Aan wetenschap opgedragen lichamen eindigden in massagraf

Hart Island, New York.Beeld David Trawin

Amerikanen die na hun dood hun lichaam ter beschikking hebben gesteld aan de wetenschap, eindigden tegen hun wensen in in een massagraf. Uit onderzoek van The New York Times blijkt dat New York University (NYU) tot 2013 donoren anoniem liet begraven op Hart Island. Nabestaanden en vrienden reageerden geschokt op de behandeling van hun overleden dierbaren. De universiteit heeft excuses gemaakt voor zijn misstap.

Hart Island ligt ten oosten van de Bronx en is voor veel New Yorkers een onbekende plek. Sinds 1869 begraaft New York er de mensen voor wie geen normale begrafenis is weggelegd: illegale immigranten, daklozen, doodgeboren baby's, en mensen die geen begrafenis kunnen betalen of van wie het lichaam nooit door familie is opgeëist. Er zijn in de loop der tijd meer dan een miljoen mensen begraven. Nu arriveren er jaarlijks nog ongeveer 1500 doden. Vaak blijven zij anoniem. Het werk wordt gedaan door gevangenen.

Hart Island is gesloten voor publiek, maar sinds 2012 krijgen nabestaanden toegang tot het eiland om hun dierbaren te herdenken. Dat blijft streng geregeld: er is maar één bezoekmoment per maand. Nabestaande Rosalee Grable zegt tegen The Guardian: "Het is alsof we op bezoek gaan in een gevangenis. Maar dat is het dan ook; een gevangenis voor de doden."

Verklaringen ontbreken
Het is onbekend hoeveel donoren van NYU op Hart Island liggen. Sommige dossiers zijn verloren gegaan tijdens orkaan Sandy in 2012. De voormalige directeur Bruce Bogart lijdt aan dementie en dat bemoeilijkt het onderzoek naar het precieze aantal donoren ook.

Iemand laten begraven in een massagraf op Hart Island is veel goedkoper dan een crematie of begrafenis. De woordvoerder van NYU, Lisa Greiner, benadrukte echter dat geld er niet mee te maken heeft. Volgens haar had de universiteit 'geen idee dat dit gebeurde'.

Uit documenten van NYU die de The New York Times heeft ingezien, blijkt dat de universiteit een onjuiste richtlijn toepaste. Overblijfselen die na crematie niet werden opgeëist, zouden begraven worden door het stadsbestuur van New York. Maar het bestuur begraaft geen overblijfselen, en als uitzondering in de VS, is het in New York verboden om niet opgeëiste lichamen te cremeren. Bovendien kwam een verwijzing naar Hart Island niet naar voren in de documenten.

Reputatie
Naast NYU zijn er zestien andere academische ziekenhuizen in de staat New York. In totaal ontvangen zij zo'n 800 lichamen per jaar. Brandi Schmitt, werkzaam bij American Association of Clinical Anatomists, sprak haar zorgen uit tegenover de New York Times: "de misstap van NYU zal onvermijdelijk de publieke opinie over donororganisaties en medische instellingen aantasten, waardoor minder donoren zullen worden aangetrokken".

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden