NaschriftIrving Burgie

Automonteur Irving Burgie (1924 - 2019) uit Brooklyn leerde de wereld de calypso

Irving Burgie eerder dit jaar in New York. Beeld WireImage

Day-O! Het overbekende lied gaat over een havenarbeider die de hele nacht een bananenboot heeft geladen. De dag breekt aan en hij wil dat de door hem aan boord gebrachte kisten worden geteld: ‘Daylight come and me wan’go home.’ Als volksliedje op Jamaica bestond het al tientallen jaren, in vele varianten. Maar het werd een wereldhit nadat Harry Belafonte het voor het eerst op televisie zong in 1955. Veel minder beroemd werd degene die hem aan dat lied hielp: Irving Burgie.

Hij kwam niet van Jamaica, maar zijn moeder was wel geboren op Barbados. Zij trouwde met een zwarte Amerikaan uit Virginia en ze gingen wonen in New York, in Brooklyn. Daar werd Irving geboren en groeide hij op met Caribische muziek om zich heen. Maar een muzikale roeping had hij toen nog niet. Hij leerde voor automonteur. Dat was kennis die het leger goed kon gebruiken. 

Nieuw orgel

In 1943 werd hij voor de dienstplicht opgeroepen en diende, zoals dat toen ging, in een eenheid met alleen maar zwarten. Ver van huis, in China, Myanmar en India, leerde hij muziek wel waarderen. Van een maat die saxofoon speelde, leerde hij de eerste beginselen. Hij zong in een kerkkoor en kreeg lof voor zijn stem. Toen in Burma de kapel die zijn eenheid had gebouwd een nieuw orgel kreeg, installeerde Burgie het afgedankte instrument in zijn tent om er op te oefenen. 

Na zijn afzwaaien kon hij werk maken van zijn talent: veteranen die in oorlogstijd hadden gediend, kregen van de staat een gratis studie. Burgie werd aangenomen op een van de beste scholen op muziekgebied: Juilliard in New York. Dat leidde nog niet direct tot sterrendom. Hij schreef muziek en zong en speelde in clubs, onder de naam Lord Burgess. Daarbij liet hij zich steeds meer inspireren door de Caribische muziek waarmee hij zo vertrouwd was, de mento van Jamaica en de calypso van Trinidad. Maar voor zijn brood werkte hij ook als leider op jongerenkampen.

 Op een zo’n kamp ontmoette hij een verwante ziel: een zanger uit New York, die ook zijn wortels in de Cariben had: Harry Belafonte. Ze zongen samen op een feestavond op het kamp en dat was een groot succes. Belafonte zong toen nog traditionele folk, maar was gecharmeerd van wat Burgie deed. In 1955 hielp Burgie hem bij het maken van het album waarin Belafonte zijn draai naar de muziek van de eilanden maakte. Van ‘Calypso’ dat in 1956 uitkwam, schreef hij acht van de elf nummers. Waaronder een versie van Day-O, waarvan beiden eigenlijk niet zo veel verwachtten. ‘We kwamen nog twee nummers tekort, dus Day-O kwam erin om het op te vullen’, schreef Belafonte later.

 Financierde muziekprogramma’s

De zanger brak ermee door, de schrijver/componist bleef op de achtergrond. Dat stoorde hem niet. De rechten van Day-O en andere met en voor Belafonte geschreven nummers die wereldhits werden, zoals het voor een film geschreven ‘Island in the Sun’, leverden Burgie miljoenen op. Want zangers en groepen over de hele wereld voeren zijn werk tot op de dag van vandaag uit. Dankzij dat geld kon hij een musical produceren over racisme en kolonialisme op Barbados, ‘Ballad for Brimshire’. Hij financierde muziekprogramma’s voor scholen en steunde organisaties die opkwamen voor zwarte burgerrechten.

Als muzikant en zanger cijferde hij zich ondertussen niet helemaal weg. Hij trad zo nu en dan zelf nog op als Lord Burgess. In 1996 en 2003 bracht hij albums uit, waarvan het laatste trots ‘De vader van de moderne Calypso’ heette. En in de VS mocht hij dan geen bekende naam zijn, op Barbados wist iedereen wie hij was. De beroemde kleinzoon van het eiland schreef in 1966, toen het onafhankelijk werd, de tekst van het volkslied.

Irving Burgie werd geboren op 28 juli 1924 in New York en overleed op 29 november 2019 in dezelfde stad.

Trouw beschrijft het leven van onlangs overleden heel gewone of bekende mensen. Heeft u zelf een tip voor Naschrift? Mail ons via naschrift@trouw.nl.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden