Brengt Russische miljardair de aliens dichterbij?

Beeld thinkstock

De kans dat er ooit buitenaards leven gevonden wordt, is klein. Toch steekt de Russische miljardair Yuri Milner zijn nek uit. Hij doneert 92 miljoen euro aan wetenschappelijk onderzoek naar het onderwerp. Een team van Amerikaanse wetenschappers gaat het zogenoemde 'Breakthrough Listen' onderzoek uitvoeren. Doet Milner aan luchtfietserij, of is het reëel om miljoenen te spenderen aan de zoektocht naar aliens?

De omvang van de zoektocht naar buitenaardse intelligentie die Milner financiert, is ongekend. Met twee enorme telescopen worden tien jaar lang miljoenen sterren bestudeerd, evenals het Melkwegstelsel en honderd sterrenstelsels.

De onderzoekers werken met apparatuur die vijftig keer zo gevoelig is als in eerdere projecten gebruikt materiaal, het project beslaat tien keer zoveel hemeloppervlak, en scant minstens vijf keer meer van het radiospectrum in tien keer zo weinig tijd.

'High-risk'
Carsten Dominik, hoogleraar sterrenkunde aan de Universiteit van Amsterdam, noemt het onderzoek een 'high risk - high gain' project. "De kans is groot dat er niets gevonden wordt. Maar als er wel buitenaards leven blijkt te zijn, is de winst enorm." Hij zegt het 'grootste onderzoek ooit' zeker te gaan volgen.

Maar of het iets op gaat leveren, blijft de vraag. De Amerikaanse astronoom Jill Tarter werkte 35 jaar vol enthousiasme, maar tevergeefs aan haar zoektocht. Kees de Jager, emeritus hoogleraar sterrenkunde, ontmoette haar in de jaren zeventig van de vorige eeuw. Hij heeft er grote bewondering voor dat mensen zoals zij zich er mee bezig blijven houden, ondanks de onzekere uitkomst. De Jager: "Ook al is de kans om buitenaards leven te vinden groter met zo'n inzet van telescopen en geld, uiteindelijk zal het waarschijnlijk niets opleveren."

Yuri Milner. Beeld epa

Radiosignalen
Met behulp van uitgezonden radiosignalen kan buitenaards leven worden opgepikt. Maar volgens De Jager en Dominik zou het wel erg toevallig zijn dat er een buitenaardse beschaving is die precies op dit moment radiogolven uitzendt.

Dominik: "Als je in acht neemt dat wij dat pas 200 jaar doen, is de kans natuurlijk klein dat andere beschavingen nu ook die signalen verspreiden." Toch heeft hij hoop dat ouder buitenaards leven ooit een radio-installatie heeft geplaatst die miljoenen jaren blijft werken. "Daarmee is de kans natuurlijk veel groter om de golven te vangen."

Voorliefde voor wetenschap
Dat de Russische investeerder Yuri Milner wel houdt van een waagstukje, blijkt al uit zijn eerdere keuzes. De miljardair werd steenrijk door vroegtijdig te investeren in Facebook en Twitter.

Toch vinden sommige wetenschappers het 'belachelijk' dat er zoveel geld aan de zoektocht naar buitenaards leven wordt gespendeerd, zegt Dominik. De 92 miljoen euro voor tien jaar onderzoek is volgens hem ongebruikelijk. "Als gewone wetenschapper mag je al blij zijn als je voor vijf jaar een of twee miljoen binnenhaalt," zegt Dominik. "Maar ik vind het interessant. Voor mij is het helder dat er elders leven is."

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden