Solar Impulse voorlopig alleen nog een inspiratiebron

Bertrand Piccard maakt selfie in Solar Impulse 2 Beeld REUTERS

De Solar Impulse 2 is er als eerste in geslaagd om volledig op zonne-energie een wereldreis te maken. Het vliegtuig is afgelopen nacht na een tocht van bijna 35.000 kilometer geland in Abu Dhabi. De reis van het milieuvriendelijke voertuig was turbulent en leerzaam, maar biedt voorlopig nog weinig perspectief voor de toekomst van de passagiersluchtvaart.

De vier elektrische motoren en ruim 17.000 zonnecellen in de vleugels hielden het toestel de afgelopen maanden in de lucht. De cellen produceerden genoeg stroom om de ingebouwde accu op te laden. Zo kon de Solar Impulse ook 's nachts blijven zweven. Luchtvaartdeskundige Joris Melkert (TU Delft) vertelde eerder al in Trouw hoe kwetsbaar het vliegtuig is: "Ze opereren op de grenzen van het technisch kunnen. Dat is ontzettend knap, maar ook gevaarlijk."

Ondanks de enorme grootte van het toestel - 22 meter lang en 72 meter breed - past er maar één piloot in. De bestuurders en ontwikkelaars Bertrand Piccard en André Borschberg namen daarom om beurten plaats in de oncomfortabele cockpit. Met een gemiddelde snelheid van 70 kilometer per uur gleden zij door de wolken. Piccard vloog in 1999 al als eerste non-stop de wereld over in een heteluchtballon.

Reis Solar Impulse 2 Beeld anp

Tegenslag
Op 9 maart 2015 begon de reis vanuit Abu Dhabi. In totaal hebben de piloten zestien stops gemaakt in onder andere India, China, Japan, de Verenigde Staten en Egypte. Tot aan de onverwachte landing in Japan verliep de tocht voorspoedig. Eigenlijk zou piloot Borschberg in één keer van China naar Hawaï vliegen: een vlucht van 120 uur en een afstand van 8171 kilometer. Toenemende bewolking, regen en tegenwind zorgden er echter voor dat het niet veilig was verder te vliegen.

De vertraging in Japan was niet de grootste tegenslag. Geland in Hawaï bleek dat de Solar Impulse 2 schade had aan de accu. Het team moest daarom aan de grond blijven totdat deze vervangen was. Uiteindelijk leverde dat 9 maanden vertraging op. Even leek de wereldreis in gevaar. De dagen werden korter, wat betekende dat er steeds minder tijd was om de accu op te laden. Na een tocht van drie dagen vanuit Hawaï bereikte het vliegtuig toch veilig de westkust van de Verenigde Staten. Het laatste deel van de reis verliep zonder grote problemen.

Inspiratie voor de toekomst
Maar wat wilden Piccard en Borschberg eigenlijk bereiken met deze overtocht? "De Solar Impulse moet vooral gezien worden als demonstratieproject", zei Melkert eerder al in Trouw. "Het vliegtuig is ultralicht en kwetsbaar. Bovendien laat de snelheid te wensen over. Voor de massa is vliegen op zonne-energie daarom echt nog heel ver weg."

Zelfs hybride vormen zijn volgens Melkert nog niet mogelijk: "Zonnepanelen voor de luchtvaart zijn duur en maken het vliegtuig zwaarder. Uiteindelijk kost het meer brandstof om in de lucht te blijven, ook al maak je bijvoorbeeld airconditioning op zonne-energie."

Pioniers Piccard en Borschberg weten dat een vliegreisje op zonnecellen niet snel toegankelijk zal zijn voor de gewone vakantieganger. Zij willen vooral laten zien wat er mogelijk is met zonne-energie. Hun Solar Impulse 2 dient als voorbeeld en inspiratie voor de toekomst.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden