Geldschieter

Sri Lanka smeekt China om verlichting van de schulden

Een zeilrace in de haven van Colombo, ter ere van de relatie tussen China en Sri Lanka.  Beeld AFP
Een zeilrace in de haven van Colombo, ter ere van de relatie tussen China en Sri Lanka.Beeld AFP

Sri Lanka kan zijn schulden bijna niet meer afbetalen. De regering vraagt de belangrijke geldschieter China nu om een soepele regeling.

Gijs Moes

Bedankt voor de havens, wegen en het vliegveld, maar de afbetalingen moeten even wachten. Met die boodschap ontving president Gotabaya Rajapaksa van Sri Lanka zondag de Chinese minister van buitenlandse zaken Wang Yi. Want de Chinese leningen hangen Sri Lanka, dat kampt met een financiële crisis, als een molensteen om de nek.

In een verklaring liet de Sri Lankaanse president weten dat het voor zijn land ‘een grote opluchting’ zou zijn als de schulden geherstructureerd kunnen worden. Of het dan gaat om langere termijnen voor de afbetaling, een lagere rente of een gedeeltelijke kwijtschelding is nog niet duidelijk. Daarover moeten de twee landen in overleg.

Rajapaksa en Wang openden een nieuwe promenade aan de haven van de hoofdstad Colombo en bekeken een zeilrace met 65 schepen ter ere van de diplomatieke relatie tussen hun twee landen, die 65 jaar bestaat. Wang werd royaal onthaald, want het is voor Colombo belangrijk dat de relatie goed blijft. Rajapaksa zal niet zeggen dat zijn land bij China in de tang zit.

Veel werk voor Chinese bouwbedrijven

Ook Wang bleef beleefd, want voor zijn regering is Sri Lanka een belangrijke schakel in de Nieuwe Zijderoute, het internationale infrastructuurproject waar China groot op heeft ingezet. De havens in Colombo en Hambantota, die met leningen uit Peking zijn aangelegd of uitgebreid, net als snelwegen en een vliegveld, leveren Chinese bouwbedrijven veel werk op. Bovendien moeten zij de handel tussen de twee landen ten goede komen.

Er zijn ook plannen voor de bouw van een kolencentrale met Chinees geld in Norocholai, al is dit project op de helling komen te staan door de klimaatplannen van Sri Lanka. In totaal heeft China voor deze projecten in de afgelopen tien jaar circa 5 miljard dollar geleend aan de regering in Colombo.

null Beeld Thijs van Dalen
Beeld Thijs van Dalen

Sri Lanka is zo zwaar belast met leningen, dat het economisch zwakke land het niet langer aankan. Volgens critici dreigt de regering in Colombo nu in een Chinese houdgreep terecht te komen. De Chinese projecten zouden bovendien niet eens rendabel zijn. Die geluiden klinken onder meer in India, het grote buurland van Sri Lanka en een regionale rivaal van China.

Sri Lanka staat er financieel zo slecht voor, dat de import van essentiële goederen in gevaar komt. Het land heeft nog maar 1,6 miljard dollar aan buitenlandse valuta, amper genoeg voor een week. Nog deze maand moet bovendien 500 miljoen dollar aan buitenlandse leningen afbetaald worden, dit jaar in totaal 7 miljard. Kredietbureaus zoals Fitch hebben de status van Sri Lanka recentelijk verlaagd, wat het voor de regering nog lastiger en duurder maakt om nieuwe leningen af te sluiten.

Lange rijen voor melkpoeder en brandstof

“Technisch gesproken zijn we failliet”, zegt Muttukrishna Sarvananthan, onderzoeker aan het Point Pedro Ontwikkelingsinstituut in Sri Lanka, tegen persbureau AP. De bevolking heeft nu al te maken met ernstige tekorten, mensen staan in lange rijen om melkpoeder en brandstof te kopen. De inflatie ligt inmiddels boven de 12 procent, voor voedsel gaat het om meer dan 22 procent. Sri Lanka heeft China daarom ook gevraagd om het leveren van noodzakelijke goederen tegen gunstige voorwaarden.

De financiële problemen van Sri Lanka kunnen ondertussen niet allemaal aan China toegeschreven worden. De regering heeft nog veel meer schulden, onder meer bij de Aziatische Ontwikkelingsbank, Japan en op de internationale financiële markten. Rajapaksa wijt de problemen aan tegenvallers door de coronapandemie. Die treft onder meer het toerisme, dat belangrijk is voor Sri Lanka.

Lees ook:

Lokt China zwakke landen in de val met leningen?

China verstrekt forse leningen aan landen die meedoen aan de Nieuwe Zijderoute. Zorg dat die schulden betaalbaar blijven, zegt het IMF. Critici spreken van ‘roofzuchtige financiering’.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2022 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden