Bedrijfsevenementen

Hoe komt de congresbranche uit de coronacrisis? ‘De hele dag achter Zoom is snel verleden tijd’

 Lege lobby in een Van der Valk-hotel tijdens de lockdown. Beeld ANP
Lege lobby in een Van der Valk-hotel tijdens de lockdown.Beeld ANP

Congressen zijn voor veel hotels een belangrijke bron van inkomsten. De sector breekt zich het hoofd over de vraag of zulke bijeenkomsten weer worden zoals ze waren.

Met een virusvrij vooruitzicht gaat het Nederlandse bedrijfsleven een onontgonnen fase in. Zeker in de venijnig getroffen branche voor congressen, vergaderingen en bedrijfsevenementen is veel nog ongewis. Pakken zij de vertrouwde draad weer op? Of laat de pandemie blijvende sporen achter, die een andere manier van ondernemen vergen? Wie het weet, mag het zeggen.

De congres- en eventmarkt herontdekken

Met precies die gedachte riep Erik-Jan Ginjaar deze week branchegenoten bijeen. Het moest gaan over de toekomst van congressen in zakelijke hotels. De directeur van de kleine hotelketen Postillion (acht vestigingen) organiseerde zelf een congres, nu eens voor de eigen sector. De opdracht voor de deelnemers: wissel met elkaar van gedachten over hoe het verder moet met de congres- en eventmarkt. Wat blijft? Wat verdwijnt? Wat gaat er anders worden? Ginjaar: “Je moet in actie komen. Elkaar aansporen en inspireren. De branche misschien wel herontdekken. Dat is van levensbelang.”

Congressen en vergaderingen zijn voor veel hotels een belangrijke bron van inkomsten. Ketens als Van der Valk en Novotel kunnen niet zonder zakelijke bijeenkomsten. Voor Postillion is deze bedrijfstak goed voor 70 procent van de omzet. De ‘drooglegging’ van de hotelzalen door corona trof het bedrijf van Ginjaar dan ook in het hart. De omzet liep terug van 35 miljoen euro in 2019 naar 13 miljoen in 2020 en een derde van het Postillion-personeel moest op zoek naar een andere baan. De hotelketen hing volgens de directeur ‘van noodsteun aan elkaar’. Vooral omdat 30.000 vierkante meter vergaderruimte een jaar lang leegstond.

Een klein wereldje

Nu onder bepaalde voorwaarden weer een volledige bezoekerscapaciteit is toegestaan, komt de Amsterdamse vestiging van de hotelketen weer tot leven. Tientallen denkers en doeners uit de congreswereld zijn op het initiatief van de Postillion-­directeur afgekomen. Het is een blije bedoening. Velen hebben elkaar sinds hun collectieve huisarrest niet meer gezien: ‘Hé, hallo, leef jij ook nog?’ Het is een klein wereldje.

Nicole Wenting, een van de deelnemers aan de branchebrainstorm, vertelt dat de schade bij haar eigen bedrijfje best meeviel. Ze runt organisatiebureau ‘Nicole Regelt Het’ en dat betekent in haar geval dat ze betaald wordt van het begin tot het einde. Dat regelen moet ook als een evenement niet doorgaat: “Ik was eerst bezig met iedereen opbellen en toen corona kwam was ik bezig met iedereen afbellen. Ik was eigenlijk continu aan het werk.”

Wenting verwacht dat de branche meer hybride zal worden. Dus fysieke evenementen én onlinebijeenkomsten: “De angst regeert nog”. Han Leenhouts, die evenementenpersoneel coacht, vermoedt dat er wel een coronajasje is uitgedaan in het afgelopen jaar: “Evenementen met heel grote stands, die paleizen, die zien we niet snel meer terug”.

Vaker op bezoek bij klanten

Initiator Ginjaar denkt wel dat ‘de boodschap van de branche anders moet worden’ en dat hotels moeten investeren in het faciliteren van hun zaalactiviteiten: “Je moet de komende maanden geen kruidenier zijn. Durf het aan om waarde toe te voegen, laat je vaker zien op beurzen, ga op bezoek bij klanten.”

Maar heel anders wordt het volgens hem niet: “De hele dag achter Zoom is snel verleden tijd. Mensen willen elkaar liever ontmoeten en dan komen wij weer in beeld. Als je in iets goed was vóór corona, ben je dat na corona ook.”

‘Mensen zijn kieskeuriger en bewuster geworden’

Ellen Tessaro, commercieel manager van Carlton Beach Hotel Scheveningen, is ervan overtuigd dat de markt voor vergaderingen en congressen wel blijvend is veranderd. “Mensen die een uitnodiging krijgen om naar een evenement te komen, gaan straks tien keer nadenken: Moet ik daar wel zijn? Of kan het ook online? Is dit mijn tijd waard? Wat zijn de reiskosten? Hoe is de catering?”

Om aantrekkelijk te blijven is een andere aanpak nodig, denkt ze, misschien een ander verdienmodel. “Als mensen voortaan niet meer naar tien, maar naar vier events per jaar gaan, moet je iets extra’s bieden om bij die vier te zitten.”

Toegenomen zorgen om de planeet spelen ook een rol, denkt Tessaro: “Belast ik het milieu niet onnodig door naar een congres te reizen, hoor ik echt vaker. De hotellerie blijft een belangrijke speler vanwege de kracht van het samenzijn. Maar mensen zijn kieskeuriger en bewuster geworden. Dat is wat achterblijft door covid.”

Jaren voorbereiding

Als je Riemer Rijpkema vraagt hoe de toekomst eruitziet voor de 37.000 banen in de sector voor congressen, beurzen, evenementen en vergaderingen, moet hij het antwoord schuldig blijven. De directeur van branchevereniging CLC-Vectra weet slechts één ding zeker. “Dat het nog minimaal twee tot drie jaar duurt voor de congresmarkt weer op het oude niveau zit. Bedenk wel dat het organiseren van zulke bijeenkomsten vaak jaren voorbereiding vergt. Welk van de scenario’s het meeste kans van slagen heeft, is moeilijk te voorspellen. Alleen online, hybride vormen of toch helemaal fysiek, het is allemaal onzeker. Misschien zeggen mensen straks vaker: ik kom wel, maar ik teken slechts in voor één onderdeel.” Volgens CLC-Vectra (ruim 250 leden) is de jaaromzet van de totale branche van congressen en vergaderingen 2,7 miljard euro.

Lees ook:

De harde klap leidt tot bezinning bij hotels, én biedt kansen. ‘Op de massatoerist zit niemand te wachten’

Na deze ‘pauze’ moeten we een ander soort gasten trekken, zeggen sommige hoteliers.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden