Akzo-dochter schittert met autolakken

Het succes van Akzo Nobel Car Refinishes, groot in 'autoreparatielakken', is te danken aan onderzoek en ontwikkeling. Overleven is innoveren. De klant eist meer dan een potje verf: hij wil fonkelende lakken die milieuvriendelijk uitharden en drogen.

SASSENHEIM - Drieduizend Indiërs schreven vorig jaar op de wervingsadvertentie van Akzo Nobel in de Indian Times. Academici die graag in het nieuwe laboratorium van Akzo's autolakkendochter in Bangalore werken. ,,Wij hebben een naam hoog te houden'', zegt Klaas Kruithof, r & d-manager van Akzo Nobel Car Refinishes in Sassenheim. ,,Een op de tien medewerkers zit bij 'onderzoek en ontwikkeling'.''

Het bedrijf van 5500 werknemers is wereldwijd aan het groeien: de afzetmarkt voor zogenaamde reparatielakken (waarin jaarlijks zo'n 5 miljard euro omgaat) is uitgedijd. Een simpel potje verf aan de man brengen, is verleden tijd. De klanten van Akzo Car Refinishes, de autoschadeherstellers die auto's uitdeuken en in fonkelnieuwe kleuren spuiten, eisen tegenwoordig milieuvriendelijke lakken zonder oplosmiddelen die pijlsnel uitharden en drogen en UV-straling weren. De 'onzichtbare reparatie' is het doel. ,,Hoe meer auto's een schadehersteller door zijn spuitcabine kan jagen, hoe tevredener hij is.''

Dick van Beelen is innovatiemanager van Akzo Nobel Car Refinishes. De levenscyclus van de lakken neemt af, is zijn ervaring. Er zijn wereldwijd ongeveer 30 à 35000 kleuren te onderscheiden in autolakken, en er komen er nog bij. ,,Het is onze opgave om die ontwikkeling bij te benen door nieuwe lakken op de markt te brengen en nieuwe verfmeng-apparatuur te ontwerpen. Dat is alleen vol te houden als je 'meer dan gemiddeld' investeert in onderzoek en ontwikkeling.'' De autolakkenfabrikant heeft de afgelopen jaren zijn budget voor onderzoek en ontwikkeling verdubbeld; in de bedrijfstak geldt een gemiddelde van 2,5 procent van de omzet als standaard.

Omdat de markt voor reparatielakken wereldomspannend is -met concurrenten als BASF, Dupont en PPG-, heeft Akzo Car Refinishes besloten zijn r & d internationaal te organiseren. Vandaar dat het bedrijf, naast zijn onderzoeksafdeling in Sassenheim en zijn laboratorium in de Verenigde Staten, het Indiase r & d-centrum heeft opgezet. ,,Bangalore is ons venster op Azië. Daar worden meer auto's verkocht dan waar dan ook. Ze hebben een ander wagenpark, met een ander kleurenpalet: je moet er met je neus bovenop zitten'', zegt Klaas Kruithof. De internationale opzet van zijn bedrijfsonderdeel komt het innovatievermogen van Car Refinishes ten goede, denkt hij. ,,Je krijgt kruisbestuiving.''

Innoveren zit de autolakkenfabrikant, een business-unit van Akzo Nobel Coatings, in de genen. In de hal van het hoofdkantoor zijn de plaquettes met innovatieprijzen het bewijs. ,,Je moet wel'', zegt Kruithof. ,,Anders ben je binnen vier à vijf jaar weg.''

De turbulentie van de lakkenmarkt is echter zo groot dat zelfs een succesnummer als Akzo Nobel Car Refinishes bescheiden moet blijven. Innovatietechnoloog Dick van Beelen: ,,Het is lastig te voorzien wat de klant over tien jaar nodig heeft.'' Een ding is zeker: milieuwetgeving zal vooral de ontwikkeling van zogenaamde 'watergedragen' lakken stimuleren, een gebied waar Akzo Nobel vooroploopt.

Het geheim van Car Refinishes schuilt niet in de aanwezigheid van de 'Willy Wortels'. In de ogen van Kruithof en Van Beelen is geld, met dank aan Akzo (de grootste verffabrikant ter wereld), evenmin de motor achter het innovatieve wonder.

,,Het is logisch dat wij profiteren van de vrije stroom van knowhow binnen Akzo. Maar dat wij binnenshuis gelden als pioniers in innovatie, is een kwestie van mentaliteit'', zegt Kruithof. ,,Onze mensen zijn in staat buiten hun eigen zonnestelsel verbindingen te leggen met andere zonnestelsels.'' Van Beelen: ,,Een innovatief klimaat ontstaat wanneer medewerkers buiten hun eigenlijke verantwoordelijkheden durven treden. Dat staat op zich los van de subsidiepotjes.''

Dan moet er wel 'ruimte' zijn binnen de organisatie, erkennen de Sassenheimse managers. Anders dan de directe concurrenten BASF, Dupont en PPG kan Akzo Nobel Car Refinishes zich geheel en al werpen op de autoschademarkt. De Akzo-dochter maakt geen lakken voor nieuwe auto's, een markt berucht om zijn smalle marges. ,,Als verffabrikant moet je uitkijken dat je niet wordt uitgeknepen. Autofabrikanten besparen voortdurend op hun kosten. Ford staat gelukkig niet in onze nek te hijgen.''

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden