10 jaar 75 km/uur

Morgen rijdt Max Verstappen de Grand Prix van Monaco. Nederlandse jongens - en meisjes - hebben weer een held in de autosport. Dromen op de kartbaan.

Als een echte coureur komt Rocco van Gerven aan slenteren: zwarte raceoverall met kleurige emblemen, beschermende nekband om, zijn helm onder de arm geklemd. Hij komt net van de baan waar hij met gemak snelheden van 60, 70 kilometer per uur haalt. Een jaar geleden begon hij met karten. "Nu sta ik tweede in het Nederlands klassement", zegt de tienjarige trots.

Zijn vader Gideon van Gerven krijgt de helm in zijn handen gedrukt. Grijnzend: "Dat is je taak hè, als vader. Een levende kapstok." Het was niet zijn idee dat Rocco ging karten. Thuis keken ze wel altijd naar de Formule 1, maar daar bleef het bij. "Hij heeft het niet van mij. Hij mocht alle sporten uitproberen. Dit vindt hij het leukst."

Ze komen zeker drie, vaak vier keer per week naar de buitenbaan bij Lelystad. Rocco: "Ik zou het liefst elke dag gaan racen." Gideon: "Gelukkig wonen we vlakbij." Het gezinsleven draait inmiddels om het karten, want dochter Kira, 8 jaar, is aangestoken door haar broer. "Ze ging vaak mee en liep zich dan te vervelen. Toen vroeg ze: mag ik ook? Je kunt natuurlijk moeilijk je ene kind wel mee laten doen en de ander niet." Kira, die er in een blauwe overall ook als prof uitziet: "Eerst deed ik aan dansen, maar dit is veel leuker." Ze denkt niet dat het veel uitmaakt bij karten, of je jongen of meisje bent. Maar er zijn niet veel meisjes die de sport beoefenen, bij de opleiding van Kartcentrum Lelystad zijn het er vijf, naast 55 jongens. Op school vinden ze het wel stoer, zegt Kira. Rocco moest zijn vriendjes eerst overtuigen. "Ze zeiden: karten is geen sport. Je hoeft alleen maar te sturen en gas te geven."

Maar een spreekbeurt, met aansluitend een bezoek aan de kartbaan, deed de klasgenootjes van gedachten veranderen. Nu, met het succes van Max Verstappen, hoeft Rocco natuurlijk niets meer uit te leggen. Max begon immers ook op de kartbaan, net als veel andere topcoureurs. Op de vraag wie hun grote voorbeeld is, antwoorden broer en zus in koor.

Een dure hobby? "Het tikt wel aan met twee kinderen", geeft Gideon toe. "Vroeger was het echt niet te betalen. Hier in Lelystad kan het wel. Rocco heeft een trainingskart en een wedstrijdkart. Kira heeft er een."

Volgens Christian Snoek, die met twee vrienden het Kartcentrum Lelystad runt, kan een kind voor 2500 euro per jaar

karten. "Als je stopt met roken, ben je er al, zeg ik altijd." Bij hem kost een kart zo'n 900 euro. "Je kunt makkelijk duizenden euro's kwijt zijn, een kart kan zo geavanceerd gemaakt worden als je maar wilt. Wij laten in Italië speciaal voor ons ontwikkelde, simpele karts bouwen. Dan kan het veel goedkoper. En papa hoeft zelf niet meer te sleutelen." Bijkomend voordeel, zegt Christian, is dat alle kinderen hier in eenzelfde model rijden. "Daardoor worden de wedstrijden eerlijker. Want vroeger kon de vader met het meeste geld de beste kart aanschaffen en was de wedstrijd bij voorbaat al bijna beslist. Nu komt het aan op talent."

Een kind dat komt karten in Lelystad - ze kunnen vanaf vier jaar terecht - moet eerst lessen volgen. "Ze mogen niet zomaar de baan op. We vinden veiligheid heel belangrijk."

Christian is trots op zijn circuit; 735 meter lang, aangelegd door een Oostenrijkse ingenieur, een van de weinige buitenbanen in Nederland. De overwinning van Max Verstappen zorgt voor een hele hoop extra belangstelling, stelt hij tevreden vast. Sinds het Pinksterweekend willen tientallen kinderen naar de kartschool, hij heeft al vijftien karts verkocht. En het regent aanvragen voor kinderfeestjes en bedrijfsuitjes - de kurk waar het kartcentrum op drijft. Terwijl de autootjes met leerlingen van de kartschool voorbijvliegen, wijst hij hoe alles is gedaan om het Formule 1-gevoel zo goed mogelijk na te bootsen. Rood-witte kerb- stones (stoepranden, red.) en veiligheidsbarrières, startlampen, veel gras om eventueel een noodstop te maken en een overdekt terras met uitzicht op de baan, waar op deze zondagochtend veel ouders aan de koffie zitten. Hier en daar wordt al een patatje gegeten. Het geronk, geknetter en gejank van motoren is vrijwel constant: achter een heuveltje ligt ook nog eens een motorcrossterrein en even verderop vliegveld Lelystad.

Stephan de Leeuw komt hier elk weekend en vaak ook nog op een doordeweekse avond, sinds zijn zoon Jenson twee jaar geleden het karten ontdekte tijdens een kinderfeestje. "Ik heb mijn eigen hobby, modelbouw, ervoor opgegeven." Zo naast de baan is Jenson een gewone tienjarige, met een brede lach en weinig tekst. Wat hij het leukst vindt aan karten? "Het inhalen." Tactiek is belangrijk, weet hij. Want: "Iedereen kan gas geven." Dan gaat zijn helm op, laat hij zich in zijn kart zakken en is er ineens opperste concentratie. Hij rijdt even achteruit, speurt naar een opening tussen de voorbij racende karts en schiet weg, scherp de bocht in. Zijn vader glundert. "Hoe trots kun je wezen? Hij heeft al heel wat prijzen gepakt."

Ook Stephan heeft zijn zoon nooit de kart in gepusht. "Het kwam van hemzelf." Maar net als bij de Van Gervens werd bij de familie De Leeuw enthousiast Formule 1 gekeken. De naam Jenson heeft hij natuurlijk van geen vreemde, maar van oud-wereldkampioen Jenson Button. Hij doet zijn naam eer aan, vindt Stephan. "Jenson heeft wilskracht, dat heeft-ie niet van zijn vader, hoor. De afgelopen tijd was er wat tegenslag, lukte het opeens even niet zo goed. Dan kan hij de knop omzetten en terugvechten. Het is heel mooi om te zien wat het doet met zijn zelfvertrouwen."

Er wordt hard gereden, maar gevaarlijk vindt Stephan het karten niet. "Het kind zit veilig verpakt. Nekkraag, helm, veiligheidsschoenen, overall. Anders mogen ze niet meedoen." Een stuk beter dan de vorige sport van Jenson. "Hockey. Dat vond ik veel enger, daar kwam bij elke wedstrijd wel een kind bloedend het veld af."

Bij het Kartcentrum voelt Stephan zich als een vis in het water. Hij staat niet met zijn handen in zijn zakken langs de baan, hij helpt waar hij kan. "Het is hier tof, het is een familie waarin je wordt opgenomen." Over een week vertrekt een hele groep naar het Belgische Spa, waar op het circuit de Nederlandse kampioenschappen worden verreden - 'zulke mooie banen zijn er hier niet'. De karts gaan in een vrachtwagen, de families in huisjes in de buurt. Eerst moet de baan verkend worden door de rijders, dan volgt de race. Jenson zit in hetzelfde team als Rocco - tijdens de wedstrijd moeten ze tegen elkaar. Maar daarna zijn ze weer vrienden.

Zo wordt het natuurlijk een dure hobby, maar Stephan gunt het zijn zoon van harte. "Ik heb geen onbeperkte creditcard, maar we redden het." Toch zal hij de sport van zijn zoon niet tot in het oneindige kunnen blijven sponsoren. "Het is heel moeilijk om van het karten de overstap te maken naar de autosport. Dan gaat het om de poen. Zonder geld red je het daar nooit."

Kartcentrum Lelystad maakt nu reclame met de slogan: 'Who is the next Max?'. Hoe reeël is die vraag voor de kartende kinderen? "Tot hun vijftiende, zestiende kunnen ze hier terecht", zegt Christian Snoek. Daarna moeten ze een vervolgstap maken. De Koninklijke Nederlandse Autosport Federatie (Knaf) heeft een selectieprogramma, maar slechts een enkeling wordt uitverkoren voor de echte autosport, zoals Max Verstappen. Voor meisjes als Kira zijn de kansen al helemaal klein, de Formule 1 is een mannenaangelegenheid.

"Je kunt ook blijven karten, in verschillende klasses", zegt Christian. Daar geldt wel: de bedragen gaan omhoog naarmate je harder gaat - tienduizenden euro's op jaarbasis. De wedstrijden spelen zich af op de grotere kartbanen en circuits. "Je zult op zoek moeten naar geld, misschien heb je een oom met een bedrijf dat jou wil sponsoren." Lukt dat allemaal niet, dan ben je nog steeds welkom in Lelystad. "Er komen veel funrijders, die met een gehuurde of eigen kart hun rondjes maken."

undefined

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden