Uw profiel is aangemaakt

U heeft een e-mail ontvangen met een activatielink. Vergeet niet binnen 24 uur uw profiel te activeren. Veel leesplezier!

Successen verdoezelen problemen bij Nigeria

Home

FRED BUDDENBERG

BOSTON - Met al vijf kwartfinalisten dreigt het wereldkampioenschap voetbal in de Verenigde Staten uit de draaien op een Europees onderonsje. Zeker als ook nog Bulgarije en Italië aansluiten in de rij bij Roemenië, Zweden, Duitsland, Nederland en Spanje.

Mexico (tegen Bulgarije) en Nigeria (tegen Italië) hebben vandaag de kans om de slotfase van het WK nog een enigszins mondiaal karakter te geven. Voorlopig heeft alleen Brazilië zich staande gehouden tegen de overmacht uit de oude wereld. Clemens Westerhof, de bondscoach van de Nigerianen, had in de tweede ronde ook liever geen Europese opponent gehad. Zijn voorkeur ging uit naar Mexico, maar evenals Nigeria sloot ook dat land de voorronden verrassend als nummer een af. Met Italië treft Nigeria een land met enorm veel WK-ervaring en dat is juist wat de Afrikanen ontberen. Zij maken hun debuut, maar desondanks werden zij reeds voor het toernooi getipt als gevaarlijke outsiders. Een rol die het vreemdelingenlegioen van Westerhof, de Super Eagles, heeft waargemaakt.

Zeventien van de 22 Nigeriaanse WK-gangers komen uit in Europese competities. Dat maakte de voorbereiding van Westerhof op de mondiale titelstrijd er niet eenvoudiger op. Het vormde altijd een onoverkomelijk probleem om alle spelers vrij te krijgen voor oefeninterlands. En een aantal van hen weigerde zelf om iedere keer weer op te draven. Want Westerhof mag in vijf jaar tijd een goed team op de been hebben gebracht, hij is zeker niet bij alle spelers geliefd. De selectie is verdeeld in twee kampen, het pro-Westerhof-kamp en het anti-Westerhofkamp. Peter Rufai, de ex-doelman van Go Ahead, maakt deel uit van die laatste groepering en hij weet zich onder meer gesteund door Augustine Okocha, de middenvelder van Eintracht Frankfurt, en Rashidi Yekini, de spits van Vitoria Setubal.

Met name Yekini heeft zijn ongenoegen over Westerhof nooit onder stoelen of banken gestoken. De 30jarige aanvaller, die tijdens de WKkwalificatie liefst zeventien doelpunten maakte, opende vlak voor de finale van de Africa Cup frontaal de aanval op de coach. Volgens de Afrikaanse voetballer van 1993 zou Westerhof zich meer bezighouden met het regelen van transfers dan met zijn eigenlijke werk. “Alle internationals denken er zo over, maar de meesten durven hun mond niet open te doen”, zei Yekini destijds in een interview. “Als je niet van zijn diensten als spelermakelaar gebruikmaakt, word je uit het team gezet.” Ook op het WK kwam het tussen een botsing tussen Westerhof en Yekini. De spits was woedend op de coach, toen hij in de wedstrijd tegen Griekenland na 68 minuten werd gewisseld.

Op een persconferentie in het Foxboro Stadium in Boston, waar Nigeria en Italië elkaar vandaag treffen, ontkende Westerhof dat er problemen waren tussen hem en een aantal spelers. “Er is niets aan de hand, we respecteren elkaar en een winnende coach heeft altijd gelijk”, zei Westerhof, die toch heel even inging op de wissel van Yekini. “Jullie weten dat Yekini volgend jaar in Griekenland speelt”, doceerde hij aan de verzamelde internationale pers. “Ik weet niet wat er met hem aan de hand was.” Toen Westerhof werd gevraagd of hij dacht dat Yekini het duel met de Grieken had gesaboteerd, moest hij zich in allerlei bochten wringen. “Begrijp me alsjeblieft niet verkeerd. Ik heb absoluut niet willen zeggen dat hij slecht speelde omdat hij naar Griekenland gaat. Zo moeten jullie dat niet uitleggen.”

De opmerking van Westerhof maakte duidelijk dat er veel storing op de lijn zit tussen hem en Yekini, die een tweejarig contract heeft ondertekend bij Olympiakos Piraeus. In het duel tegen de Grieken werd de plaats van Yekini ingenomen door Okocha, de 20-jarige middenvelder die het afgelopen seizoen furore maakte bij Eintracht Frankfurt. Evenals 'The Hulk' Yekini heeft 'Jay Jay' Okocha geen geweldige verstandhouding met Westerhof. De balartiest baalt ervan dat hij in de Verenigde Staten maar zo sporadisch in actie is geweest. Hij meent in aanmerking te komen voor een basisplaats, maar Westerhof denkt daar vooralsnog anders over. “Het is leuk, een bal doodleggen in de nek, maar ik heb nog nooit iemand zo zien scoren”, zei Westerhof eens over Okocha, daarmee de ineffectiviteit van de speler aangevend.

In het verleden waren er al eerder wrijvingen tussen Westerhof en Okocha, die het succes volgens de coach boven het verwende hoofd is gegroeid. In een trainingskamp voorafgaande aan het WK stelde de coach de speler een boete van 1000 dollar in het vooruitzicht, als hij die avond ging stappen. Okocha bood meteen aan om 6000 dollar te betalen omdat hij vijf ploeggenoten meenam. In Boston belegden de Nigeriaanse profs een vergadering om te praten over hun financiële beloning tijdens het WK. Ze eisten een bedrag van 7500 dollar bij een overwinning op Italië, hoewel in eerste instantie met de federatie was afgesproken dat iedere zege hen 3000 dollar zou opleveren. Tijdens diezelfde bijeenkomst kwamen tevens problemen over de huisvesting en de werkwijze van Westerhof boven tafel.

“We hebben geen problemen, niet over de teamopstelling en niet over geld”, beweerde Westerhof, die na het WK zijn functie als Nigeriaanse bondscoach neerlegt. De geboren Gelderlander, die in Nederland Feyenoord, MVV en Vitesse onder zijn hoede had, hoopt met een overwinning op Italië zijn gelijk te halen. “Het is voor ons een grote eer om in de achtste finales te zijn. Wij willen uitgroeien tot de grote verrassing van dit toernooi. Italië is een geweldig voetballand, dat ik erg hoog heb. Maar zij moeten winnen en dat kan een probleem voor hen zijn. Ze kunnen niet op een gelijkspel spelen, want dat is niet voldoende.”

Deel dit artikel