Britten pikten bruid van dertien niet

Het nieuws van vandaag heeft voorgangers in de geschiedenis. Roman Polanski dreigt strafvervolging wegens seks met een dertienjarige. Jerry Lee Lewis’ struikelde over het huwelijk met een meisje van dertien.

Stevig gearmd stappen op 22 mei 1958 Jerry Lee Lewis en een jong meisje in Londen het vliegtuig uit, aan het begin van de eerste Britse toernee van de Amerikaanse rock and roll-ster. Wie is toch dat kind?, willen de journalisten weten. „Dat is mijn vrouw Myra”, vertelt Jerry Lee. En hoe oud is ze? „Vijftien. We zijn twee maanden getrouwd en erg gelukkig.” Is dat niet een beetje jong, 15? „Nee hoor, helemaal niet”, vertelt de nieuwbakken mevrouw Lewis met de onschuld van een kind, „bij ons thuis kun je al trouwen als je tien bent, als je maar een man kunt vinden.”

De geest is uit de fles. De Britse massapers meldt de volgende dag in vette koppen dat Myra pas 15 is. Aan de andere kant van de oceaan is het nieuws dat Jerry Lee opnieuw getrouwd is. De Memphis Press-Scimitar duikt er verder in en komt te weten dat het derde huwelijk van Lewis vijf maanden is gesloten voor het tweede werd ontbonden en dat de nieuwe echtgenote pas dertien is. Als dat weer bekend wordt in Engeland, is het schandaal compleet.

Nu is de tien jaar, die Myra oplepelde misschien acceptabel op het platteland van Oost-Louisiana - waar Jerry Lee en zijn vrouw opgroeiden - maar in de rest van Amerika ook wel extreem. Vroege huwelijken, zelfs van jonge tieners, zijn er gewoon, vooral in het zuiden. Dat heeft, we spreken jaren vijftig van de vorige eeuw, te maken met de wens dat meisjes als maagd het huwelijk ingaan. En zodra de hormonen zich gaan roeren kun je dan ook het beste gauw in het huwelijksbootje springen. Of je nu veertien of vijftien bent speelt geen rol.

Jerry Lee houdt er bovendien wel van te liegen over leeftijden. Als hij in 1952 zijn eerste huwelijk sluit met domineesdochter Dorothy Barton is zij achttien en hij zestien. Maar op de trouwakte laat hij vermelden dat hij 21 is. Zo liegt Myra op haar akte dat ze twintig jaar is. Het kan allemaal, omdat Amerika geen burgerlijke stand kent. De enige bron zijn gemakkelijk te vervalsen certificaten of kerkregisters.

Wat ze in Amerika wel weten, is dat buiten het platteland vreemd wordt aangekeken tegen die trouwgewoonten. En dat Europa helemaal niet snapt hoe dat kan. De mensen van Lewis’ platenmaatschappij hebben hem dan ook gewaarschuwd Myra niet mee te nemen op zijn Britse toernee. Het stel trekt zich er niets van aan. De massapers valt in volle hevigheid over de rockster heen. Woorden als ’wiegerover’ en ’kinderdief’ vallen.

De optredens worden een ramp; een deel van het publiek is vijandig en sommige bezoekers staan op en beginnen het ’God save the Queen’ te zingen. Intussen zit Myra op de hotelkamer naar kinderprogramma’s op de tv te kijken. De politie komt naar dat hotel om het stel te ondervragen, waarna de openbare aanklager gaat kijken of de Britse wet is overtreden. Lagerhuisleden jutten de (Conservatieve) minister Iain Mcleod op tot actie. Het chique Westbury Hotel is de heisa zat en vraagt Lewis te vertrekken. De rocker neemt het vliegtuig terug naar Amerika, begeleid door krantenkoppen als ’De babydief smeert ’m!’

De Amerikaanse media blijven sappige details over de affaire spuien. Dj’s boycotten Lewis’ platen en voor zijn optredens is nauwelijks belangstelling meer. Waar hij eens tienduizend dollar per optreden toucheerde moet de rocker het nu voor 100 dollar doen. Een van de weinigen die hem steunen is mede-rocker Elvis Presley, die een jaar later een relatie zal aanknopen met de veertienjarige Priscilla Beaulieu. Dertig jaar later zal de speelfilm ’Great Balls of Fire’ de zaak oprakelen. De nu 74-jarige Lewis haat de rolprent. En het boek van Myra, zijn ex sinds 1970, waarop hij is geënt.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden