Britten overspoeld met 'legal highs'

reportage | De drugs van de 21ste eeuw illustreren hoe het beleid van Downing Street 'volledig heeft gefaald'

CANTERBURY - De bezoekers van UK Skunkworks kunnen het bord bij de ingang niet missen. 'Iedereen die informeert naar de inhoud van onze producten, wordt meteen gevraagd de winkel te verlaten', staat er streng in grote letters opgeschreven. Wellicht een merkwaardige boodschap voor wat op het oog een doodnormale winkel lijkt in het historische stadscentrum van Canterbury. Maar wie verder snuffelt, begrijpt al snel de waarschuwing.

UK Skunkworks is een winkel die net als de smartshops in Amsterdam legale drugsparafernalia verkoopt, zoals vloeipapier of apparaten om wiet te vermalen. Maar in één opzicht verschilt UK Skunkworks van de Nederlandse collega's. In het midden van de winkel staat een vitrine waar glimmende zakjes zijn uitgestald met hippe namen als 'Race', 'Gogaine' en 'Blizzard'. Op de verpakking staat dat ze uitdrukkelijk niet bedoeld zijn voor menselijke consumptie, maar alleen voor 'chemisch onderzoek' gebruikt mogen worden.

De kenner weet wel beter. Dit zijn zogeheten 'legal highs', drugs die de effecten van cocaïne en andere harddrugs nabootsen, maar niet staan op de lijst van verboden middelen. Het enige wat je de verkoper mag vragen, is de prijs van een zakje. Zo kost één gram 'Race' 25 pond (30 euro), minder dan de helft van wat je op straat betaalt voor een gram cocaïne.

Naspeuring op internetfora van enthousiaste gebruikers maakt duidelijk waarom deze legale middelen zijn uitgegroeid tot de populairste drugs in het Verenigd Koninkrijk. Een lijntje 'Race' geeft een 'euforisch gevoel'. Een andere gebruiker beschrijft het poeder als een 'mix van cocaïne en xtc'.

In Nederland is de legale verkoop van dit soort middelen onmogelijk door de medicijnenwet, maar in Groot-Brittannië zijn er geen wettelijke beperkingen zolang je 'legal highs' maar niet verkoopt voor consumptie.

Peter Jacobs kwam een paar jaar geleden voor het eerst in aanraking met 'legal highs'. "Het probleem met cocaïne en xtc is dat je niet meer weet wat erin zit. In mijn studententijd was cocaïne nog vrij puur, maar tegenwoordig bevat het poeder hooguit 20 procent cocaïne. De grootste gezondheidsrisico's heb je juist met versneden drugs", zegt Jacobs.

Het was voor hem reden om minder illegale drugs te gebruiken en over te stappen op 'legal highs'. "Het is altijd 100 procent puur. Op de verpakking staat vaak de chemische samenstelling van de stof. Op internet kun je controleren wat de werking is. Dat maakt het gebruik veel veiliger."

Toch zijn ook 'legal highs' niet zonder risico's. Volgens een onderzoek van het Centre for Social Justice (zie kader) overleden vorig jaar 52 mensen in Engeland en Wales nadat ze een 'legal high' hadden genomen, bijna een verdubbeling van het aantal doden in vergelijking met het jaar ervoor.

De overheid reageert traag op de nieuwe trend. 'Legal highs' kwamen in 2009 voor het eerst in de publiciteit door de opkomst van mephedrone, een drug die beter bekend staat als 'bubbles' of 'miauw miauw' en razend populair is onder studenten en in het clubcircuit. Nadat een aantal drugsdoden in verband was gebracht met mephedrone, besloot de overheid in te grijpen en zette het op de lijst van verboden middelen.

Het is echter een strijd die de overheid aan het verliezen is. De afgelopen drie jaar verbood de regering vijftien 'legal highs', maar in diezelfde periode werd de Britse markt overspoeld met 150 nieuwe middelen. Volgens prominente drugexperts als professor David Nutt van de Universiteit van Cambridge heeft het Britse drugsbeleid dan ook volledig gefaald. In zijn pas verschenen boek 'Drugs without the hot air' pleit hij voor een decriminalisering van hard- en softdrugs. Hij stelt voor dat gebruikers onder strenge voorwaarden beperkte hoeveelheden verdovende middelen kunnen kopen.

Nutt wijst ook naar het Nederlandse voorbeeld waar gebruikers hun drugs kunnen laten testen op puurheid. "Niet alleen minimaliseert dat de gezondheidsrisico's, maar ook is de Nederlandse overheid goed op de hoogte welke soorten drugs in circulatie zijn."

Downing Street laat echter in een reactie weten vast te houden aan het huidige, restrictieve beleid.

Peter Jacobs is vanwege privacyredenen een gefingeerde naam.

Grootste drugsgebruikers van Europa
Het Verenigd Koninkrijk is de 'verslavingshoofdstad' van Europa geworden, concludeert een recent onderzoek van het Centre for Social Justice (CSJ). Van alle Europese landen zijn de Britten de grootste gebruikers van xtc, cocaïne en amfetaminen. Het Verenigd Koninkrijk telt ook de meeste heroïneverslaafden per hoofd van de bevolking.

De Britse denktank constateert dat de afgelopen jaren vooral de zogeheten 'legal highs' een hoge vlucht hebben genomen. 'Legal highs' zijn verdovende middelen die de werking van illegale drugs als xtc en cocaïne nabootsen, maar niet op de lijst staan van verboden middelen. Uit het onderzoek van CSJ blijkt dat één op de twaalf Britten tussen de 15 en 24 jaar oud 'legal highs' gebruikt heeft.

undefined

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden