Alibaba: van zolderkamer naar miljardenbedrijf

null Beeld REUTERS
Beeld REUTERS

De Verenigde Staten staan aan de vooravond van de grootste beursgang van een individueel bedrijf ooit. De Chinese internetgigant Alibaba wil naar verluidt twintig miljard dollar ophalen, vier miljard meer dan Facebook in 2012. In China is Alibaba een begrip, maar daarbuiten hebben weinig mensen van de onderneming gehoord. Wat is Alibaba voor bedrijf?

Zeventien vrienden, een appartement en een startkapitaal van 60.000 dollar. Meer had docent Engels Jack Ma in 1999 niet nodig om zijn online marktplaats Alibaba te beginnen. Inmiddels heeft Alibaba talloze websites onder zijn hoede, maar het bedrijf is het best te omschrijven als een combinatie van Amazon en eBay. Op de meeste websites van het bedrijf verkopen Chinese fabrikanten hun producten, van kleding tot mobiele telefoons, aan consumenten over de hele wereld.

De Chinese webwinkel doet het beter dan zijn twee bekende concurrenten. De waarde van de spullen die vorig jaar over de toonbank gingen bij Alibaba bedraagt zo'n 240 miljard dollar. In de eerste negen maanden van het laatste fiscale jaar boekte het bedrijf 2,9 miljard dollar winst op een omzet van bijna 6,5 miljard. De productwaarde en de winst van Alibaba zijn hoger dan die van eBay en Amazon samen.

In zijn begindagen kon Alibaba alleen maar van zulke aantallen dromen. De eerste producten op Alibaba-dochterwebsite Taobao, in 2003 gelanceerd om te concurreren met eBay, waren van oprichter Ma en zijn collega's zelf. Ze hadden afgesproken ieder vier producten te koop aan te bieden. Er kwam niemand op af, dus moesten ze hun eigen spullen kopen.

Het tij keerde snel. Alibaba groeide uit tot de grootste online marktplaats in China. Dat is niet zo raar, zeggen deskundigen, want aan het begin van het afgelopen decennium waren er simpelweg geen andere online marktplaatsen in China. Vandaag de dag worden naar schatting vier van de vijf op internet bestede dollars in China uitgegeven bij Alibaba.

Alibaba vs. eBay
Een van de geheimen van het bedrijf is dat het de Chinese consumenten begrijpt. Die willen bijvoorbeeld marktplaatsen waar de producten centraal staan, niet de kopers en verkopers. Deze strategie was het beslissende wapen in de strijd met eBay tussen 2004 en 2006. Hoewel Alibaba in 2004 nog in de kinderschoenen stond, behaalde het bedrijf binnen twee jaar een marktaandeel van 67 procent. eBay moest het doen met 29 procent en haalde zijn Chinese website EachNet uit de lucht.

Inmiddels beheert Alibaba veel meer dan internetwinkels alleen. Zo is de online betaalservice Alipay een groot succes. Verder heeft het bedrijf een app om taxi's mee te bestellen.

Geen staatseigendom
Oprichter Ma is sinds vorig jaar geen bestuursvoorzitter meer, maar manager. Met een geschat vermogen van vier miljard dollar is hij nummer 29 in de Hurun Rich List, een lijst met de rijkste mensen in China. Hij staat bekend als grapjas, die graag optreedt bij het jaarlijkse bedrijfsevenement Alifest. Bij het tienjarig jubileum van de website in 2009 betrad Ma het podium als punkrocker.

Het is uniek dat Ma zijn eigen succes heeft gebouwd. De meeste grote bedrijven in China zijn tenslotte staatseigendom. Ze hebben hun rijkdom te danken aan goede banden met de Communistische Partij, die sinds 1949 aan de macht is.

Alibaba is nu in handen van vier aandeelhouders. Naast Ma (aandeelhouder voor 8,9 procent) zijn dat het Japanse Softbank Corporation (34 procent), Yahoo (23 procent) en medeoprichter Joseph Tsai (3,6 procent). Het is niet bekend hoeveel van de aandelen Alibaba gaat verkopen. Maar gezien de winstcijfers van de afgelopen jaren, gaan de aandelen later dit jaar waarschijnlijk als warme broodjes.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden