column

Elektrische luchttaxi's bestormen het luchtruim

Een Zwitserse e-luchttaxi van Boeing. Er zijn al zo'n honderd concurrerende luchttaxi's in de maak. Beeld Boeing

Wie wil weten wat er in de luchtvaart omgaat, moet elke twee jaar naar Parijs. Ook deze week weer stallen alle bedrijven en instanties die er in de lucht toe doen hun nieuws uit op luchthaven Le Bourget. En tot dat nieuws horen nu toch ook elektrische vliegtuigen, al begint het bescheiden, met bijvoorbeeld 4-persoons vliegende taxi's.

De huidige luchtvaart is een grote vervuiler, die ook nog eens met vele procenten per jaar groeit. Dat kan zo niet doorgaan en dus wordt hard nagedacht over schonere alternatieven voor kerosine, de huidige brandstof. Biobrandstof en synthetische brandstof gemaakt van onder meer CO2 uit de lucht zijn dan relatief simpel toe te passen.  Ze lijken erg op kerosine en je kunt ze al bijmengen. Maar het maken ervan is een moeizaam en kostbaar proces.

Ruim honderd start-ups

Vandaar dat veel luchtvaartpioniers naar Tesla en de ontwikkeling van elektrische auto's hebben gekeken. Nu de batterijen steeds krachtiger én goedkoper worden, komt elektrisch vliegen binnen handbereik. Velen, en niet in de laatste plaats de twee grootste vliegtuigbouwers ter wereld Boeing en Airbus, zien een miljardenmarkt gloren. Een ruwe schatting leert dat er nu ruim honderd bedrijven wedijveren om de eerste elektrische luchttaxi's voor uw deur te laten landen.

Vanaf 2030 worden er mogelijk al een miljard vluchten per jaar gemaakt met zulke e-luchttaxi's, zo voorspellen analisten. Met zulke aantallen is het duidelijk dat Uber die markt niet aan zich voorbij wil laten gaan. Het bedrijf is dan ook al volop in de slag met vliegtuigontwikkelaars en gaat volgend jaar al proefvluchten maken in de VS (Los Angeles en Foth Worth) en in het Australische Melbourne. Drie jaar later moet de commerciële dienstverlening van start gaan.

Al dit jaar: de eFleyer

Nog dit jaar moet een elektrische vierzitter, de eFlyer 4 van het Amerikaanse Bye Aerospace, officieel goedgekeurd worden. Vanaf volgend jaar wil dan BlackBird (ook wel de ‘Uber van de luchtvaart’ genoemd) er mee gaan vliegen. Het heeft al 100 toestellen besteld. Noorwegen heeft 60 exemplaren van de tweezitsversie eFlyer 2 in bestelling. Zoals ik eerder schreef wil Noorwegen dat het binnenlandse vliegverkeer zo snel mogelijk helemaal elektrisch wordt. 

De eFlyers lijken nog erg veel op traditionele Cessna's, maar ze maken veel minder lawaai. Overigens worden er ook al Cessna's omgebouwd tot elektrisch toestel. Vergeleken met een auto zijn de kosten van de Eflyer per kilometer ongeveer een kwart, terwijl de reistijd ook  slechts een kwart bedraagt, aldus BlackBird. Zijn bedrijf lijkt dan ook vooral de concurrentie aan te gaan met auto's en in mindere  mate met grotere kerosineslurpende vliegtuigen. 

De kreet waarop bij veel luchttaxi's gelet moet worden is eVTOL. Een absoluut gruwelijke naam voor wat toch heel sierlijke machientjes kunnen zijn. De afkorting staat voor electric Vertical Take-off and Landing, elektrische verticaal startende en landende toestellen. Omdat ze veelal ook vleugels hebben, kost horizontaal vliegen veel minder energie dan bij helikopters en komen ze op batterijen dus toch nog tientallen tot zelfs honderden kilometers ver. 

Een goed voorbeeld daarvan is het toestel van Aurora Flight Sciences, een Zwitserse dochter van Boeing. Dat heeft vier propellers om los van de grond te komen en te landen, en één propeller op de staart die voor de horizontale snelheid zorgt.

Taxi naar Londen

De Lilium Jet, een Duits elektrisch vliegtuig voor vijf inzittenden, verdient volgens mij de prijs voor de best ogende luchttaxi, zie de video hieronder.  En het toestel heeft ook nog eens prima eigenschappen. Zo komt het op één batterijlading al 500 kilometer ver. Een elektrisch retourtje Londen voor een avondje bij een musical of een voetbalwedstrijd wordt zo al heel reëel. In 2025 wil Lilium zijn Jet in en tussen diverse steden zien vliegen.

Het is natuurlijk wel de vraag of alles wat mogelijk is, ook gewenst is. Met een miljoen luchttaxi's in de wereld zal het in de lucht boven wereldsteden in 2030 wel eens heel druk kunnen worden. En de automatische piloot zal ongetwijfeld bijzonder goed werken. Maar heel af en toe gaat het toch mis en komt er iets uit de lucht vallen. Dat hoeft maar een paar keer te gebeuren en de wereld van de luchttaxi's zal zich maandenlang beperken tot parkeerplaatsen.

Volgende week kijk ik naar de wat grotere elektrische vliegtuigen die nu in Parijs of recent elders zijn gepresenteerd. Want misschien vliegen we in 2028 al massaal elektrisch naar Londen, met een toestel van EasyJet voor 150 passagiers.

In zijn weblog ‘Vincent wil zon’ belicht Vincent Dekker innovaties en ontwikkelingen op het gebied van groene energie, dichtbij en ver van huis. Lees meer afleveringen op trouw.nl/vincentwilzon.

Lees ook:

De (veel) betere batterij komt eraan, maar wanneer vlieg je er mee naar Kreta?

Batterijen zijn de heilige graal bij de energietransitie. Voor elektrische auto’s en vliegtuigen zijn ze onontbeerlijk. Maar ze zijn zwaar en gevaarlijk bij brand. De afgelopen jaren is de prijs enorm gekelderd en nu lijken batterijen vooral veel lichter en veiliger te worden. Maar wanneer zitten die nieuwelingen in auto’s en vliegtuigen? 

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2019 de Persgroep Nederland B.V. - alle rechten voorbehouden