Bezos bouwt recycle-raket

Nieuwe 'space race' tussen rijke Amerikaanse ondernemers geeft ruimtevaart impuls

Aardbewoners, opgelet: er is een nieuwe ruimtewedloop gaande. Die gaat ditmaal niet tussen twee rivaliserende wereldmachten, zoals ruim veertig jaar geleden, maar tussen twee nogal kapitaalkrachtige heren: Jeff Bezos (oprichter van webwinkel Amazon) en Elon Musk (geestelijk vader van de elektrische Tesla-auto). De eerste ronde valt in het voordeel van Bezos uit.

Dat zit zo: Beide rijkaards bezitten een eigen ruimtevaartbedrijf. Toys for boys, zo op het eerste oog. Voor Bezos is het misschien wel een speeltje, want hij pompt al vijftien jaar eigen geld in zijn onderneming Blue Origin, die tot voor kort weinig progressie boekte. Hij was er ook niet op uit om winst te maken en liet ingenieurs in het geheim aan de raketten verder sleutelen.

Musk kende deze luxe niet, toen hij in 2002 SpaceX begon. Hij had net online betaalsysteem Paypal verkocht aan Ebay voor 200 miljoen dollar en verdeelde dit geld over drie bedrijven, waaronder Tesla en SpaceX. Om te overleven moest zijn firma durfkapitaal aantrekken, binnen no-time een positie bemachtigen in de mondiale ruimtevaartindustrie en concurreren met door de staat gefinancierde concerns uit de Verenigde Staten, Europa, Rusland en China.

Dat lukt aardig, want inmiddels heeft SpaceX twintig succesvolle ruimtemissies achter de rug, hanteert het veel lagere lanceerprijzen dan concurrenten - SpaceX is met 50 miljoen euro minstens de helft goedkoper dan de rest - en bevoorraadt het bedrijf het internationale ruimtestation ISS. Op 24 mei 2012 koppelde de Nederlandse astronaut André Kuipers de eerste SpaceX-capsule aan het ISS op 400 kilometer hoogte.

In tegenstelling tot Musk hulde Bezos zich al die tijd in nevelen. Tot hij vorige week met een twitterbericht, zijn eerste sinds hij zeven jaar geleden een account aanmaakte, baanbrekend nieuws aankondigde. Het was Blue Origin gelukt een raket de ruimte in te sturen en weer verticaal te laten landen, slechts anderhalve meter van de plek waar hij opsteeg.

SpaceX deed al twee verwoede pogingen om een raket op een platform in de oceaan te laten landen, maar deze vielen letterlijk in het water. De New Shepard-raket van Blue Origin klom voorbij een hoogte van 100 kilometer, wat wordt gezien als de grens van de ruimte, en kwam wél weer op zijn pootjes terecht op het privélanceerplatform in Texas.

Voor de hele mensheid is dit misschien geen gigantische sprong. Een flinke stap voor de ruimtevaart is het wel, want het betekent dat raketten hergebruikt kunnen worden. Tot nu toe waren het peperdure eendagsvliegen. Nu zijn ze opnieuw vol te tanken, waardoor de kosten van een lancering aanzienlijk dalen en het veel goedkoper wordt toeristen, onderzoekers en goederen de ruimte in te schieten.

Twitterveteraan Elon Musk was niet te beroerd om Jeff Bezos met een tweet te feliciteren. Maar hij plaatste wel wat kanttekeningen in volgende berichten. Het gaat namelijk om twee totaal verschillende raketten. De New Shepard kan ruimtetoeristen (op den duur) een aantal minuten gewichtsloosheid laten ervaren, maar is met een snelheid van mach 3 lang niet krachtig genoeg om in een baan rond de aarde te komen.

Dat is juist wel het doel van SpaceX. Als het lukt om de veel sterkere en snellere Falcon 9 te laten landen, dalen de bevoorradingskosten van ruimtestation ISS volgens Musk in de toekomst richting 6 miljoen euro per vlucht. SpaceX gaat mogelijk in december een nieuwe poging wagen de Falcon 9 te laten landen.

Blue Origin maakt overigens nog geen kosten en prijzen bekend en laat in het midden of het zich richt op ruimtetoerisme of het leveren van technologie aan derden.

Wat de motivatie van een online boekenverkoper en een elektrische autobouwer ook mag zijn, ze laten zien dat ze de ruimtevaart een nieuwe boost kunnen geven. Kortgeleden toonden door de staat gesteunde concerns geen enkele interesse in herbruikbare raketten. Nu doen ze er allemaal onderzoek naar. Vooral sinds de Nasa vier jaar geleden afscheid nam van de spaceshuttle, kunnen de commerciële bedrijven wellicht een goed(koper) alternatief bieden.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden