Atlanta, geen stad om erg lang te blijven

Atlanta, hoofdstad van Georgia, is vooral een knooppunt van auto- en luchtwegen. Een wirwar van interstate-highway's klieft het hart van de stad. Het vliegveld Hartsfield Atlanta International is één van de druksten ter wereld, maar perfect georganiseerd: de vele terminals zijn door onbemande ondergrondse treinen met elkaar verbonden. Hartsfield is klaar voor de grote massa.

Zo'n 400 000 mensen wonen er binnen de grenzen van Atlanta, van hen zijn er pakweg 23 000 dakloos. Maar de bezoekers voor de Olympische Spelen zullen van het daklozenprobleem weinig merken, de stad heeft er in de afgelopen jaren alles aan gedaan zwervers tijdens de Spelen buiten beeld te houden.

Atlanta is eigenlijk geen stad om heel erg lang te blijven. Het is een werkstad, de mensen zijn er gehaast, er moet geld worden verdiend. Het 'centrum' van de stad is zeer langgerekt, want het sterkt zich uit langs de pakweg tien kilometer lange Peachtree Street. Pas op: de namen van talloze straten zijn afgeleid van het woord Peachtree, dat kan heel verwarrend zijn. Downtown wordt uiteraard gedomineerd door hoge kantoorkolossen, hotels en winkelcentra. Atlanta wordt door velen gezien als een perfecte stad om te winkelen. De stad heeft enkele gigantische shopping malls, die vooral aan de rand van de metropool te vinden zijn. Middenin het centrum bevindt zich Atlanta Underground, een op toeristen gericht ondergronds winkel- en uitgaanscentrum.

Het verhaal gaat dat het allemaal is begonnen rond een perzikboom, vandaar die talloze verwijzingen naar Peachtree. De stad is gebouwd op de plaats waar in de achttiende eeuw het Cherokee-dorp Standing Peachtree lag.

Atlanta heeft een lange en roerige historie. De stad werd in 1837 gesticht en heette toen nog Terminus. Pas in 1845 kreeg Atlanta de naam die ze nu heeft. In de Burgeroorlog (1864) werd de stad goeddeels platgebrand. En dus is er niet veel 'ouds' meer te vinden in Atlanta. De historische vereniging van Atlanta heeft in Atlanta Historic Center een dappere poging gedaan nog iets van het oude Atlanta en het oude Georgia voor het nageslacht te bewaren. Het is een openluchtmuseum met ook veel informatie over Margaret Mitchell, de schrijfster van 's werelds meest gelezen roman Gone with the wind.

Atlanta's topattracties zijn The World of Coca-Cola, een museum waar bezoekers onbeperkt Cola kunnen proeven (zo vroeg mogelijk gaan, lange wachttijden), Cable News Network, het wereldhoofdkwartier van Ted Turners communicatiecentrum (leuke rondleidingen), The Martin Luther King Jr. Historic District, de wijk waar King werd geboren en begraven (het is er altijd druk) en Stone Mountain Park, met onder meer een museum over Burgeroorlog.

Columbus (softbal), op anderhalf uur rijden ten zuiden van Atlanta. Een dodelijk saai stadje waar de het Nederlandse softbalteam weinig vermaak zal aantreffen. Columbus heeft haar gasten weinig te bieden. Er is een 'historisch' wijkje met onder meer het huis van apotheker John Pemberton, de uitvinder van het nog altijd zeer geheime Coca Cola-recept. Pemberton kreeg 1500 dollar voor dat recept, maar de kopers gingen het drankje in Atlanta maken, waardoor Columbus het Cola-imperium ook al niet binnen haar grenzen zag groeien.

Er is een nieuw aangelegd voetpad op de oever van de Chattahoochee River, de grensrivier tussen Georgia en Alabama. Maar deze Riverwalk heb je na één keer ook wel gezien. Middenin het centrum, aan diezelfde rivier, ligt een gerestaureerde kanonnenfabriek, Columbus Iron Works, dat nu in gebruik is als congrescentrum. Columbus is een garnizoensplaats. Ten zuiden van de stad ligt Fort Benning ligt, een enorme legerplaats van de Amerikaanse infanterie. Het terrein heeft het karakter van een natuurgebied, een groene oase in een betrekkelijke smakeloze omgeving. Je kunt met de auto het legerterrein gewoon oprijden.

Athens (ritmische gymnastiek, voetbalfinale, volleybal), pareltje van Georgia, ligt oostelijk van Atlanta, op anderhalf uur rijden als het verkeer een beetje meezit. Hier staat de Universiteit van Georgia, de campus bevindt zich in het hart van dit stadje, in een prachtig lommerrijk park. Athens is een levendige studentenstad, met terrasjes, koffieshops (voor de goede orde: verkrijgbaar zijn alleen allerlei soorten koffie en thee) en leuke antiekwinkeltjes. Het verhaal gaat dat het stadje zo aantrekkelijk is voor studenten dat ze na het afstuderen baantjes zoeken in café's en restaurants om maar in Athens te kunnen blijven. Even buiten Athens liggen de botanische tuinen (State Botanical Garden), waar kilometers wandelpaden zijn uitgezet, die soms prachtig uitzicht bieden op de Oconee River.

Savannah (zeilen) is over het hoofd gezien, toen de Amerikanen op grote schaal met bulldozers hun oude stadscentra platwalsten om ruimte te scheppen voor winkelcentra, kantoorgebouwen en andere karakterloze bouwsels. Deze fraaie havenstad plukt nu de vruchten van dit verzuim. Savannah heeft een fraai en een vrijwel ongeschonden historisch district. De stad heeft een rijke geschiedenis. Eigenlijk is heel Georgia ontstaan uit Savannah. In 1733 stichtte generaal James Edward Oglethorpe in naam van Koning George II de Britse kroonkolonie Georgia, nadat hij met zijn schip met 144 Engelse mannen, vrouwen en kinderen de Savannah River was opgevaren. Oglethorpe ontwierp met militaire precisie een nederzetting met brede rechte wegen en mooie pleinen. Savannah is sinsdien amper veranderd. Het havenfront is goeddeels bewaard gebleven. De stad heeft het oprukkende hotelgeweld op het nippertje tot staan kunnen brengen. Savannah strijdt met het nabijgelegen Charleston (North-Carolina) om de titel 'mooiste stad van noord-Amerika'. Een stad om uren te flaneren langs prachtige oude woonhuizen.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden