Bedrijven verduurzamen sneller dan de wet

De kater van Kopenhagen is verwerkt. Het bedrijfsleven wacht niet op wetgeving, maar ziet zelf winst in het verduurzamen van ketens.

Internationaal opererende bedrijven beginnen harder te lopen dan politici als het gaat om de klimaatagenda. De markt lijkt sneller te reageren dan wetgeving van de grond komt.

Aan de vooravond van de VN-klimaattop, eind vorig jaar in Kopenhagen liet Jason Clay – voormalig topambtenaar op het Amerikaanse ministerie van landbouw en nu verbonden aan het Wereldnatuurfonds – weten liever honderd topmensen te hebben van multinationals die zich op de klimaatagenda stortten dan politici. Hij voorspelde dat de politici er in Kopenhagen toch niet uit konden komen. Clay lijkt op veel punten gelijk te krijgen.

„Dat regeringen er in Kopenhagen niet in geslaagd zijn een overeenkomst op tafel te krijgen, is geen excuus om niets te doen”. Het zijn de woorden van Paul Polman, topman van het Brits-Nederlandse voedings- en verzorgingsmiddelen concern Unilever. „Dat juridische raamwerk komt er uiteindelijk wel, in de tussentijd kan het bedrijfsleven veel doen zonder de hulp van politici”, sprak Polman donderdag tijdens de derde, jaarlijkse bijeenkomst van de Economist over duurzaamheid in Londen.

„Bedrijven die duurzaamheid omarmen en het deel laten uitmaken van hun bedrijfsstrategie worden daarvoor beloond met hogere groeicijfers en lagere kosten”, is Polmans overtuiging. Voor bedrijven die denken met duurzaamheid louter en alleen reclame te kunnen maken of voor bedrijven die pas in actie komen als ze daartoe gedwongen worden, heeft de Unilever-topman een slechte tijding: „Die kunnen het weleens niet meer overleven.”

Dat Polman duurzaamheid rechtstreeks koppelt aan hogere groeicijfers en lagere kosten is nieuws voor aandeelhouders die zich vooral lieten leiden door de omzet- en winst- of verliescijfers uit de jaarverslagen. Als Polman waar weet te maken dat het verduurzamen van de productieketens zich vertaald in hogere omzetten bij lagere kosten, moet vastgesteld worden dat zorg voor het milieu en lager energiegebruik in de kern van de bedrijfsvoering zijn opgenomen. Het niet halen van duurzaamheidsdoelen staat zo gelijk aan een klassieke winstwaarschuwing.

Volgens Polman is de laatste vijftien jaar eerst het eigen Unileverhuis opgeruimd. Dat leidde tot 41 procent minder uitstoot van CO2, 65 procent minder watergebruik en 73 procent minder afval. De grootste winst bij het verkleinen van de ecologische voetafdruk zit niet in de bedrijven van Unilever zelf. Het gaat om hoogstens 3 procent. Zeventig procent van de voetafdruk zit bij de eindgebruikers van Unilevers producten en een kwart is voor rekening van de toeleveranciers. In 2015 moet alle thee van Unilever (Lipton en PG tips) duurzaam geteeld zijn. Concurrent Sara Lee, producent van onder andere Pickwick thee, meldde deze week dat het als eerste duurzaam verbouwde UTZ gecertificeerde thee op de Nederlandse markt brengt.

De grote winst bij het verduurzamen zit in gedragsverandering van de consument. „Een actie van de consument is minder duur dan een technologische verandering en is veel sneller dan wetgeving”, vindt de Unilever-topman. Toen in de VS supermarktconcern Wal-Mart zich achter de nieuwe wasmiddelen van Unilever schaarde, was de Amerikaanse markt in vier jaar tijd om. „Ze kregen dezelfde kwaliteit voor dezelfde prijs, maar wel met een derde minder watergebruik, een derde minder verpakkingsmateriaal en een derde minder auto’s voor het transport.” Volgens Polman is het grote verschil tussen de VS en Europa dat hier de supermarkten niet direct besloten alleen de geconcentreerde wasmiddelen in de schappen te zetten.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden