Afscheid van een humoristisch icoon

Chinese tennisster Li Na stopt vanwege aanhoudend blessureleed

Vooroordelen over Chinese sporters zijn er genoeg. Ze zouden hun emoties nooit laten zien en geen karakter hebben, gehard door een streng opleidingssysteem. "Een robot", zo noemde de Britse schoonspringer Tom Daley zijn concurrent Qiu Bo.

Li Na bewijst dat het ook anders kan. De 32-jarige tennisster is humoristisch, eigenwijs, rebels. In alles het tegenbeeld van het idee dat soms heerst over Chinese atleten.

Volgens de Chinese staatstelevisie maakt de tweevoudig grandslamkampioene vandaag bekend dat ze een punt achter haar carrière zet. De speelster die sinds haar uitschakeling in de derde ronde op Wimbledon niet meer in actie kwam, zou te veel last hebben van een knieblessure.

Geruchten over een aanstaand pensioen zongen al langer rond in de tenniswereld. Na Roland Garros, waar ze in de eerste ronde verloor van de Française Kristina Mladenovic, nam Li Na twee weken vakantie om na te denken over haar toekomst. Wat ze wilde doen na haar carrière had ze al snel uitgevogeld. Een baan in de journalistiek - waar ze een studie in voltooide - ziet ze na alle achtervolgingen van de Chinese pers niet meer zitten. Li Na wil huisvrouw worden en een gezin stichten. Eindelijk rust aan het hoofd van de atlete die in eigen land als een halfgod wordt vereerd. De vraag was alleen wanneer.

Met een aanstaand pensioen neemt de tenniswereld afscheid van een van de meest geliefde speelsters op de tour. Li Na werd gewaardeerd vanwege haar uithoudingsvermogen en krachtige slagen vanaf de baseline. Maar vooral om haar humor in speeches en bij persconferenties. Toen ze in 2011 op Roland Garros de eerste Aziatische speelster werd die een grandslamtoernooi won, grapte ze dat haar man Jian Shang haar voorbereiding had verstoord. Omdat hij snurkte had ze hem naar de badkamer verbannen. Op de Australian Open dit jaar, waar ze haar tweede grandslamtitel pakte, bedankte ze na afloop haar manager ('bedankt dat je me rijk hebt gemaakt') en echtgenoot ('lucky man'). Hilariteit tot gevolg.

Net zo onconventioneel als haar speeches is de manier waarop Li Na zich naar de wereldtop heeft gevochten. De speelster die werd geboren in het Oost-Chinese Wuhan stapte op 9-jarige leeftijd over van badminton naar tennis. Op haar zestiende werd ze prof. Drie jaar later stopte ze tijdelijk om te studeren, naar verluidt omdat het keurslijf van de nationale tennisbond haar niet paste.

In 2008 kreeg ze de kans om zich los te weken van de bond door een verandering in het reglement voor tennisspelers. Vanaf dat moment mochten spelers zelf beslissen met welke coach ze werken. Li Na aarzelde geen moment om de touwtjes in handen te nemen. Samen met haar echtgenoot, destijds haar coach, zette ze de stappen die nodig waren om de top te bereiken. Ze kreeg geen kosten meer vergoed door de bond, maar mocht wel 92 procent van haar prijzengeld houden - terwijl ze voorheen 65 procent moest afstaan. Sinds twee jaar mag ze al haar prijzengeld houden.

Meer nog dan het prijzengeld dat ze bij elkaar sprokkelde, werd Li Na rijk door de vele sponsorcontracten die ze afsloot na haar triomf in Parijs. In de onconventionele speelster zagen westerse investeerders een kans om hun merk in Azië te promoten. Manager Max Eisenbud zag dat al aankomen toen hij haar in 2009 contracteerde bij managementbureau IMG en sleepte contracten binnen met onder meer Mercedes, Samsung en een Chinese verzekeringsbedrijf. Deals waarmee ze volgens Forbes de op twee na best betaalde tennisster werd (achter Maria Sjarapova) met een spaarrekening van 23,6 miljoen dollar.

Genoeg geld om zich terug te trekken uit het publieke leven na haar pensioen. Gelachen werd er altijd met Li Na, maar zelf heeft ze niet altijd veel plezier beleefd aan haar leven als superster in China waar ze niet meer normaal over straat kan. Met Peng Shuai - de dubbelspecialiste die op de US Open de halve finale enkelspel haalde - heeft het sportgekke land in ieder geval een nieuwe nationale held. Li Na kan nu genieten met haar echtgenoot die haar altijd steunde ondanks al haar grappen. Zijn gesnurk zal geen sportprestatie meer in de weg staan.

undefined

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden