5 vooroordelen over Phuket

Een paradijs voor sekstoeristen en ander plat vermaak: is het echt zo erg op het Zuid-Thaise eiland dat jaarlijks miljoenen bezoekers weet te trekken?

1 Phuket is verpest door massatoerisme

Voor het grootste deel van de westkust van het eiland is dat absoluut waar. De kustweg van Kata tot en met Kamala is een aaneenschakeling van hotels, restaurants, winkels en bars. De tsunami van 2004 richtte hier veel schade aan, maar daar is inmiddels niets meer van te merken.

Het centrum van deze langgerekte toeristische zone is zonder twijfel Patong Beach, dat akelig dicht in de buurt komt van een Aziatische variant op Benidorm, maar dan zonder alle torenflats. Hier draait het om strand en uitgaan.

Op uitgaansstraat Bangla Road komen alle clichés samen: keiharde muziek, schaarsgeklede dames en happy hours moeten de aangeschoten toeristen verleiden om een van de clubs te bezoeken. Behalve de Thaise gogo-bars vechten ook Burger King, Starbucks en winkels van bekende kledingmerken om aandacht.

Om de hoek zit Paradise Complex, de kleinere gay variant. Mannen en een enkele vrouw nippen van een cocktail of Singha-biertje. Travestieten en jongemannen in minimale outfits proberen elke passant hun club in te krijgen. Straal geen aarzeling uit, want voor je het weet word je naar binnen gesleurd.

Voor een avondje rechttoe rechtaan vermaak is het overigens best de moeite waard om een paar clubs aan te doen. Bijna allemaal bieden ze shows van 'kathoeys', ladyboys, die hun beste imitatie van Whitney Houston of Celine Dion neerzetten. Soms ontroerend serieus en goed, soms (onbedoeld) komisch, soms tenenkrommend slecht. Vergeet je oordoppen niet.

2 Phuket trekt vooral sekstoeristen

Eerst maar een misverstand uit de weg ruimen: Phuket spreek je uit met een harde 'p' en dus niet met een f-klank. En ja, je ziet ze heel af en toe wel lopen, oudere mannen met een veel jonger meisje of jongen aan de arm. Maar ze vormen een kleine minderheid, en je ziet ze hoofdzakelijk in toeristische centra.

Meer aanwezig zijn, op het irritante af, de vrouwen - soms mannen, en heel soms iets tussen man en vrouw in - die je op elke straathoek luidkeels massages aanbieden. Van 's ochtends vroeg tot 's ochtends vroeg: 'Massaaaa-kaa!' Het klinkt ongeveer zo aanlokkelijk als het krijsen van een zeemeeuw.

De Italiaanse vrienden met wie ik optrek, maken verschillende stadia door in hun reactie op deze uitnodigingen: van een vriendelijk lachend 'no thank you', naar negeren, tot terug krijsen. Die laatste reactie blijkt iets los te maken: na de eerste verbijstering volgt meestal een luide lach op de Italiaanse imitatie.

Een waarschuwing. In de meeste Thaise massagesalons kunnen ze fantastisch masseren, maar in de toeristische centra is massage een zeer rekbaar begrip. Masseurs sturen om financiële redenen vaak aan op de welbekende 'happy ending'.

Als een nek- en schoudermassage naar mijn smaak iets te ver naar het zuiden afzakt, maak ik de masseur duidelijk dat ik geen gebruik wens te maken van deze al te intieme service. Vanaf dat moment blijken de eerst zo gemoedelijke relaties tussen Oost en West behoorlijk te zijn verzuurd. Jammer.

3 Er is niks te doen, alleen zonnen en uitgaan

Onzin. Het eiland Phuket meet 48 bij 21 kilometer en heeft veel meer te bieden dan de extreem commerciële en overbevolkte kuststrook rond Patong. Natuur en cultuur zijn volop te vinden.

Voor een rustig en comfortabel verblijf kun je kiezen voor een hotel op Cape Panwa, in het zuidoosten. Het blauw van de zee en glinsterend groene heuvels domineren hier het landschap, de wegen zijn rustig en nachtclubs zijn er niet. Je kunt er kajakken door mangrovebossen, op zoek gaan naar een verlaten strandje of een heuvel beklimmen voor uitzicht over bijna het hele eiland.

Nabijgelegen Phuket Town, de stoffige hoofdstad van het eiland waar de meeste toeristen alleen doorheen rijden op weg naar luchthaven, busstation of ferryterminal, heeft op cultureel gebied van alles te bieden. Er zijn boeddhistische, Chinees-taoïstische en hindoetempels te bezoeken, en markten en winkelstraten bieden een authentieke Thaise ervaring. Liefhebbers van architectuur vinden in de oude stad volop historische panden met Portugese en Chinese invloeden.

Het noorden van Phuket is een prima uitvalsbasis voor een tocht per kajak of longtail-boot door de baai van Phang-Nga, waar statige karstbergen loodrecht uit zee oprijzen. Veel van de eilandjes worden enkel bewoond door gibbons en andere dieren.

Ook duikers hebben bij Phuket een royale keus aan bestemmingen. De meeste boten van duikscholen vertrekken vanaf de pier van Chalong in het zuiden.

4 Het is er lekker goedkoop

Het ligt er maar aan waar je het mee vergelijkt. Een weekje zon in Miami pakt ongetwijfeld tig keer duurder uit. Een vakantie elders in Thailand is echter bijna altijd voordeliger dan op Phuket. De vraag naar hotelbedden is het hele jaar door groot, en de prijzen zijn navenant.

De prijs van voedsel gaat in vergelijking met Bangkok een paar keer over de kop, al hoeft een Nederlander zich daar niet echt door te laten afschrikken. Voor een paar euro krijg je een goede maaltijd.

Irritant is het kartel van taxichauffeurs. Waar je elders in Thailand voor een meer dan redelijke prijs van A naar B wordt gereden, ben je hier minimaal tien euro kwijt. De Thaise overheid, een militaire junta die in 2014 na aanhoudende politieke crisis de macht greep, zegt te proberen de prijsafspraken te doorbreken. Eerdere pogingen daartoe zijn jammerlijk mislukt.

Gezien de hitte en de bergen is een fiets als vervoermiddel niet aan te bevelen, maar de toerist die op de kleintjes let, kan zich net als de Thai per scooter over het eiland verplaatsen. Het is wel zaak om goed op te letten, want het verkeer op Phuket is extreem druk. En let op: de politie staat geregeld langs de weg om te controleren op naleving van de helmplicht en 's avonds om alcoholcontroles uit te voeren.

5 Het eten is er fantastisch

Nou en of. Ook al lijkt het gros van de koks op Phuket in de waan te verkeren dat hamburgers en pizza's voor toeristen in Thailand niet te missen delicatessen zijn, toch is in bijna elk eettentje een degelijke curry of kokosnootsoep te vinden.

Zelfs in Patong, met een vestiging van zo'n beetje elke fastfoodketen, is veel lekker en authentiek eten te vinden. Een aanrader is de Banzaan food market, waar elke avond in tal van kraampjes allerlei grote en kleine gerechten worden gemaakt. Viskoekjes, Thaise noedels, gebakken rijst, saté van elke mogelijke soort vlees of vis, Maleisische roti of de meest waanzinnige soorten verse vis: het wordt hier klaargemaakt waar je bij staat. Doorgaans zit het met de hygiëne ook wel snor, dus wie een beetje oplet, kan gerust op straat eten.

Overigens heeft het leeuwendeel van de bevolking van Phuket Chinese roots. In de negentiende eeuw kwamen veel Chinezen hier, vaak onder dwang, om te werken in de tinmijnen. Die Chinese invloed is terug te vinden op de menukaart: veel gerechten worden bereid met een zachte oestersaus. Waar je in Bangkok flink wat moeite moet doen om een gerecht te vinden waarvan je mond geen vlam vat, ging ik hier juist geregeld op zoek naar de sambal.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden