Altijd in de schaduw van zijn vader

Rick Zabel (18) is er aan gewend dat iedereen steeds over Erik Zabel begint

Erik Zabel is op vakantie. Met Ricks moeder. Naar New York. De twee grootste fans van de 18-jarige Zabel zijn er zaterdag niet bij in de Ronde van Overijssel. Niet dat hij de absentie van zijn ouders als een groot gemis ervaart, voegt het jonge talent van de Raboploeg eraan toe. Vader Zabel zuigt na zijn actieve carrière nog altijd veel aandacht op, al dan niet bedoelt. De rust rond de camper van de ploeg voor aanvang van de start krijgt de zegen van de jonge Zabel. "Ik ben Rick. Ik voel mij niet 'de zoon van'."

Zijn hele leven hoort hij niets anders. Hij weet niet beter dan dat mensen hem aanspreken als zoon van een van Duitslands beste naoorlogse coureurs. Erik Zabel, topsprinter, met afstand de beste klassiekerspecialist die het land heeft voortgebracht. Zesmaal winnaar van de groene trui voor de beste sprinter in de Tour de France. Goed voor twaalf Touretappes en vier zeges in Milaan-Sanremo. Een erelijst die respect afdwingt en de familienaam tot over de oceanen draagt. Rick haalt zijn schouders erover op. "Mijn achternaam is iets waar wielerfans meer waarde aan hechten dan ik."

De jonge renner die eind vorig jaar werd ingelijfd door de Nederlandse bankformatie noemt zich beginnend coureur. Niets meer en niets minder. Als hij Becker had geheten dan had hij zich net zo goed 'een van de jongens in de ploeg' gevoeld. "Dat ze vaak over mijn vader beginnen stoort mij allerminst. Ik ben eerlijk gezegd niet anders gewend", glimlacht hij.

Zabel was voor de Nederlandse equipe een van de vele junioren die jaarlijks gescout wordt. Toen hij vorig jaar door het management werd benaderd was dat vanwege zijn talent en zijn vijfde plek op het WK voor junioren in Kopenhagen. De naamsbekendheid werkte eerder andersom, merkt de achttienjarige op. "Rabo is een goede georganiseerde en mooie ploeg die tot ver over de grenzen bekent staat om zijn goede jeugdopleiding. Zoiets heb je bij ons niet." En, voegt hij eraan toe, "ik ben een beetje verliefd op de door wind geteisterde koersen hier en in Vlaanderen."

Rick Zabel had weinig bedenktijd nodig toen Rabo hem een tweejarig contract aanbood. Twee jaar de mogelijkheid naam voor zichzelf te maken. Hij liet er zijn laatste schooljaar voor vallen, tot groot ongenoegen van zijn vader. Ploegleider bij de Rabo-opleidingsploeg, Piet Kuys, had maar een eis. "Dat ik Nederlands zou leren."

De jonge Zabel kan zich ondertussen goed verstaanbaar maken. Lezen wil nog niet vlotten. Nee, de Volkskrant van die ochtend heeft hij niet onder ogen gekregen, zegt hij. Hoezo, is zijn wedervraag. Als hem wordt verteld dat de krant opende met de kop dat de Raboploeg in het verleden dopinggebruik tolereerde, betrekt zijn gezicht. Van de vrolijke knaap is ineens weinig meer over. Zijn antwoorden zijn plotsklaps bits, woorden worden opzichtig afgewogen. "Ik ga hier niet op in. Ik heb er niets mee te maken en de opleidingsploeg van Rabo al helemaal niet."

Rick schuift ongemakkelijk op zijn sportschoenen. Doping is in de familie Zabel een gevoelig onderwerp. De in Duitsland op handen gedragen modelcoureur bekende in de lente van zijn loopbaan eenmalig epo te hebben gebruikt. Een jeugdzonde, biecht Erik Zabel huilend op tijdens een ingelaste persconferentie. De toch al door dopingschandalen achtervolgde Duitse sportwereld was geschokt. De icoon van een schone illusie met de bijnaam Mr. Clean bleek net zo menselijk als zijn andere collega's. "Dat ik hier verder niets over kwijt wil, heeft niet met mijn vaders verleden te maken."

Het onderwerp snijdt door zijn hart en ziel, zoveel is duidelijk. Het duurt dan ook even voordat de jonge renner zich weet te vermannen. "Deze discussie over mijn vader stoort mij." Zijn initiële afstandelijke houding ten opzichte van zijn vader is meteen verdwenen. Alsof er een muurtje is geslecht. "Mijn vader is trots op wat ik doe. Hij geeft mij tips. Maar verder houdt hij zich op de achtergrond. Hij heeft het volste vertrouwen in de ploeg en mij. Ik kan mij echt geen betere pa wensen."

Zabel eindigt in Rijssen als 28ste.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden