Boetes voor ouders van dronken Amerikaanse jongeren

In Nederland klinkt de roep om de maximumleeftijd voor drank bij jongeren te verhogen naar 18. Amerika heeft met 21 de strengste leeftijdgrens ter wereld. Toch blijven Amerikaanse jongeren drinken, onder meer op privé-feesten. Daarom worden nu ouders vervolgd die dat soort feesten toestaan.

De politie van de Newyorkse voorstad Long Beach trad tot voor enkele jaren geleden nauwelijks op tegen jongeren die op zomeravonden op het lange strand van de gemeente rondhingen met alcohol. Hoewel je in de VS 21 moet zijn om in het openbaar te mogen drinken.

"Soms deelde ze wel eens een bekeuring uit", zo vertelt Patricia Hinkin, voorzitter van de lokale Coalitie Tegen Drankgebruik door Minderjarigen en zelf in de verslaafdenzorg werkzaam. "Maar dan aan één lid van een groepje jongeren. Voor hen was het één grote grap: Wie krijgt hem? Het was slechts 25 dollar. Je kon per post betalen."

Voor Hinkin is drinken op het strand niet iets vrij onschuldigs wat hangjongeren een tijdje doen, iets waar ze vanzelf overheen groeien. Volgens haar ,,is het onderdeel van een zware gezondheidscrisis''. Haar coalitie begon een campagne voor een strenger vervolgingsbeleid.

In 2001 boekte ze haar eerste succes. Wie nu met drank gepakt werd, lacht niet langer. Zo'n jongere verschijnt voor de rechter. Die verplicht hem drie weken lang een cursus te volgen over de gevaren van alcoholgebruik in de afkickvleugel van een ziekenhuis.

Alleen als de jongere de cursus afmaakt en daarna voor de rechter vertelt wat hij 'geleerd' heeft, wordt de zaak verworpen. Long Beach, dat 35.000 inwoners telt, pakt sindsdien per zomer zo'n 150 jongeren op.

Voor Hinkin was het slechts de eerste stap. Meer moeten volgen. ,,We wisten dat als we echt iets aan de crisis wilden doen, we de omgeving van de jongeren moesten veranderen. Vooral de ouders, die jongeren toestaan om in hun huis feestjes met drank te organiseren. Er was maar één manier om duidelijk te maken dat dat geen onschuldig vermaak is. Dat was door het te criminaliseren.''

Haar coalitie hoefde niet ver te zoeken voor inspiratie. Honderden gemeentes in heel Amerika hebben de laatste jaren verordeningen aangenomen die volwassenen straft die minderjarigen toestaan alcohol te gebruiken in hun huis. Tenzij het de eigen kinderen betreft. ,,Onderzoek toont aan dat zeventig procent van de 15- en 16-jarigen, die drinkt, dat op zulke feesten doet'', licht Hinkin toe.

Het verzet was groot. ,,De politie en de rechters wilden niet. Ouders waarschuwden dat de politie overal voordeuren ging intrappen, op zoek naar vreemde tieners met een biertje.'' Maar met hulp van scholen, de kamer van koophandel, geestelijken en een tabloid, won de coalitie vorig jaar. Volwassenen die een feest toestaan, kunnen voor zo'n overtreding 250 dollar boete krijgen en/of vijftien dagen cel.

Tot nu toe zijn er twee zaken geweest, aldus Dinkin, waarbij alleen boetes zijn uitgedeeld. Geen celstraf. Maar ze wijst er wel op dat er serieuze plannen zijn om het toestaan van feesten op te waarderen van een overtreding tot een misdrijf. Een veroordeling komt dan op je strafblad. Dat kan het in Amerika moeilijk maken een goede, nieuwe baan of een woning te vinden.

Is dat gerechtvaardigd? Volgens het Nationaal Onderzoek naar Drugsgebruik daalde het aantal 12 tot 20-jarigen dat wel eens drinkt van 29 procent in 2003 tot 28,2 in 2005. Ook in de groep tot 17 jaar werd licht minder gedronken (16,5 procent in 2004 tegen 17.6 in 2005).

,,Wij zitten nog altijd op een hoog cijfer. En het soort alcoholgebruik verandert. We krijgen meer grote zuippartijen'', zo beweert de maatschappelijk werkster. Maar volgens het hetzelfde onderzoek daalde het percentage jongeren van 12 tot 17 dat zwaar drinkt ook licht (van 2,7 procent in 2004 naar 2,4 in 2005).

Amerikanen mogen op hun achttiende in Irak vechten, maar geen biertje in een bar drinken. Dat wringt, erkent zij. Maar de maximumleeftijd tot 18 verlagen wijst ze af. ,,Tot aan 21 is het brein volop in ontwikkeling. Onderzoek toont aan dat wie voor zijn 21ste niet drinkt, weinig kans maakt om later verslaafd te raken.''

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden