atletiek / Radcliffe niet de attractie in Nijmegen, maar wel in Japan

Paula Radcliffe had afgelopen zondag de ster moeten zijn in de Nijmeegse Zevenheuvelenloop. Ze annuleerde haar contract wegens bronchitis; drie dagen later liep de Britse wel een tien kilometer in Japan.

Leg dat maar eens uit aan het publiek. Zeker als je als organisator je nek hebt uitgestoken, want zo vaak gebeurt het niet dat een vrouwelijke atletiekster in Nederland is te zien. Niet interessant voor televisie en sponsors, heet het dan.

„Je wilt niet weten hoeveel vrouwen blij waren dat Radcliffe in Nederland zou lopen”, aldus organisator Henk Stevens. „Eindelijk eens een race die zou zijn toegespitst op vrouwen.”

Drie jaar was hij samen met managementbureau Global Sports Communication bezig geweest om Radcliffe vast te leggen. Dat is een moeilijk karwei omdat haar echtgenoot en manager Gary Lough als ’zeer lastig’ bekendstaat. Vandaar de felicitaties toen dat lukte. En het verbijten toen de atlete twee weken voor de race afzegde wegens gezondheidsproblemen.

Nee, er was geen telefoontje van Radcliffe geweest, dat ze zich na een weekje trainen toch fit genoeg voelde om over Nijmegen heen naar het andere eind van de wereld te reizen. In Japan liep de atlete woensdag voor Groot-Brittannië in Chiba de Ekiden-estafette. Ze legde de tien kilometer af in de acceptabele tijd van 31.25 minuten.

„Haar start daar verbaast me wel en niet”, aldus Stevens. „Er is altijd sprake van geweest dat Radcliffe in Japan zou lopen. De Zevenheuvelenloop was echter haar eerste prioriteit, daar wilde ze individueel een toptijd lopen. Vervolgens zou ze doorvliegen naar Japan voor de nationale ploeg.”

Ergens ver weg in zijn grote teen vindt Stevens enig begrip voor de handelwijze van Radcliffe. „Dit is net op het randje. Maar ik had liever dat ze in Japan niet had gelopen, dan had ik dit niet hoeven uitleggen.”

Valentijn Trouw van Global: „Om dit begrijpelijk te maken, moet je het verschil zien tussen de twee wedstrijden. De Zevenheuvelenloop is een individuele race waarin ze voor honderd procent een toptijd wilde lopen. In Japan ging het om een teamwedstrijd die in Engeland belangrijk is en waarin ze op tachtig tot negentig procent al van belang is. Engeland zonder Paula Radcliffe, is als vroeger Nederland zonder Johan Cruijff.”

Stevens noemt het „chic tussen aanhalingstekens” dat Radcliffe twee weken voor de Zevenheuvelenloop afzegde. „Dan heb je als organisatie nog tijd om maatregelen te nemen. Een week later kan dat niet meer.” Het was toeval dat Haile Gebrselassie beschikbaar was, maar dat kon de bittere smaak bij Stevens niet wegnemen.

Sinds 1993 heeft een lange schare topatleten de Zevenheuvelenloop aangedaan, nooit eerder werd de organisatie in verlegenheid gebracht door een late afzegging. Stevens zegt zijn vertrouwen in de betrokken mensen niet kwijt te zijn. „We hebben haar nog proberen te verleiden op 95 procent te lopen, maar Radcliffe is (gelukkig) Radcliffe . . . Volgend jaar dan maar?”

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden