Brandblusser in Duitse kelder

Huub Stevens moet Hoffenheim behoeden voor degradatie. Zijn derde reddingsactie op rij.

De telefoon van de 'Feuerwehrmann' rinkelde dit keer al in oktober. Voetbalclub TSG 1899 Hoffenheim had na tien wedstrijden de trainer ontslagen en vroeg Huub Stevens een poging te wagen in de resterende 24 wedstrijden te zorgen voor lijfsbehoud in de Bundesliga.

De 62-jarige Limburger hapte toe en is daarmee voor het derde jaar op rij in de Duitse degradatiestrijd beland. In maart én in november 2014 kreeg hij gedurende het seizoen een noodoproep van VfB Stuttgart, dat hij beide keren wist te behoeden voor degradatie.

De Nederlander, die het grootste deel van zijn trainerscarrière doorbracht in Duitsland, is daarmee de brandweerman van de Bundesliga geworden. De eerste stap van de noodhulp is het stabiliseren van het slachtoffer. Hoffenheim kreeg te veel tegendoelpunten, dus moest de defensieve organisatie op orde worden gebracht.

Dat lijkt aardig gelukt, met zes tegengoals in de laatste zeven wedstrijden, nadat er in de eerste tien wedstrijden nog negentien keer waren geïncasseerd. Probleem blijft echter dat de ploeg moeizaam scoort. Afgelopen vrijdag ging het elftal in een erbarmelijke wedstrijd bij Stevens' oude club Schalke 04 met 1-0 ten onder, ondanks enkele goede kansen op de gelijkmaker.

De resultaten zijn onder Stevens ¿ bijgestaan door assistent Alfred Schreuder ¿ dan ook nog niet veel beter dan onder zijn voorganger Markus Gisdol. Stevens haalde in zeven wedstrijden zeven punten, Gisdol sprokkelde er zes in tien duels. Vorig weekeinde boekte Stevens thuis tegen concurrent Hannover 96 zijn eerste overwinning (1-0).

Kortaf stond de trainer, immer gehuld in trainingspak en sportschoenen, vrijdag in Gelsenkirchen de pers te woord. Nee, hij is niet tevreden met het spel zolang er verloren wordt. Ja, hij heeft tijd genoeg om dit in de resterende zeventien wedstrijd na de winterstop te verbeteren. En nee, er is niet zoiets als het Hoffenheim van Stevens, er is alleen het Hoffenheim van de spelers. "We laten de spelers spelen op een manier waarop ze het beste tot hun recht komen. We willen graag aantrekkelijk voetballen, maar moeten defensief wel scherp zijn. De beleving is al beter geworden en we spelen minder vaak de lange bal."

Met de Chileense aanvaller Eduardo Vargas, de Noorse middenvelder Tarik Elyounoussi en de Zwitserse verdediger Fabian Schär heeft Hoffenheim best aardige spelers, maar of het genoeg is om behouden te blijven voor het hoogste niveau, is zeer de vraag.

"Het is nog te vroeg om te oordelen, maar onder Stevens is het spel voorlopig niet veel beter of attractiever geworden", zegt journalist Joachim Klaehn van de Rhein-Neckar-Zeitung. "Hij heeft de ploeg wel meer stabiliteit gegeven, al hebben ze ook al een paar keer in de slotfase punten verspeeld. Het elftal zit nog altijd in een negatieve spiraal."

Dat is vrij nieuw voor de club die de afgelopen jaren meestal in de middenmoot eindigde en daarvoor vooral opviel vanwege de razendsnelle opmars vanaf het zesde niveau naar de Bundesliga. Dankzij de miljoenen van softwaremiljardair Dietmar Hopp kon de amateurclub uit het dorp waar Hopp opgroeide opstomen naar de top, om in 2008 zelfs de Bundesliga te bereiken en daarin direct winterkampioen te worden.

Tien jaar geleden speelde Hoffenheim nog voor tweeduizend toeschouwers in de Regionalliga van Baden-Württemberg, vorig seizoen werd in een splinternieuw stadion langs de snelweg in het naburige Sinsheim voor gemiddeld 28.000 fans een achtste plaats bereikt.

Het succes van de club wordt in Duitsland met gemengde gevoelens bekeken, omdat het laat zien dat zelfs met een club zonder historische achterban succes mogelijk is zolang er maar veel geld in wordt gestoken.

"Het is een voetbalfirma die bezig is om nú geschiedenis te schrijven", zegt journalist Klaehn. "Het is nog altijd een kleine club. De meeste fans wonen binnen een straal van vijftig kilometer rond het stadion. Hoffenheim heeft maar 3000 inwoners, Sinsheim 30.000. Het stadion zou eerst in Heidelberg komen, maar die universiteitsstad zat er uiteindelijk niet op te wachten."

Degradatie zou het begin van het einde van project Hoffenheim betekenen. De ploeg staat halverwege de competitie onderaan met dertien punten, al zijn de verschillen klein. Het gat met de veilige vijftiende plek is maar twee punten.

Stevens toont zich realistisch over de kansen van de curieuze dorpsclub. "Het is dit jaar zeker niet makkelijker dan de afgelopen jaren met Stuttgart. We hebben wel veel kwaliteit, maar scoren niet en hebben ook veel pech. Die goal van Schalke was ook een half eigen doelpunt, maar zo gaat dat vaak als je onderin staat. We hebben nog een half jaar te gaan, maar het wordt wel steeds moeilijker."

Successen en mislukkingen

De trainerscarrière van Huub Stevens (62), met vaak kortstondige dienstverbanden, kent diverse successen, maar ook mislukte avonturen. Met zijn eerste club Roda JC werd hij 1995 knap tweede in de eredivisie achter het dat jaar ongenaakbare Ajax. Daarna won hij met Schalke 04 de Uefa Cup in 1997 en de DFB-Pokal in 2001 en 2002. De afgelopen twee jaar behoedde hij VfB Stuttgart voor degradatie, iets wat hij eerder met HSV had gedaan. Daar stonden voor de Limburger minder succesvolle dienstverbanden tegenover bij clubs als Hertha BSC, PSV, PAOK Saloniki en opnieuw Schalke.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden