Reportage

Boeren India klagen over droogte, lage prijzen en zwerfkoeien

Meer dan de helft van India’s 900 miljoen kiezers is agrariër of komt uit een boerengezin. De moeilijkheden in de landbouw zijn dan ook een belangrijk onderwerp bij de parlementsverkiezingen die dit weekeinde de laatste ronde beleven.

“Alle partijen beloven de boeren van alles, maar er komt meestal weinig van terecht”, zegt Chaudhary Praveen Bhartiya, Hij heeft 4 hectare land in het dorp Chahudpur, dat onder het semi-stedelijke gebied Greater Noida valt. Het ligt 30 kilometer van de grens van India’s hoofdstad Delhi. Wie hiernaartoe rijdt, maakt een rit waarin boerenvelden afgewisseld worden door torenflats in aanbouw.

Bhartiya zit voor zijn huis met vijf neven en een oom. Hij rookt een grote waterpijp. Samen hebben ze ongeveer twee weken geleden hun tarwe geoogst en moeten ze over een maand weer rijst zaaien. “We kunnen dus een paar weken goed slapen”, zegt Bhartiya met een lach.

Heilige koeien

Vóór de oogst bracht hij de nachten door in zijn veld, om zijn tarwe te beschermen tegen zwerfvee. Het is een onbedoelde bijwerking van het strenge beleid van de hindoe-nationalistische regeringspartij BJP om de heilige koeien te beschermen. Er wordt harder dan ooit opgetreden tegen slachthuizen die niet alle vergunningen hebben en tegen veehandelaren die banden met smokkelaars onderhouden.

Het gevolg is dat de handel in vee volledig is ingestort, zelfs als het gaat om bijvoorbeeld ossen, die niet als heilig worden gezien door hindoes. Dus wanneer een koe te weinig melk geeft en een os niet langer nodig is voor werk op het land, is het onmogelijk voor een boer het beest te verkopen. Zelf onderhouden, zonder dat het inkomsten oplevert, is te duur. En dus belanden de beesten op straat. De overheid heeft wel geld vrijgemaakt voor nieuwe opvangcentra voor het vee, maar de capaciteit is tot nu toe onvoldoende.

“Het is een extra last voor de boeren”, zegt Bhartiya. “Als ik mijn veld niet dag en nacht had bewaakt, dan zou mijn oogst zeker door de zwerfkoeien zijn opgegeten. Dat is veel boeren overkomen.” Persbureau Reuters sprak eerder dit jaar al tientallen agrariërs in dezelfde regio, die om deze reden twijfelen of ze wel weer voor de BJP van premier Narendra Modi zullen stemmen.

Bhartiya’s neef Dharminder Bhati steunt de BJP nog steeds. “De overheid heeft niets fout gedaan”, zegt hij, en legt uit dat hij het beleid als toegewijd hindoe volledig steunt. “Bovendien heeft de BJP meer voor boeren gedaan dan eerdere overheden.” Als belangrijkste voorbeeld noemt hij een goedkope verzekering, waarmee landbouwers hun oogst kunnen verzekeren tegen natuurlijke tegenvallers, zoals zware regenval vlak voor de oogst.

Agrarische crisis

Deze boerenfamilie is duidelijk niet arm. Het huis waar de mannen hun waterpijp roken heeft twee verdiepingen en voor de deur staat een nieuwe, witte SUV geparkeerd, naast een rode tractor en een paard. Hun veld is geïrrigeerd met een elektrische waterpomp en het zaaien en oogsten doen ze met machines. Toch praten ook zij over een ‘agrarische crisis’. “Het wordt steeds moeilijker om rond te komen van de landbouw”, vertelt Bhartiya.

Dit heeft deels te maken met fragmentatie: waar hun opa nog een behoorlijk stuk land had, is dit na twee generaties erfenissen opgedeeld in stukjes van ongeveer 4 hectares elk. De meeste neven hebben er een verdienste naast. Bhartiya runt een winkeltje in auto-onderdelen en Bhati handelt in oud ijzer.

Bovendien kampen boeren door heel India al jarenlang met problemen als een dalend grondwaterniveau, onregelmatiger regenval, stijgende kosten tegenover lage verkoopprijzen en lastige toegang tot de markt. Een gebrek aan goede opslagruimte betekent dat ook Bhartiya zijn oogst direct moet verkopen, en geen betere prijs kan afwachten. Het probleem van zwerfvee is hier nog eens bovenop gekomen.

Loze beloften

Bhartiya zelf is er, anders dan zijn neef, niet van overtuigd dat de BJP van Modi genoeg heeft gedaan om de boeren te helpen. “Van allerlei beloftes is niets terechtgekomen.” Volgens hem heeft de partij bij eerdere verkiezingen onder meer belastingvrije tractors, subsidie op kunstmest, goedkopere diesel en een inkomensverdubbeling beloofd.

“Maar de kosten van diesel zijn juist gestegen, terwijl de verkoopprijs van rijst met een kwart daalde.” Veel verkiezingsbeloftes uit 2014 worden in 2019 opnieuw gemaakt. Bhati wil de BJP nog wel een kans geven; Bhartiya neigt naar de Congrespartij, die belooft alle schulden van kleine boeren kwijt te schelden en de plattelandseconomie te stimuleren met een minimum maandinkomen voor de allerarmsten.

Over wat er op de langere termijn moet gebeuren zijn Bhartiya en Bhati het wel eens: betere baankansen voor hun kinderen, buiten de landbouw. Bhartiya’s zoontje is tien en zijn dochter zeven, beiden zitten op een goede privéschool. “Ik hoop dat zij een overheidsbaan kunnen krijgen of een succesvol bedrijf kunnen starten. Het boerenbestaan is te onzeker. En ik wil niet dat zij hun handen nog vuil hoeven te maken op het veld.”

Verkiezingen in India

Eén miljoen stembureaus, 900 miljoen stemgerechtigden en meer dan 1800 partijen. India kiest deze weken een nieuw parlement; zondag is de zevende en laatste stemronde. Correspondent Aletta André volgt de stembusgang.

Lees ook:

Niet alle Indiase jongeren stemmen op Modi

Jongeren vormen bijna een tiende van de kiezers in India. Stemmen zij ook nu massaal op de partij van premier Modi? Niet op deze universiteit waar Trouw langs ging.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden