Ajax moet deelname aan Europa League zeker stellen

Er komt langzaam oog voor de Europese competitie die het Nederlands voetbal past

Dat de kampioen van Nederland een cruciale wedstrijd speelt tegen die van Cyprus, mag wennen zijn, om niet te zeggen dat het voor veel volgers, fans én spelers iets ongemakkelijks zal hebben. Toch is het besef van het belang van Ajax - Apoel Nicosia, vanavond in de Arena, van het grootste gewicht - in de allereerste plaats bij de spelers.

Een gelijkspel volstaat voor Ajax om als nummer drie in zijn Champions Leaguepoule, ver achter Paris Saint-Germain en Barcelona, toe te treden tot de knock-outfase van het tweede Europese toernooi, de Europa League. Het mag een goede uitgangspositie heten, maar in de tegenwoordige verhoudingen nog geen zorgeloze.

Apoel Nicosia drong tweeënhalf jaar geleden nog door tot de kwartfinales van de Champions League. De kampioen van Nederland, destijds PSV, doorstond de groepsfase van het hoofdtoernooi voor het laatst in 2006. In de lopende editie verloren de Cyprioten slechts nipt bij zowel Barcelona als Paris Saint-Germain (1-0). Apoel-Ajax eindigde eind september in 1-1, wat vanavond voor de Nederlandse kampioen dus toereikend zou zijn.

Maar vooraf mag de vraag zijn of vooral de spelers van Ajax het laatste ook zo zullen zien, en - in het verlengde daarvan - of ze daardoor hun instelling (willen) laten bepalen. Anders gezegd: of ze (één keer) puur voor het resultaat kunnen en willen spelen of dat ze zich toch laten drijven door het gevoel dat van een club uit zo'n nietig land moet worden gewonnen - met enige schoonheid, maar dan mogelijk ook met de nodige risico's.

Ajax-trainer Frank de Boer was, begin vorig jaar pas, zo'n beetje de eerste in Nederland die het belang van de Europa League onderkende, als de natuurlijke omgeving voor de in de internationale verhoudingen teruggeworpen Nederlandse clubs. Ajax maakte zich destijds op voor de eerste knock-outronde in de Europa League tegen Steaua Boekarest, en De Boer putte uit zijn spelerservaringen, als winnaar, met Ajax, van de Uefa Cup in 1992.

"Ook van wedstrijden tegen tegenstanders als Steaua Boekarest word je een betere voetballer, daar ben ik van overtuigd", zei De Boer. "Ik heb het zelf meegemaakt, in 1992. Spelen in de stadions van Torino en Genua bood nuttige en leerzame ervaringen. Daar word je sterker en beter van."

Het was, hoe plausibel ook, in die tijd een opvallend geluid. Het beeld bestond nog dat de Europa League in Nederland weinig serieus werd genomen. PSV en FC Twente hadden zich gaandeweg met enkele reserves laten uitschakelen in hun poules, heette het, al had het er toch meer op geleken dat ze gewoonweg niet goed genoeg waren geweest.

De Boers woorden drongen indertijd nog niet door tot zijn spelers, voor wie een 2-0 zege in de thuiswedstrijd nog niet voldoende bleek. Een jaar later liet Ajax zich in hetzelfde stadium zelfs tot tweemaal toe argeloos wegblazen door het Oostenrijkse Salzburg. Maar inmiddels heeft het er de schijn van dat het besef van de verhoudingen is ingedaald, en dat het Nederlandse clubvoetbal zijn plaats weet.

Onder luide jubel plaatste Feyenoord zich in De Kuip voor de knock-outfase van de Europa League, en PSV vierde hossend een daartoe toereikend 3-3 gelijkspel bij de Portugese middenmoter Estoril. Ajax zou ervoor kunnen zorgen dat Nederland na de winter met zijn traditionele topdrie vertegenwoordigd is in de Europa League.

Dat zou mooi zijn in breder perspectief, en alleszins verdienstelijk, al kan het voor de spelers van Ajax niet de voornaamste drijfveer zijn. Uitschakeling zou voor hun club een nieuwe pas op de plaats betekenen in het proces van hervormer Johan Cruijff, die zelf zijn eerder nog op de Europese top gerichte doelen al bijstelde.

In de Europa League heeft Ajax nog genoeg te bereiken, na drie keer op rij al in de eerste knock-outronde te zijn gestrand. "In de Europa League speel je wedstrijden die je in de eredivisie maar vier of zes keer per seizoen speelt", zei Frank de Boer gisteren. Dat was voor de eredivisie te veel eer, maar zijn boodschap was er niet minder duidelijk om.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden