null

InterviewHuub Vermeulen

De baas van Bol zwaait na 20 jaar af: ‘Nu is het moment om te ontsnappen uit de ratrace’

Beeld Patrick Post

Na twintig jaar Bol.com verlaat directeur Huub Vermeulen het bedrijf dat hij mede groot maakte. ‘Als het goed is gaan we dit jaar de 5 miljard euro omzet voorbij.’

Joost van Velzen

Zorg eerst voor jezelf, dan voor de mensen om je heen, en dan voor bol.com. Huub Vermeulen (58) houdt het iedereen die voor het webwarenhuis werkt van harte voor, zeker in deze barre tijden.

Zelf deed de algemeen directeur van het bedrijf het iets te vaak andersom. Altijd kwam Bol op de eerste plaats, dan de mensen om hem heen en dan pas Huub Vermeulen. Die lastige balans tussen werk en privé bracht hem ertoe om ‘de winkel van ons allemaal’ na twintig jaar te verlaten. Sinds deze maand is Margaret Versteden-van Duijn de nieuwe ceo.

Dat wordt afkicken.

“Zie je die grote sleutel daar staan? Die heb ik net symbolisch overgedragen. Ik vond het een emotioneel moment. Ik ga van mensen afscheid nemen met wie ik heel veel heb gedeeld. De afgelopen twintig jaar zie ik als een fantastische reis. Met een man of twintig beginnen en het bedrijf dan uitbouwen tot wat het nu is, daar kijk ik echt met heel veel trots naar. Maar de opdracht is onwijs intensief. Je bent 24 uur per dag, zeven dagen in de week ceo. Ook in de weekenden en in vakanties. Op een gegeven moment bedacht ik me: wat ga ik later doen als ik groter ben? Ik had maar één hobby en daar zit ik nu nog middenin.”

Huub Vermeulen werd geboren in Kerkrade, op 27 december 1963. Hij studeerde technische computerkunde en kwam terecht bij Philips en Bosch. Na diverse functies in de data en e-commerce, belandde hij in 2001 bij bol.com. Daar was hij tot 2017 directeur logistiek, waarna hij algemeen directeur werd.

U dacht meer aan uw mensen dan aan uzelf?

“Dat was ook nodig. Door het thuiswerkadvies moesten we goed in de gaten houden hoe het met iedereen ging. Wij hebben allemaal superslimme medewerkers in dienst. Maar ook vaak jong. De gemiddelde leeftijd bij ons is 34. Een aantal van hen is alleenstaand. Het sociale contact dat zij hebben is voor een groot deel het bedrijf. Voor sommigen was het bijna noodzaak om hier zo nu en dan te zijn tijdens de pandemie.

Wij hebben er toen op basis van een soort van ‘psychische indicatie’ voor kunnen zorgen dat ze hier regelmatig konden zitten. De omgang met elkaar en de sfeer in deze gebouwen zijn heel tekenend voor bol.com. Zonder sterke cultuur kun je geen succesvol bedrijf hebben.”

Zonder een algemeen directeur die richting geeft ook niet.

“Zeker als dat bedrijf zo groot wordt. Maar nu is het moment om te ontsnappen uit die ratrace. Want je wordt geleefd. Dat doe je zelf, niemand verplicht het je, maar ik deed het toch. En iedereen vindt iets van bol.com, hè. Daar moet je meteen iets mee. Ik kan nooit zeggen: dat komt morgen wel.

Maar ik klaag niet. De groei van het bedrijf had ik voor geen goud willen missen. Ik ben begonnen als directeur logistiek. Die afdeling is inmiddels groter dan het bedrijf tien jaar geleden was. In coronatijd hebben we duizend nieuwe mensen aangenomen. Als het goed is gaan we dit jaar de 5 miljard euro omzet voorbij.”

Wat is de grootste verandering die bol.com door de jaren heen heeft doorgemaakt?

“Als je helemaal teruggaat naar het begin dan zijn wij van een boekwinkel uitgegroeid naar een retailplatform. Met 48.000 verkooppartners. Zij nemen ongeveer 60 procent van de omzet voor hun rekening. Dat betekent dat nog 40 procent door bol.com zelf wordt verkocht. We zijn in 2012 begonnen met de transformatie naar een platform. We kwamen erachter dat we minstens 25 jaar bezig zouden zijn als we zelf alles wilden aanbieden. Sindsdien staat de groei van het aantal verkooppartners voorop en staan wij zelf achteraan.”

Is het denkbaar dat jullie straks uitsluitend een platform voor partners worden?

“Dat is zeker niet ondenkbaar. Maar niet binnen vijf jaar.”

Wat is het businessmodel van die platformstrategie?

“Dat is geen geheim, hoor. Dat kun je gewoon op onze site lezen. Het komt erop neer dat 12 tot 15 procent van de omzet van een verkooppartner voor ons is.”

Bol in cijfers, Nederland en België samen

- 38 miljoen artikelen
- 48.000 verkooppartners (onder andere BCC, Zeeman, WeFashion, PetsPlace)
- Omzet: 4,3 miljard euro
- Aantal werknemers: 2500
- 152 miljoen bezoeken per maand
- 7000 afhaalpunten in Nederland en België
- 12,5 miljoen klanten in Nederland en België

Uw webwarenhuis biedt samen tientallen miljoenen producten aan. Wat verkoopt u niet?

“Slagroomspuitpatronen. Want daar zit lachgas in. En wegwerpplastic verkopen we ook niet. Met boeken zijn we voorzichtiger. Daarbij moet je ervoor waken dat je niet aan het censureren bent. Alleen in extreme gevallen halen we bepaalde boeken uit de handel. Daar krijgen we dan heel veel gedoe over omdat iedereen in Nederland er dan iets van gaat vinden. Ik vind dat wel mooi. Onze slogan luidt niet voor niets ‘de winkel van ons allemaal’. Wij willen een open platform zijn.”

Maar bent u dat ook? Bol.com is onderdeel van Ahold Delhaize, dat ook Albert Heijn, Etos en Gall & Gall in huis heeft. Kan de concurrentie van uw concerngenoten ook bij u terecht?

“In principe wel. Concernpartners krijgen geen voorrang.”

Dus als de Jumbo zich meldt dan zijn ze van harte welkom?

“Als wij ervoor gekozen hadden om boodschappen in ons assortiment op te nemen wel, maar dat hebben we niet.”

Waarom niet?

“Het is niet wat wij zijn.”

null Beeld Patrick Post
Beeld Patrick Post

Wat zijn jullie wel? Wat moet het merk bol.com uitstralen?

“Gemak en assortiment. Dat is waar mensen aan moeten denken als ze aan ons denken. En een term als gemak klinkt misschien banaal, maar gezinnen hebben het tegenwoordig stervensdruk. Gemak heeft waarde. Emotioneel willen wij voor zowel Nederland als België een bedrijf zijn dat het land begrijpt.”

Heeft u ook begrip voor de ondernemer in de winkelstraat? Als we al onze spullen bij u kopen, neemt de leegstand in winkelcentra toe.

“Zeker. Het is taai om te zien. Tijdens de coronacrisis hebben wij ook ondernemers gesteund. Zo hebben wij bijvoorbeeld via MKB Nederland adviestrajecten gesponsord die winkeliers helpen de digitale transformatie te maken.

Daarnaast hebben wij de boekenbranche financieel ondersteund zodat ze verkoopcampagnes konden opzetten. Wij zijn wel degelijk begaan met de geplaagde winkelstraat. Wij hebben bij bol.com ook nooit gezegd: wij gaan ze verslaan. Maar feit is dat consumentengedrag verandert. Het is een veranderende wereld die ook kansen geeft.”

Hoe gaat een moderne winkelstraat er uitzien?

“Ik denk dat er meer gewoond gaat worden. Wat winkelen betreft wordt het het geven van advies heel belangrijke voor fysieke winkels in de straat. En vermaak wordt een belangrijke functie in winkelstraten. ‘Beleving’ is een woord waar ik ook nooit zo van hou, maar wie in de toekomst nog een winkel wil hebben, moet daar wel over nadenken. Welke beleving heb je in vredesnaam bij het kopen van een cartridge voor je printer? Daarin hebben winkels geen toekomst.”

Misschien moeten jullie, net als Coolblue, gewoon fysieke winkels gaan openen?

“Ook dat is niet wat wij zijn en wij hebben dat ook niet nodig. De meer dan 7000 afhaalpunten worden door onze klanten gewaardeerd. Maar wij gaan geen winkels openen.”

Ze zeggen altijd dat online winkelen niet zo milieuvriendelijk is. Hoe staat u daar tegenover?

“Ik betwijfel die stelling. Stel dat we die 5 miljard omzet van ons zouden uitdrukken in het hebben van fysieke winkels. Dan zouden daar zo’n 3000 winkels voor nodig zijn. Dat betekent 3000 keer de verwarming en het licht aandoen in die winkels, 3000 plekken waar vrachtwagens elke dag naartoe moeten. Consumenten komen ook lang niet allemaal met de fiets. Thuiswinkelen kan groener zijn dan naar de stad gaan. Maar ik zal er niet te gemakkelijk over doen: wij willen in 2025 CO2-neutraal zijn. Dat is sneller dan het wagenpark van burgers dat zal zijn.”

Hoe vergroent u de bezorging en de verpakkingen?

“Wij gebruiken inpakmachines om pakketten zoveel mogelijk op maat en dus met minder lucht in te pakken. Daarnaast versturen we miljoenen pakketjes per jaar zonder verzenddoos als de doos van het artikel zelf al stevig genoeg is. 75 procent van de pakketjes wordt al zonder opvulmateriaal verstuurd.

In 2020 gebruikten we daardoor al 12 procent minder verpakkingsmateriaal per item dan in 2019. Het verduurzamen van de bezorging doen we samen met onze bezorgpartners. Een kwart van onze pakketten wordt met de fiets of te voet bezorgd en kunnen klanten hun pakketjes ophalen bij onze afhaalpunten.

De moderne consument verwacht ook van ons dat we groen zijn. En niet alleen zij. Want ik heb het niet bedacht, hoor. Ik zei daarnet al hoe jong onze medewerkers gemiddeld zijn. Dat zijn bij uitstek mensen die het iets kan schelen hoe we met de planeet omgaan. Die accepteren het gewoon niet als we er te weinig aan doen.”

Kunt u genoeg medewerkers krijgen?

“Het is een spannende arbeidsmarkt. Onze bedrijfscultuur en manier van werken spreekt erg aan, dat helpt ons om vacatures nog te kunnen vervullen. Maar moeilijker.”

En de tekorten in grondstoffen en de dure zeecontainers? Kan bol.com de decembermaand wel leveren?

“We hebben nog geen problemen met schaarste in de keten. In januari beginnen we met de opbouw van onze voorraden, misschien dat we het dan merken. Het is wel raadzaam om op tijd te bestellen.”

Sinds ruim anderhalf jaar richt het Amerikaanse Amazon zich ook op Nederland. Vreest u zo’n retailreus?

“Amazon is een van de vele concurrenten. Maar we volgen ze natuurlijk wel. Je kunt altijd leren van wat anderen doen.”

De jaaromzet passeert naar verwachting binnenkort de 5 miljard euro. Maar dat is omzet. Maakt bol.com al winst?

“Ik mag daar ook als afscheidnemend ceo niets over zeggen. Ons moederbedrijf is beursgenoteerd en dat is dan koersgevoelige informatie. Ik kan wel zeggen dat het een totale mythe is dat wij altijd verliesgevend zijn geweest. Los daarvan hebben wij als snelgroeiend bedrijf niet per se het doel om winstgevendheid te maximaliseren. Je moet op de lange termijn waardevol en rendabel zijn.”

Hoe ziet die lange termijn er voor bol.com uit?

“De online markt is nog lang niet uitgegroeid. In de toekomst zullen we nog veel meer gaan meten. Om zo relevanter te kunnen zijn. Ja, het personaliseren van wat klanten willen is ook een vorm van de webwinkel relevant maken. Mensen zullen dat ook meer en meer van ons gaan verwachten in de nabije toekomst.”

En de nabije toekomst van Huub Vermeulen? Hoe ziet die eruit?

“Ik ga eerst eens genieten van het idee dat ik de wereld wat breder kan gaan zien. Dat ik iets meer ruimte heb om te kunnen zeggen: Ik doe even rustig aan. Ik wil wel blijven werken. Advies geven aan bedrijven lijkt me leuk. Ik weet het allemaal nog niet. Zeker is dat ik dit bedrijf en deze baan ontzettend ga missen. Maar je kunt bol.com niet een beetje doen.”

Lees ook:

Ikea kijkt met post-coronablik naar nieuwe vormen van winkelen

Ikea zag de omzet van de Nederlandse woonwarenhuizen teruglopen tijdens de coronacrisis. Maar post-pandemisch winkelen biedt nieuwe kansen, meent CFO Sandra Schouten.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2022 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden