereldranglijst. Zijn goede prestaties van het afgelopen jaar waren aanleiding om hem boven Dicky Palyama op de plaatsingslijst te zetten. Palyama was jarenlang onaantastbaar nummer één bij de Nederlandse badmintonmannen. Twee jaar geleden zette Pang echter zijn opmars in. Hij won vorig jaar al van de Deense wereldtopper Jonassen en verraste twee weken terug op de World Cup de Chinese nummer zes van de wereld Chen Hong.

„Training en ervaring”, noemt hij aanvankelijk als redenen voor zijn progressie. De komst naar Nederland van de Indonesische coach Davis Efraïm vorig jaar heeft hem goed gedaan. Veel meer dan onder de tactisch sterke Deen Claus Poulsen besteedt hij nu aandacht aan zijn techniek. Ook de conditie is verbeterd. „De krachttraining is nu specifiek gericht op badminton.”

Pang gold ooit als supertalent. In 2001 werd hij met speels gemak Europees jeugdkampioen. „Ik ben op mijn zesde begonnen en badminton was eigenlijk altijd een spel voor me. Ik leefde er niet echt voor. Ik ging laat naar bed en lette niet op mijn eten. Maar ik ben enorm veranderd, veel serieuzer geworden.”

Dat staat niet los van zijn relatie met Yao Jie. Hij woont met de genaturaliseerde Chinese samen in Arnhem. „Badminton is ons leven, de rest is niet belangrijk.” Twee jaar geleden, toen Jie weer de vrijheid had om haar geboorteland te bezoeken, ging Pang met haar mee naar haar familie. Ze trainden er een maand in het provinciaal centrum waar Jie ooit werd gedrild tot topper. De discipline van de Chinese badmintonners maakte indruk op Pang.

„Ze trainen constant en mogen misschien één keer per jaar een toernooi spelen. Ik besefte dat badminton in Europa als een hobby wordt beleefd. Die Chinezen worden elke dag helemaal uitgeput. Als wij moe zijn doen we het een dagje rustig aan. Daar kennen ze geen medelijden. Dan besef je hoe gelukkig en vrij wij zijn, dat we de kans hebben om veel toernooien te spelen.”

Pang spreekt inmiddels aardig Chinees. Hij leerde het zichzelf, met hulp van Jie. Beiden zeggen op de baan te profiteren van elkaars nabijheid. Samen reizen ze de wereld over, ze spelen samen bij Amersfoort competitie en meestal praten ze over badminton. „Wij vullen elkaar goed aan”, zegt Pang. „Jie is een heel ander type speler. Zij is verdedigend sterk, een speelster die heel goed onderhands is. Ik ben een aanvaller, mijn wapen is bovenhands. Daardoor leert zij ook van mij.”

Volgens Jie zorgt haar vriend ervoor dat ze niet zo veel last heeft van heimwee. Haar ouders zijn momenteel ziek. Pang compenseert het gemis. Jie is sinds het afscheid van Mia Audina in augustus de onbetwiste nummer één bij de Nederlandse vrouwen. Die status maakte ze recent nog waar door op de China Open de halve eindstrijd te bereiken. Jie, die gisteren de eerste ronde eenvoudig overleefde, heeft dezelfde doelen als Pang. De Dutch Open is slechts een tussenstation. Het hoofddoel ligt in het land waar ze zoveel binding mee hebben. Pang: „Een medaille op de Spelen van Peking in 2008. Zou mooi zijn.”

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden