Brexit in Birmingham

Brexit in Birmingham: ‘Ooit stonken we naar curry, nu is dat het nationale gerecht’

Abid MahmoodBeeld John Robertson

In Birmingham komt alles samen: post-industriële armoede, migratie en een enorme diversiteit. Er zijn witte wijken die een zo hard mogelijke brexit willen, maar de stad is ook de zetel van de Britse auto-industrie, die het na vertrek uit de EU hard te verduren krijgt. Wat beweegt de inwoners? In de aanloop naar 29 maart bericht Trouw uit de tweede stad van Engeland. Vandaag: de Pakistanen. 

De Midlands Wing Chun School is een gymzaal met dikke vechtsportmatten, afbladderende verf en een enkel gebarsten raam boven een ijzerwarenwinkel in de overwegend Aziatische buurt Hock­ley, ten noorden van het centrum van Birmingham. Sifu (meester in het Kantonees) Abid Mahmood, een vijftiger in losse zwarte kleding, is er helemaal thuis. Hij is geboren in Pakistan, maar groeide om de hoek op.

“In de jaren zeventig marcheerden racisten van National Front hier. Wij en de zwarte inwoners bekogelden ze met stenen tot ze weg bleven.” Mahmood lacht erom, maar de incidenten zetten hem en zijn vrienden ooit wel aan een vechtsport te leren.

Uit cijfers van het Britse bureau voor de statistiek blijkt dat na het brexit-referendum in 2016 het aantal haatdelicten piekte. Mahmood heeft niet gemerkt dat de belangstelling voor vechtsport daardoor is toegenomen. “Ik hoor mijn leerlingen er niet over.” Toch zit de brexit hem niet lekker en noemt hij het een ‘stap terug’, ook voor zijn eigen gemeenschap.

Migrantengolf

Hoewel in Londen de meeste Pakistanen wonen, staat Birmingham bekend als het Britse centrum van de gemeenschap, die in 2011 uit bijna 1,2 miljoen personen bestond. In 2018 woonden er in de West-Midlands, waarvan Birmingham het hart is, ongeveer honderdduizend in Pakistan geboren mensen.

Mahmood kwam op zijn vijfde naar Groot-Brittannië, waar zijn vader eerder met de grote migrantengolf als arbeider naartoe was getrokken. Hij werkte jaren in restaurants, maar op zijn 57ste heeft Mahmood Wing Chun Schools in Birmingham, Leicester en Londen.

Hij beschrijft de vechtsport in lyrische bewoordingen – de techniek, de schoonheid, de efficiënte bewegingen. Bovenal was er één factor die destijds iedereen overtuigde: Bruce Lee. “We zagen al zijn films in een zaaltje, waar ze ­illegaal werden vertoond.”

Gepest

Het Engeland van nu is veranderd, vertelt Mahmood. Hij en zijn vrienden werden vaak gepest door witte Britten. “Hé, je stinkt naar curry”, doet hij ze na. “Nu is curry het nationale gerecht.” Hij herinnert zich een incident toen hij op zijn twaalfde met een vriend door een park liep. “We werden gepest, ze pakten een boek af, een judoboek. Toen sprong er een man uit een auto, die een pestkop een kungfutrap gaf. Dat maakte indruk. Ik kreeg het boek terug.”

Mahmood wordt nu niet vaak meer aangesproken op zijn achtergrond. “We spreken nu de taal en ze kennen ons”, zegt hij. Vooroordelen over moslims zijn er wel meer. “Vooral van politici is het schrijnend. Dat raakt me.”

De brexit heeft alles weer op scherp gezet, zegt Mahmood. “We zijn jaren bezig geweest alles op te bouwen, de economie, de relaties tussen de gemeenschappen en landen, en nu wordt alles weer afgebroken.” Hij ziet het somber in. “Wie weet komt er weer geweld.”

Zijn leerlingen op de Wing Chun School hebben uiteenlopende achtergronden. Aziaten uit de buurt, maar ook Ieren en Polen. Hij herinnert zich een Pools stel. “Hoogopgeleid, maar ze maakten huizen schoon. Na vijf jaar hard werken gingen ze naar China met het verdiende geld. De mensen van hier werken niet zo hard.”

Lees ook deze eerdere afleveringen van de serie Brexit in Birmingham

‘Als de Europeanen weggaan, stort de economie in elkaar’
‘Mensen zijn niet racistisch, maar wel jaloers’

Meer lezen over de brexit? Kijk  op trouw.nl/brexit.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden