AA Gent wacht een wonder

Na slechts twee seizoenen in nieuw stadion lonkt eerste landskampioenschap

De voetbalclub uit de grootste stad van Vlaanderen moest decennialang toezien hoe de rivaal uit het veel kleinere Brugge de prijzen pakte waar AA Gent niet eens bij in de buurt kwam. Met de realisering van een nieuw stadion in 2013 werd de aanzet gegeven tot een opmars van de Gentenaren, die vanavond voor het eerst in de clubhistorie kampioen van België kunnen worden.

Gent staat met twee duels te gaan vier punten voor en kan bij winst vanavond in eigen huis op Standard Luik kampioen worden. Anders volgt zondag een herkansing bij concurrent Anderlecht, maar daar wil Gent het niet op aan laten komen. Het stadion is vanavond met 20.000 man uitverkocht, bij wielerbaan 't Kuipke is het duel op een groot scherm te zien en ook een café zonder tv zal deze donderdag zeldzaam zijn.

Het huidige succes in pas het tweede seizoen in het nieuwe onderkomen, komt voor sporteconoom Trudo DeJonghe van de Katholieke Universiteit Leuven niet geheel onverwacht. "Ik had het op termijn wel voorzien, maar dit is wel erg snel. Eind jaren tachtig speelde Gent nog tweede klasse en was de club bijna failliet. De club werd uitgelachen, mensen uit Gent gingen naar Antwerpen of Brugge om voetbal te kijken."

Gent had een schuld van 23 miljoen euro en leek op weg naar een op z'n best zieltogend bestaan in de marge van het Belgische voetbal. Maar toen was daar in 1999 voorzitter Ivan De Witte, die er met een stapel Belgische franken en later euro's voor zorgde dat de club - mede door de verkoop van het oude stadion - in ruim tien jaar schuldenvrij werd.

Hij zette ook direct het nieuwe stadion op de agenda, want in het oude Jules Otten-stadion waren de groeimogelijkheden beperkt. In een land waar veel stadionplannen sneven in bureaucratie werd langs de snelweg in Gent het eerste nieuwe Belgische stadion in 24 jaar opgeleverd. Ondertussen worstelt concurrent Club Brugge nog met bouwplannen en betrekt die op z'n vroegst in 2019 een nieuw onderkomen.

AA Gent heeft dan misschien al een beslissende slag geslagen, met dank aan een goede samenwerking met de gemeente. De stad betaalde 15 van de 75 miljoen euro mee aan het stadion dat vernoemd werd naar investeerder Ghelamco.

Het aantal seizoenkaarthouders verdubbelde tot 14.000 en het gemiddeld aantal toeschouwers groeide van 10 naar 18.000. Vergelijkbare groei was er in de skyboxen en in de cateringuitgaven. Met een budget van zo'n 25 miljoen euro nadert Gent inmiddels qua financiën Club Brugge en Standard Luik, die beide zo'n 30 miljoen te besteden hebben. Anderlecht zit daar met zo'n 45 miljoen euro nog boven.

Het kampioenschap zou Gent door de rechtstreekse plaatsing voor de Champions League een nieuwe bonus van zo'n twintig miljoen euro opleveren. De ploeg krijgt sowieso een startpremie van 12 miljoen euro en zo'n 6 miljoen euro marketinggeld, nog los van de wedstrijdpremies.

"Gent heeft dan de potentie om zich ook op langere termijn bij de topclubs te scharen, zeker nu ook de jeugdopleiding nieuw leven is ingeblazen", zegt DeJonghe. "De stad heeft 270.000 inwoners, maar in het stedelijk gebied wonen zo'n half miljoen mensen."

Dit seizoen heeft de club met onder meer de van FC Utrecht overgekomen Nana Asare en Sven Kums (oud-SC Heerenveen) zich vooral in de tweede seizoenshelft onderscheiden, al was dat mede dankzij de topclubs die het lieten afweten.

Gent won vooralsnog slechts 21 van de 38 wedstrijden, maar in tegenstelling tot de concurrentie speelde Gent geen Europees voetbal en was het bekertoernooi al vroeg ten einde. "Gent heeft geen sterspeler, maar het collectief als grote kracht", meent Aad de Mos. De oud-trainer van KV Mechelen, Anderlecht en Standard Luik volgt het Belgische voetbal nog altijd op de voet.

"Ze spelen zeer aanvallend, eigenlijk on-Belgisch, met veel automatismen. Trainer Hein Vanhaezebrouck heeft daar een belangrijk aandeel in. De intensiteit ligt hoger dan in Nederland, spelers zijn sterker in de duels en ook meer geroutineerd. De gemiddelde leeftijd is 25."

De Mos verwacht de komende jaren meer succes in Gent. "Het is de verdienste van de club en de stad, want er zit beleid achter. De gemeente denkt mee, De Witte heeft een visie en er is geld. De concurrentie wordt nu gedwongen om het beter te gaan doen."

Drie play-off competities

AA Gent kan vanavond voor het eerst kampioen van België worden door play-off I te winnen. De zestien clubs in de Belgische eerste klasse hebben eerst een volledige competitie van dertig duels gespeeld en zijn daarna opgedeeld in drie groepen.

De bovenste zes strijden in tien duels om de landstitel en de Europese plaatsen, waarbij de punten uit de reguliere competitie bij de start zijn gehalveerd.

De onderste twee strijden in een best-of-five (play-off III) tegen elkaar om degradatie.

De overige acht (play-off II) spelen in twee groepen zes duels om een laatste ticket voor de Europa League, waarbij de twee winnaars in een tweeluik tegen elkaar spelen en de winnaar daarvan nog tegen de nummer vier van play-off I uitkomt.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden