Blauw bord met sterren betekent niets

Al ruim dertig jaar staat aan de rand van het Zeeuws-Vlaamse stadje Hulst trots een blauw bord met gele sterren. Hulst is een Europese gemeente, maar eigenlijk stelt dat niet veel meer voor.

Stijn Jaspers

HULST - Een statig wit pand staat leeg. F. van Lanschot Bankiers gebruikte dit enorme pand, legt burgemeester Mulder uit. ,,Naast de loketten waren kleine ruimtes gebouwd. In deze hokken haalden klanten het geld te voorschijn dat zij bij zich droegen. Op de buik of in de beha, overal werd het verstopt. Het geld wordt 'warm' aangeboden, heette het.''

In Hulst huisden enkele van de grootste banken. Veel Belgen uit de grensstreek hadden hier een rekening op nummer. Nu het bankgeheim op de helling staat en de voordelen van een Nederlandse bankrekening wegvallen, kiezen de Belgen liever voor een Franse of Luxemburgse rekening. En dus wordt de gemeente Hulst, die zichzelf tooide met de titel 'Europese Gemeente', steeds minder Europees. Als grensplaats was de stad sinds de jaren vijftig een waar lustoord voor het Belgisch winkelend publiek.

De invoering van de euro en de discussie rond het bankgeheim hebben Hulst minder aantrekkelijk gemaakt. De middenstand klaagt steen en been. Een aanzienlijk aantal van de bijna elfduizend inwoners ziet zijn broodwinning verdwijnen. Het Europese bord verliest zijn betekenis.

Mulder legt uit dat de Belgen de Reynaertstad, bekend van het middeleeuwse dierenepos Van den vos Reynaerde, tientallen jaren achtereen niet alleen bezochten vanwege het historische karakter, maar ook omdat er voordeeltjes te halen waren. In de jaren vijftig kwamen busladingen vol met Belgen naar de stad om goedkope margarine te halen. Met dozen vol boter reden de bussen Vlaanderen weer in. Kolenkachels waren de helft goedkoper in Nederland. Hulst was zo populair onder de Belgen dat hier de eerste koopzondagen al eind jaren vijftig begonnen. ,,Tot op de dag van vandaag is het in Hulst elke zondag koopdag. Dankzij deze geschiedenis noemt Hulst zich de meest Vlaamse gemeente van Nederland.''

Juist om dat internationale karakter te benadrukken sloot Hulst zich aan bij de Raad van Europese Gemeenten, een organisatie die de contacten op lokaal niveau binnen de EU bevordert. Daarmee mocht het stadje zich Europese Gemeente noemen. Echte verplichtingen zitten er niet aan vast, terwijl het wel een internationale uitstraling oplevert.

,,Vroeger was het goed zakendoen in Hulst'', verzucht Leo Seghers. Hij zit een jaar voor zijn pensioen en wil er eigenlijk al mee ophouden. Het interieur van zijn tassenzaak ademt de sfeer van de jaren vijftig. Kasten vol met handtassen, attachékoffers en dames- en herenhandschoenen prijken tot aan het plafond. De vloer is wit en vaal. Het licht flets. ,,De kleine man kan het niet meer bolwerken. Sinds de Belgen hun spaargeld niet meer komen verzilveren bij de bank, heb ik de helft minder klanten'', klaagt de tassenverkoper.

Burgemeester Mulder wordt niet direct enthousiast bij het woord Europa. ,,Ik vind dat de nieuwe regels binnen Europa te ver van de realiteit staan. We hebben praktische oplossingen nodig. Met name een grensplaats als Hulst heeft hieraan behoefte'', meent Mulder. ,,Voor ons is Europa al decennia dichtbij. Je kijkt hier praktisch over de grens. De gemeente Hulst werkt al jaren samen met de Belgische buurgemeenten om problemen op te lossen.'' Mulder is bang dat de EU-wetgeving, zoals het naderend rookverbod in de horeca en strengere milieu-eisen, de grensgemeenten van elkaar verwijdert.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2022 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden