Ajax tart alle logica en het wil meer

Een laatste training voor het duel tegen Tottenham Hotspurs moet de puntjes op de i zetten voor de Amsterdammers. Beeld EPA

Vanavond begint Ajax in Amsterdam eens als favoriet aan de return van een Champions League-tweeluik. Het zal aan de spelopvatting en de opdracht weinig veranderen. Er moeten grenzen worden verlegd.

Zie ze lopen, zie ze ontspannen aanschuiven voor wéér een persconferentie om vooruit te blikken op een ­Europese wedstrijd – de achttiende voor Ajax dit seizoen.

Verdediger Daley Blind en trainer Ten Hag namen dinsdagmiddag in alle rust plaats in de perskamer van de ­Johan Cruijff Arena. Ze deden dat om hun gedachten te delen over de return in de halve finale van de Champions League tegen Tottenham Hotspur, waar Ajax vanavond een 1-0 voorsprong verdedigt. De aftrap is om 21.00 uur.

Droomreis

Het oogde als een routineklus, als een doorsnee perspraatje, maar elke keer als Blind en Ten Hag de zaal inkeken, zagen ze meer dan dertig tv-­camera’s en tientallen journalisten uit de hele wereld. Ajax is hot. Zoveel is duidelijk. Zeker nadat titelverdediger Real Madrid en één van de favorieten, Juventus, werden uitgeschakeld.

Nee, dit is geen normaal seizoen voor Ajax. Vanavond wordt de droomreis door Europa vervolgd. De club kan voor het eerst sinds 1996 de Champions League-finale bereiken, een prestatie die voor bijna onmogelijk werd gehouden in een tijd van financiële mogendheden. Ajax tart alle logica. Dat de spelers, voor wie op 25 juli de Europese campagne begon met een tweede voorronde tegen Sturm Graz, tot de halve finales reikten, is al een unicum.

Maar Ajax wil meer. Grenzen verleggen, zoals Ten Hag herhaaldelijk zegt. En dat kan. Al is de uitgangspositie dit keer anders. Bij de vorige ­terugwedstrijden in de knock-outfase van de Champions League – tegen Real Madrid en Juventus ­– ving Ajax de return aan met een onbevangen houding. Alsof het niets te verliezen had. En dat was een te begrijpen attitude na de thuisnederlaag tegen Real ­Madrid (1-2) en het gelijkspel tegen Juventus (1-1).

Favoriet

Ajax draagt nu de status van favoriet. Een wezenlijk verschil. Aanvoerder Matthijs de Ligt zei er vrijdag, voorafgaand aan de gewonnen bekerfinale tegen Willem II (0-4), nog iets over. Hij voelde meer spanning voor de bekerfinale tegen Willem II dan voor de Champions League-wedstrijden ­tegen Real Madrid en Juventus, ­bekende hij. “Want dan voel je de druk van het moeten winnen, terwijl we in Champions League-wedstrijden vaak de underdog waren”, zei De Ligt.

En Blind? Hij herkent zich niet in de woorden van De Ligt. “Zenuwachtig ben ik niet”, reageerde Blind, die vanavond zijn 63ste wedstrijd van het seizoen speelt. “Een beetje gezonde spanning voel ik. Dat is ook goed.”

Ten Hag sprak de taal van een trainer. Dat de waarheid ook deze keer weer op het veld zal liggen. Dat Ajax, waar alleen Neres een vraagteken is, de wedstrijd vanuit een 0-0 zal benaderen – en niet om de 1-0 voorsprong te verdedigen. “We moeten weer het beste van onszelf geven”, stelde Ten Hag. “Daarvoor moeten we grenzen verleggen. Maar dit team heeft het vermogen om zich aan te passen; om op een hoog niveau te ­acteren.”

Jaren negentig

Statistici berekenden dat de kans op een finaleplek 88 procent is voor Ajax. Een overwinning in de heenwedstrijd van de halve finale is vaak doorslaggevend voor het eindresultaat, blijkt uit cijfers. De laatste keer dat een club een nederlaag in de heenwedstrijd repareerde, dateert uit 2007. Toen lukte het zowel AC Milan als Liverpool. Ook Ajax slaagde er eens in. In 1996 verloor het thuis met 0-1 van Panathinaikos, waarna het triomfeerde in Griekenland (0-3).

Die tijden, de succesvolle jaren ­negentig, echoden door in de perskamer voorafgaand aan iets wat een historische avond zou kunnen worden. “Een aantal mensen die dat bereikt hebben, zoals Marc Overmars, Louis van Gaal en Johan Cruijff, heeft steeds gezegd dat het mogelijk is om als ­Nederlandse ploeg nog in de Champions League-finale te komen”, memoreerde Ten Hag. “Het is aan ons om dat te realiseren.”

Lees ook:

Het andere succesverhaal over Ajax

Ajax, een bende hongerige jongens, die Europa verovert, overal voorbij raast: dat spreekt tot de verbeelding. Maar trainer Ten Hag en zijn spelers houden oog voor de andere kanten van het spel.

Alles wat voetbal in zich heeft, werd gevraagd. Ajax had het antwoord

Met een kostbare overwinning in de uitwedstrijd tegen Tottenham Hotspur komt Ajax dichtbij de finale in Madrid.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden