Review

BiografieenHet leven begint bij 500 bladzijden

Het zal wel getuigen van een onverwerkt jeugdtrauma of latent vadercomplex, maar ik ben een groot liefhebber van biografieen. Ook deze vakantie zal er een aantal in de bagage meereizen.

Nieuwe en oude, want een goede levensbeschrijving kan niet vaak genoeg herlezen worden.

Wil een biografie het predikaat 'echt' verdienen, dan dient ze wat mij betreft aan de volgende vier eisen te voldoen: ze moet lezen als een roman, me zo gedetailleerd mogelijk informeren over handel en wandel van de betrokkene - ik wil alles weten, sla boeken onder de vijfhonderd pagina's per definitie over - zo kritisch en openhartig mogelijk zijn en de lezer niet lastig vallen met het soort psychoanalytisch geneuzel dat menig biografisch werk zo onleesbaar maakt.

Mijn favoriete top vijf wordt sinds jaar en dag aangevoerd door Michael Holroyds geniale beschrijving van het leven van Lytton Strachey (1880-1932), Engels historicus en lid van de Bloomsbury Group. Dit werk, als Penguin te koop, is het mooiste dat ik in dit genre heb gelezen. Al heeft het in Holroyds nieuwste biografie over de AngloIerse toneelschrijver George Bernard Shaw een forse concurrente. Naast deel een is nu ook het tweede deel van Shaw in pocketvorm (Penguin books) verkrijgbaar. Beide boeken voldoen volledig aan de vier eisen hierboven beschreven.

Een goede derde is 'Het leven van Celine' door Frederic Vitoux (Open Domein, AP). Prachtig geschreven en rijk aan informatie over deze dualistische Franse auteur. Vier en vijf zijn de bij (toen nog) Anthos/Lannoo uitgekomen vertaling van de omvangrijke biografie over Simone de Beauvoir van Deidre Bair minstens even interessant, ook wat Sartre betreft, dan de veelgeroemde Sartre-biografie van Cohen Solal - en de moeilijke maar fascinerende 'John Henry Newman, a biography' door de Ian Ker (Oxford University Press).

De twee vertalingen hebben echter een nadeel: ze zijn zeer prijzig, een manco dat voor de meeste vertaalde bio's geldt. Het Vitoux-boek kost maar liefst -f 85,-, dat van Bair f 69,50. Hetzelfde bezwaar geldt voor 'Pasolini - een biografie' van Barth David Schwarz die bij Meulenhoff is uitgekomen en waarvoor men - f 69,50 moet neertellen. Gunstige uitzondering vormt de vertaalde Andy Warhol-biografie van Viktor Bockris (Rainbow boek) die slechts elf gulden kost. Hoewel ontsierd door wat storende compositiefouten geeft laatstgenoemd werk een boeiend, want onthullend beeld van het karakter van de in 1987 overleden king of the pop art.

De stelling dat Nederland geen biografische traditie kent, wordt gelukkig gelogenstraft door het uitkomen van vier prachtexemplaren uit de eigen vaderlandse stal. Schulte Nordholts beschrijving van het leven van de Amerikaanse president Woodrow Wilson (Meulenhoff, f 55,-), Michel van der Plas' biografie over de Vlaamse dichter-priester Guido Gezelle (Lannoo/Anthos, f 69,50), Jan Fontijns relaas van de eerste 41 jaar van schrijver-arts Frederik van Eeden (Querido, f 65,-) en J. Bosmans' eerste maar hopelijk niet laatste, deel over 'Romme 1896-1946' (Spectrum, f 69,90).

Zelf heb ik mijn, als gebruikelijk veel te ambitieuze, lectuurlijst voor de vakantie al klaar. Daar staan 'Dylan behind the shades' van Clinton Heylin (Penguin Books) en de nieuwe Rilke-biografie van Wolfgang Leppmann (uitgeverij Balans, f 45,-) op; plus wat achterstalling onderhoud, zoals de Jimi Hendrix-biografie van Shapiro/Glebbeek (Mandarin) en de door John Gruen uit citaten opgebouwde beschrijving van het leven van de Amerikaanse graffitikunstenaar Keith Haring (Meulenhoff, f 39,50). Even aangenomen dat ik voor die tijd Ronald Clarks turf 'The life of Bertrand Russell' (932 pagina's, Penguin books) uit heb.

Al met al ben ik bang dat de rugzak dit jaar weer even overbelast zal zijn als altijd. Wellicht dat hierdoor mijn afkeer van korte biografieen zal verminderen. Trouwens, 'Madonna unauthorized' (Simon & Shuster), 'Eleanor of Aquitaine, a biography' (Penguin Books) en niet te vergeten de in Duitsland veel geprezen Romy Schneider-biografie van Michel Jurgs (De Kern, f 37,50), alle drie ver beneden de kritische grens van vijfhonderd pagina's, liggen al enige tijd verleidelijk in de etalage te knipogen.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden