Unilever

Als het aan Unilever ligt, hoort bij netflixen in coronatijd een ijsje

IJs van Ben & Jerry’s in een ijswinkel in Londen.  Beeld Reuters
IJs van Ben & Jerry’s in een ijswinkel in Londen.Beeld Reuters

Unilever wilde concurrenten te slim af zijn tijdens de crisis. Omdat het koopgedrag door corona is veranderd, moet het bedrijf meeveranderen.

“2020 was bepaald geen business as usual”, zegt Alan Jope, de Schotse topman van levensmiddelenconcern Unilever. Dagelijks gebruiken 2,5 miljard consumenten een Unilever-product en de coronacrisis heeft hun koopgedrag flink veranderd. Het was aan Unilever om alert te reageren.

Afgaande op de nettowinst is dat gelukt: die bedroeg vorig jaar 6,1 miljard euro, een stijging van bijna een procent. De omzet is wat teruggevallen naar 50,7 miljard euro. Een crisis biedt kansen, zolang je sneller op de veranderingen inspeelt dan de concurrent. Ook een mammoettanker zoals Unilever moet wendbaar en lenig zijn. Agile, zeggen managers.

“In een jaar dat zijn gelijke niet kende, hebben we twee prioriteiten gesteld”, zegt Jope. “De eerste was groei ten opzichte van de concurrenten. Of het nou een categorie was die zeer snel naar beneden ging, zoals de horeca, of heel snel groeide, zoals hygiëne, wij wilden meer dan ons gebruikelijke aandeel opeisen.” Tevreden stelt hij vast dat Unilever bij 60 procent van z’n activiteiten marktaandeel heeft gewonnen.

Thee eruit gezet

De tweede prioriteit was winstgroei. “Er moest meer cash binnenkomen.” Dat Unilever meer winst heeft gemaakt bij een lagere omzet is te danken aan het besluit om voor lucratieve producten en groeimarkten te kiezen. Voortaan is het aantal verkochte pakjes of flacons minder belangrijk dan de winst per pakje of flacon.

Omdat de theemarkt niet hard genoeg groeit, wil Unilever daarvan af. Eind dit jaar wordt meer duidelijk. Een beursgang of een overname door investeerders – dat ligt nog open. Er zijn nog geen onderhandelingen gaande, zegt Jope. Plantaardig voedsel heeft juist de toekomst, dus daar zet Unilever op in. Het vegetarische Unilever-merk De vegetarische slager groeide vorig jaar met 70 procent.

Unilever speelde nadrukkelijk in op de lockdowns en de sociale beperkingen door corona. Omdat ijsliefhebbers thuis zaten, kwam er bijvoorbeeld een marketingcampagne van Unilever-merk Ben & Jerry’s met Netflix samen. Om te laten zien dat series bingen en ijs lepelen prima samengaan.

Handen vaker wassen

Dat mensen niet naar het werk gaan of naar feestjes, dempte de verkoop van producten gericht op schoonheid en lichaamsverzorging, zoals shampoo. Tegelijkertijd werd hygiëne opeens van levensbelang. Daarom kwamen er campagnes gericht op handenwassen, zoals van het zeepmerk Lifebuoy, dat met 50 procent groeide.

Wie zich aanpast, overleeft. De onvoorspelbaarheid die 2020 kenmerkte, zet voorlopig wel door, vermoedt Jope. “Maar we beginnen het jaar in een goede conditie. En we vertrouwen op ons vermogen om ons aan te passen aan een snel veranderende omgeving.”

Vlak voor de brexit verhuisde Unilever naar Londen

Voor het eerst presenteerde Unilever de jaarcijfers als Brits bedrijf: in november werden het Nederlandse en Britse onderdeel samengevoegd, met Londen als hoofdvestiging. “Dat was vooral een juridische verandering. In onze dagelijkse bedrijfsvoering is niets veranderd”, zegt CEO Alan Jope. “Geen enkele baan is van Nederland naar Groot-Brittannië verplaatst.” De verhuizing ging gelijk op met de brexit, maar staat daar los van, zegt hij.

En de brexit zelf? Jope: “We waren erg opgelucht dat Groot-Brittannië een handelsdeal wist te sluiten met de Europese Unie. Die nam de dreiging weg van aanzienlijke invoerheffingen. Momenteel hebben we te maken met kleine ongemakken, zoals extra papierwerk bij het invoeren en uitvoeren. Op 1 april worden de douaneregels aangescherpt voor producten met een dierlijke herkomst. We moeten ervoor zorgen dat wij en de douane daar klaar voor zijn. Maar al met al verloopt de goederenstroom goed. Overigens, 80 procent van wat we verkopen in Groot-Brittannië, maken we in Groot-Brittannië.”

Lees ook:

Unilever gaat eis stellen: leveranciers moeten lonen betalen waarvan mensen kunnen leven

Unilever komt met goede voornemens: hogere lonen bij toeleveranciers, meer inkopen bij vrouwen en minderheden, en meer scholing voor personeel.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden