Halfjaarcijfers

Handgels, zeep en bleek in trek: de omzet van Unilever blijft op peil, ondanks corona

Unilever-producten in een winkel in New Delhi, India.Beeld AFP

Unilevers halfjaaromzet was vrijwel net zo hoog als die in 2019. Toch veranderde er veel in coronatijd: de ijsverkoop zakte in, die van handgels en zeep steeg enorm. 

In alle landen waar het coronavirus rondwaart, eten mensen vaker thuis en wassen ze veel vaker hun handen. Ook poetsen ze meer. De verkoopcijfers van Unilever, de wereldwijd opererende fabrikant van was- en schoonmaakmiddelen, producten voor persoonlijke verzorging, voedingsmiddelen, thee en ijs, getuigen ervan.

De handzepen (zoals Dove en Lifebuoy), de schoonmaakmiddelen (zoals Cif) en de bleekmiddelen van de nu nog Nederlands/Britse, maar binnenkort puur Britse multinational vonden gretig aftrek. Dat gold ook voor kant-en-klaarmaaltijden (zoals Knorr), andere voedingsmiddelen (Hellmann’s mayonaise) en ijsjes-voor-thuis (Magnum, Ben & Jerry’s). Verkooptopper waren de desinfecterende handgels. Unilever maakte die vóór de coronacrisis op bescheiden schaal, op twee plekken. Nu op meer dan zestig. 

Negatieve gevolgen waren er ook voor het concern: doordat veel landen op slot gingen en het toerisme bijna niet bestond, zakten vooral de verkopen van horecaproducten in: die van ijsjes-voor-buiten met 30 procent.

Besparingen op reclame

Unilever maakt op 221 plekken producten. Op sommige locaties staat meer dan een fabriek, en veel fabrieken produceerden door. Maximaal waren er vier tot vijf locaties tegelijkertijd dicht, zei bestuursvoorzitter Alan Jope bij de presentatie van Unilevers resultaten over het eerste half jaar. Dat is nu ook zo. De fabrieken sloten, zei Jope, als er in de buurt besmettingshaarden waren. Dan werden ze gereinigd en daarna heropend.

Veel veranderingen derhalve bij Unilever – de onlineverkopen van Unileverproducten stegen ook nog spectaculair, vooral in de VS – maar aan de omzetcijfers veranderde opvallend weinig. De halfjaaromzet (25,7 miljard euro) was vrijwel gelijk aan die van vorig jaar. De nettowinst (3,5 miljard) viel 10 procent hoger uit. Unilever bespaarde onder meer op de uitgaven voor reclames. Dat kwam niet doordat Unilever Facebook is gaan boycotten. Waar corona hard toesloeg, adverteerde Unilever minder.  Beleggers reageerden opgetogen op de resultaten: het aandeel stond donderdagmiddag bijna 9 procent hoger dan woensdagmiddag.

Twijfelachtige scheiding

Niet-coronanieuws was er ook. Unilever gaat een groot deel van zijn theedivisie (met merken als Lipton en Brooke Bond) verkopen. Volgens Jope is daartoe besloten omdat de theebusiness heel anders in elkaar zit dan Unilevers andere activiteiten. Of dat de reden is, is op z’n minst twijfelachtig. Lipton hoort sinds 1972 bij Unilever, de Amerikaans/Canadese poot zelfs vanaf 1938.

Waarschijnlijk is tot de verkoop besloten omdat de theedivisie niet of nauwelijks groeit. Kruidentheeën, groene thee en smaakjestheeën zijn in, en dat beïnvloedt de afzet van Liptons zwarte theeën. Mogelijk speelt ook de druk van aandeelhouders een rol. De theedivisie was in 2019 goed voor een omzet van 2 miljard euro, waarmee Unilever ’s werelds grootste theeproducent was. Het gebeurt niet vaak dat een bedrijf een nummer-1-positie op een markt opgeeft. De theebedrijven in India en Indonesië blijven wel bij Unilever. Tweeënhalf jaar geleden verkocht het concern al zijn margarines.

Unilever besloot ruim een maand geleden zijn structuur te versimpelen en in plaats van een tweekoppig Nederlands-Brits een eenkoppig Brits bedrijf te worden. Twee weken geleden kwam GroenLinks met een initiatiefwetsvoorstel dat Nederland de mogelijk biedt om een forse belastingaanslag neer te leggen bij bedrijven die verhuizen naar een land dat geen dividendbelasting kent, zoals het Verenigd Koninkrijk. Jope, een Schot, noemde Nederland ‘a wonderful place to do business’ en benadrukte dat de versimpeling geen Nederlandse baan zal kosten. Maar op de mogelijke consequenties van het wetsvoorstel ging hij niet in.

Lees ook: 

Wetsvoorstel moet Unilever en Shell in Nederland houden

Een aanpassing in de wet op de dividendbelasting zou de plannen van Unilever, en mogelijk Shell, om te verhuizen naar het Verenigd Koninkrijk weleens kunnen dwarsbomen. Het initiatief van GroenLinks legt een miljardenclaim op de bedrijven als ze vertrekken.

Het Nederlands-Britse concern Unilever wordt Brits

Volgens de directie is het besluit vooral juridisch van aard en kan Unilever nu sneller aan- en verkopen doen. Waarschijnlijk reikt de betekenis verder.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden