Het centrum van de Cambodjaanse stad Battambang.  Toeristen mijden het land vanwege de coronacrisis en de textielindustrie krijgt minder orders uit het Westen.

Coronacrisis

Corona maakt Cambodjaans succes in de strijd tegen armoede deels ongedaan

Het centrum van de Cambodjaanse stad Battambang. Toeristen mijden het land vanwege de coronacrisis en de textielindustrie krijgt minder orders uit het Westen. Beeld Ate Hoekstra

Cambodja boekte de laatste decennia veel succes met zijn strijd tegen armoede. Maar nu is er corona.

Ny Thea had niet verwacht dat ze ooit in zulke grote problemen zou raken. Onlangs verdiende ze nog zo'n 300 Amerikaanse dollar per maand (ongeveer 260 euro) in een kledingfabriek, met daarbovenop de inkomsten uit de verhuur van een luxe auto. Maar het coronavirus veranderde alles. De fabriek ontsloeg haar en 619 collega's, en er is niemand die haar auto nog wil huren. “Een nieuwe baan vinden wil maar niet lukken. Ik weet niet hoe ik mijn schulden kan afbetalen”, verzucht Thea.

De economische crisis slaat keihard toe in Cambodja. Overal in het land ontstaat massale werkloosheid. De economie krimpt dit jaar mogelijk met 5,5 procent, een groot contrast met de 7 procent groei van 2019. De Wereldbank en zijn Aziatische collega Asian Development Bank (ADB) waarschuwen dat de armoede flink kan toenemen. Volgens de ADB kan de coronapandemie 1,3 miljoen Cambodjanen de armoede indrijven, zo’n 8 procent van de bevolking.

En dat, nadat Cambodja het de afgelopen decennia juist zo goed deed in de strijd tegen armoede. In 2007 zat 47,8 procent van de bevolking onder de armoedegrens. In 2014 was dat cijfer teruggebracht tot 13,5 procent. De coronacrisis kan dat percentage weer doen stijgen tot voorbij de 20 procent. En dan zijn er nog miljoenen Cambodjanen die net boven de armoedegrens zitten. Zij gaan eveneens zware tijden tegemoet.

Schulden

Ny Thea en haar gezin zullen officieel niet direct wegzinken in armoede. Thea's echtgenoot heeft nog werk en verdient een kleine 200 dollar per maand. “Met dat geld kunnen we eten, de huur en vaste lasten betalen, maar een lening afbetalen lukt niet. Om uit de schulden te komen probeer ik mijn auto en land te verkopen, maar er is nog niemand die er een eerlijke prijs voor wil geven”, zegt de fabrieksarbeidster.

Vooral het toerisme en de textielindustrie hebben het zwaar in Cambodja. Dat laatste komt doordat westerse kledingbedrijven orders hebben geannuleerd en veel minder bestellingen plaatsen dan gebruikelijk. Buitenlandse vakantiegangers mijden Cambodja en zijn buurlanden nu het coronavirus voortwoekert en landen vergaande reisrestricties hebben ingevoerd.

Sunniya Durrani-Jamal, de Cambodja-directeur van ADB, waarschuwt dat Cambodja rekening moet houden met het ergste. “2020 wordt een heel moeilijk jaar. Het wordt een jaar van overleven. Het belangrijkste is dat ondernemingen overeind blijven en dat het aantal coronabesmettingen laag blijft. Dan kan straks de economie snel opveren.”

Miljoenen voor allerarmsten

Hoewel de armoede flink zal toenemen, verwacht de ADB-directeur dat de Cambodjaanse overheid extreme situaties zal weten te voorkomen. Er is 300 miljoen dollar (zo’n 260 miljoen euro) vrijgemaakt om de komende tijd de allerarmsten financieel te ondersteunen. “Voor een ontwikkelingsland als Cambodja is dat een indrukwekkend bedrag. Het zal deze mensen niet uit de armoede tillen, maar het kan wel garanderen dat ze basiszaken als eten en onderdak kunnen betalen.”

Maar er is kritiek op het beleid. Om voor het steunpakket in aanmerking te komen, moeten de armen zich melden bij de gemeente waar ze staan ingeschreven. Vooral voor daklozen is dat lastig. 

Fragiele economie

Bovendien is er geen overheidshulp voor de miljoenen Cambodjanen die weliswaar net boven de armoedegrens zitten, maar in de praktijk vaak niets over hebben. Sophal Ear, hoogleraar en Cambodja-expert aan het Occidental College in Los Angeles, waarschuwt dat Cambodja's economische situatie zo fragiel is dat een kleine schok voldoende is om ook deze groep in armoede storten.

ADB-directeur Durrani-Jamal erkent dat de coronacrisis een flink deel van Cambodja’s resultaten in de strijd tegen armoede ongedaan maakt. “Maar laten we hopen dat het tijdelijk is. We moeten terug naar groei, al kan het een paar jaar duren voor we weer op het oude niveau zijn.”

Lees ook:

Virus of niet, de band met China is heilig

Mondkapjes wakkeren de angst maar aan; draag ze niet, zegt de premier. Maar de Cambodjanen maken zich zorgen.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden