Achter succes Radcliffe schuilt geen mystiek

De onverzettelijkheid van Paula Radcliffe stond symbool voor machteloosheid, tot haar onbuigzame geest het lichaam van zijn kracht kon overtuigen. Toen verschrompelden de oude plaaggeesten, alsof zij haar oude onmacht absorbeerden.

Rob Velthuis

AMSTERDAM - Radcliffe maakte met de derde wereldtitel op de halve marathon in Vilamoura de cirkel van de metamorfose rond. De vrouw die als loser leek voorbestemd, is op haar 29ste uitgegroeid tot de wereldster die slechts wordt geacht te winnen.

Drie jaar geleden slikte de Britse tijdens de WK cross in dezelfde Portugese kustplaats haar gebruikelijke deceptie. Zoals altijd voerde zij in karakteristiek ploeterende stijl de frontlopers aan, om op de beslissende meters als aangeschoten wild voorbij te worden gelopen.

Nog datzelfde jaar volgde tijdens de Spelen in Sydney eenzelfde combinatie van wilskracht en uiteindelijke onmacht. Toen had ze zich al vastgeklampt aan het geloof in de loodzware formule: 'Nog harder werken'.

Achter het succes gaat geen mystiek schuil, al komen haar eigen oude doping-beschuldigingen met het groeien van haar atletisch vermogen als een boemerang terug. Die argwaan bij elke grote prestatie is de tragiek van de hedendaagse topsport.

Aan de vooravond van haar triomf in de Algarve ging ze in op haar toegenomen loopvermogen. ,,Elke keer dat je een race verliest, leer je wat je moet doen: nog harder werken. Ik kon niet ineens overstappen van de arbeid die ik vijf jaar geleden deed, naar de huidige belasting, dat was een groeiproces. De toewijding waarmee ik het doe, is onveranderd. Maar ik deed toen geen marathontraining, het lichaam moest sterker worden zodat ik met dezelfde inspanning harder kan lopen.''

Het succes was er niet ineens. Tijdens de WK in Edmonton (2001) kon ze nog niet anders dan met open ogen in de bekende Afrikaanse val lopen. Tijdens Commonwealth Games en Europese kampioenschappen raakte ze gewend aan triomferen.

Op de weg is Radcliffe voor de Afrikaansen nu onaantastbaar. Op de marathon is ze na twee wereldrecords het enige lid van de buiten-categorie en op de halve afstand heeft ze ook het rijk alleen. De Ethiopische Berhane Adere had zaterdag als nummer twee een achterstand van 87 seconden, de grootste die in de twaalfjarige historie van de WK halve marathon werd gemeten.

Adere werd in augustus wereldkampioen op de tien kilometer, een titel waarop Radcliffe haar zinnen had gezet. ,,Het wereldrecord op de marathon had niet meer dan een bonus moeten zijn, de WK waren mijn hoofddoel en het brak mijn hart om ze te missen.''

Wegens een blessure aan het scheenbeen en bronchitis moest de atlete zich terugtrekken. Het trage herstel bracht haar aan het twijfelen over haar fysieke veerkracht. Had de marathon te veel van haar gevraagd? Na medisch onderzoek luidde het antwoord: nee. De oorzaak van het malheur lag in de botsing met een fiets tijdens een training, niet aan overbelasting.

Radcliffe is sterker dan ooit. Ondanks haar overmacht in Vilamoura was er zelfs lichte teleurstelling dat het wereldrecord overeind bleef. Van de zeven races die Radcliffe dit seizoen liep, eindigden er vijf in records .

Zoals twee weken geleden in de Great North Run, een halve marathon die ze in 1.05.40 voltooide, ruim onder het wereldrecord. Onderweg verbeterde ze ook de beste wereldtijden op de 15 en 20 kilometer en de tien mijl. Omdat het ging om een punt naar punt-parcours waar het verval meer dan een meter per kilometer bedraagt, worden die tijden niet officieel erkend.

In Vilamoura was het circuit te bochtig en de zon te heet voor extreme snelheden. Belangrijker was de olympische toekomst. In Athene is Radcliffe na de slechte WK de hoop van het Verenigd Koninkrijk. De atlete blijkt hittebestendig, al is dat op de dubbele afstand onder extremere omstandigheden geen garantie.

De keuze voor tien kilometer of marathon wil Radcliffe zo lang mogelijk voor zich uit schuiven. Haar voorkeur gaat uit naar de marathon; in theorie is zelfs een dubbele start mogelijk. Een overweging die ieder ander als absurd zou afdoen.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2022 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden