Bijna fatale misrekening typeert Okken

Zijn naar zelfoverschatting neigende vertrouwen is voor Arnoud Okken altijd eerder een last dan een steun geweest. Zelfs toen het op weg naar zijn eerste grote titel op de 800 meter niet meer mis kon gaan, dreigde die oude fout hem alsnog fataal te worden.

In serie en halve finale werd Okken in Birmingham omgeven door een aureool van onaantastbaarheid dat hij meenam in de eindstrijd. Ook daarin was hij vanaf de eerste passen heer en meester, zodat hij bijna de laatste stappen vergat.

Meters voor de finish waande Okken zich ver boven alle tegenstanders verheven. De Arnhemmer had echter niet in het minst rekening gehouden met de Spaanse taaiheid van Miguel Quesada. Te vroeg gingen de armen in triomf omhoog, waardoor zijn voornaamste concurrent nog angstig dichtbij kon komen.

Waar zijn trainer Honoré Hoedt tegen de in Birmingham aanwezige pers sprak van „een race uit het boekje”, was Okken zich later zeer bewust van die bijna fatale misrekening. „Ik had niet door dat Quesada zo dicht op me zat. Ik had nog best kunnen versnellen want ik was nog lang niet moe. Maar ik zag niemand, totdat ik er al was.”

Daarmee werd de imponerende race voor de 24-jarige atleet niet alleen een belangrijke wending ten goede in zijn loopbaan, maar ook een leerzame les. Want ondanks het vrijwel foutloze toernooi dat Okken in de Britse National Indoor Arena afwerkte, blijkt de weg naar volwassenheid nog altijd niet voltooid.

Die is voor de een nu eenmaal langer dan voor de ander. Zijn voorganger, Rob Druppers, was als 21-jarige al vice-wereldkampioen. Druppers werd in 1987 in Liévin op de 800 meter Europees indoorkampioen. In 1988 en 1989 won de toen alom gevreesde atleet ook zilver.

Okken heeft er vijf jaar en drie mislukte finales over gedaan voordat hij zich als winnaar kon presenteren. In 2001 werd Okken op de 800 meter Europees jeugdkampioen. Hij stapte te overmoedig over naar de senioren. Daar kon zijn kwetsbare gestel de verhoogde trainingsbelasting niet aan, met vele blessures als gevolg.

Tot dit jaar kon hij het niet nalaten in training de tweestrijd met de sterkere en oudere Bram Som aan te gaan. Hij stopte zelfs met zijn studie biomedische wetenschappen om zich geheel aan zijn sport te kunnen wijden. Dat bleek een verkeerde inschatting, de fixatie werkte in periodes van blessures averechts.

Vorig jaar zomer zag hij op televisie hoe zijn eeuwige voorbeeld Som Europees kampioen op de buitenbaan werd. Ook Som had daar vele fysieke en psychische hindernissen voor moeten nemen. Het sterkte Okken in zijn overtuiging dat ook hij tot iets dergelijks in staat moest zijn, mits gezond van lichaam en geest.

Als afleiding ging hij Spaans leren. Vanaf de zomer wil hij hardlopen gaan combineren met een studie medicijnen. Ook vond hij eindelijk het geduld en de beheersing om gedoseerd te trainen en zocht hij ontspanning in yoga.

Toen hij twee weken geleden in Gent Bram Som op de NK versloeg, was het alsof hij een barrière slechtte. Zijn ontlading van vreugde was zelfs groter dan die van gisteren. Goedbeschouwd was dat terecht. In Som alleen had hij een zwaardere tegenstander, dan in het gedevalueerde deelnemersveld van Birmingham. De meeste toplopers verschenen niet aan de start.

Geen wonder dat de negenvoudige Nederlandse kampioen vol zelfvertrouwen was, hier lag zijn grote kans. Na de succesvolle kwalificatie en halve finale, was zijn conclusie duidelijk: „De gedachte dat alles minder dan goud een tegenvaller is, spookt nu door mijn hoofd.”

Voor het eerst viel hij op een hoog podium op door zijn daden, en niet alleen door zijn ’strijdkapsel’, dat gisteren de vorm had van spikes. Okken liep een imponerende race, waarin hij het tempo bepaalde in de wetenschap dat anderen niet gebaat waren bij een snelle race.

„Ik was de snelste in mijn halve finale, en in de tweede zag ik niemand die sterker was. De rol van favoriet heb ik niet als een druk ervaren, meer als privilege. Ik zag het als een voordeel op de anderen.”

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden