Reizen

Seattle is een Amerikaanse oase van liberalisme

Beeld RV

Seattle, een van Amerika’s liberaalste steden, heeft een adembenemende ligging en valt op door z’n kunst, tolerantie en kleinschaligheid. Kleinschalig, zo begonnen ook Amazon en Starbucks in deze stad.

Hopend op lokale contacten, die reizen immers vaak zoveel leuker maken, had ik voor vertrek een oproep geplaatst op Facebook: wie kent er mensen in Seattle? Onverwacht veel reacties later vind ik mezelf in Seattle terug op de bank bij Ben Mitzner, een vriend van een vriend van een tamelijk vage kennis. Zonder zelfs maar met me gesproken te hebben had Ben me meteen onderdak aangeboden.

Na aankomst in de stad eerder die dag zocht ik Ben op op zijn werk, een bomvolle klimhal die Seattle’s reputatie van sportparadijs alvast bevestigde. Terwijl Ben mij bier en biologisch voedsel bleef voeren - waarvoor ik onder geen beding mocht betalen - was ik aan de praat geraakt met Jenay Hansen en Melissa Taylor. Jenay was onlangs gaan wonen in een zeilboot die aangemeerd lag in Elliot Bay, de baai waaraan Seattle’s stadscentrum ligt. Haar uitzicht bestond uit niets dan water en lucht, en in de zomer wilde ze tochten gaan varen. Melissa was lid van een bike gang, wat gevaarlijk klonk, maar gewoon bleek neer te komen op gezamenlijk fietsen in de omliggende nationale parken.

Bouwwoede

Thuis bij Ben - een grote vent met dikke baard en donderende stem - trekt huisgenoot Chris een fles Wanderlust open, prijswinnend bier uit Portland in buurstaat Oregon. Terwijl we luisteren naar singer-songwriter Jeffrey Martin uit dezelfde plaats, vertellen de mannen hoezeer een lokaal bedrijf hun stad verandert. Ben: “Amazon.com is opgericht in een garage hier vlakbij, maar de laatste jaren echt geëxplodeerd. Het is nu ’s werelds grootste online-winkel.” Chris: “Dat heeft een enorme bouwwoede veroorzaakt. Er zijn hier meer bouwkranen dan in New York. Veelal downtown, waar Amazon momenteel zijn hoofdkantoren uitbreidt.”

Tekst gaat verder onder de afbeelding

Beeld RV

Amazons succes heeft bovendien gevestigde giganten als Google gelokt, en velen geïnspireerd zelf (technologie)bedrijven te beginnen, waardoor hele legers werknemers zich nu vestigen in Seattle. Chris: “Die hebben zóveel geld te besteden dat de huizenprijzen omhoog schieten. Het is hier net een nieuw Silicon Valley.”

Behalve vanwege de riante salarissen is Seattle ook aantrekkelijk door zijn ongerepte natuur. De stad ligt op een schiereiland aan de Amerikaanse noordwestkust, tegen de grens met Canada, aan alle kanten ingeklemd door baaien, bergen en bossen. Ik zie het met eigen ogen als ik Bens fiets neem naar de Salmon Locks, een sluizenstelsel ontworpen om zalmen te laten passeren. Vanuit een heuvelachtige buitenwijk daal ik - de verplichte helm voelt nog wat onwennig - via een groot park af richting de wolkenkrabbers van het stadscentrum. Daarachter, aan de overkant van Elliot Bay, ontwaar ik de besneeuwde pieken van Olympic National Park. “Alleen al het dagelijks zien van die bergen maakt me een blijer en kalmer mens”, zegt Anna Chute, de zus van een facebookvriend die ik tref bij een koffietentje waar werkelijk alles organic is. “Seattlites trekken er voortdurend op uit. Veel meer dan de inwoners van mijn vorige woonplaats Boston.” Ze roemt ook Seattle’s tolerantie. “Marihuana is hier legaal, net als in Oregon trouwens. En homoseksualiteit is voor Amerikaanse begrippen heel geaccepteerd.”

Seattle ligt op een schiereiland aan de Amerikaanse noordwestkust, tegen de grens met Canada. Beeld Louman & Friso

Verder fietsend merk ik hoe gemakkelijk navigeren hier gaat door de kaarsrechte blocks waarin Seattle zoals de meeste Amerikaanse steden gebouwd is. Rechtsaf bij Jackson Avenue, dan na twaalf blocks linksaf bij Yesler Way enzovoort. Voor de behoorlijk aantallen fietsers zijn hier en daar fietspaden aangelegd, en volgens Ben worden dat er in rap tempo meer. In de haven tref ik onder een viaduct zelfs een rek groen-witte tweewielers van het openbare fietsenplan Pronto!. Een fietsvriendelijke Amerikaanse metropool, de wonderen zijn de wereld nog niet uit.

Via een langgerekt stadspark langs de baai beland ik in de noordelijke buitenwijk Fremont. Op de Burke-Gilman Trail, een 43-kilometer lang pad populair bij fietsers en wandelaars, ben ik op deze kraakheldere herfstdag al snel omringd door veelkleurig bos. Langs de glasplaten in de zijkanten van de Salmon Locks zie ik even later nog behoorlijk wat zalmen zwemmen, hoewel het echte trekseizoen al voorbij is.

Terug in de haven bezoek ik Pike Place Market, een historische oase van bakstenen laagbouw te midden van steeds meer torenhoog glas-en-staal. De boerenmarkt draait al sinds 1907, vertelt T-shirtverkoopster Moe Armstrong, die zit ingeklemd tussen een sieradenmaker en een viszaak waarvan de verkopers elk kwartier enorme zalmen overgooien ter vermaak van toeristen. Moe: “We zijn hier allemaal kleine zelfstandigen. Ketens mogen zich niet vestigen.” Er is één uitzondering, verklapt ze: twee stegen verderop huist de allereerste vestiging van Starbucks, nog zo’n lokaal bedrijf dat iets groter groeide dan wellicht was voorzien. Het herinnert me aan Ben, die me vertelde dat Seattle geregeld winkelketens weert, zoals Walmart, om lokale middenstanders meer kans te geven.

Tekst gaat verder onder de afbeelding

Homoseksualiteit is voor Amerikaanse begrippen heel geaccepteerd in Seattle. Beeld RV

Daklozen

Over de markt dwalend valt me, niet voor het eerst, het grote aantal daklozen op. In stadsparken en onder bruggen zie ik zelfs complete tentenkampen. Niet voor iedereen pakt de economische voorspoed blijkbaar zo gunstig uit. Maar veel daklozen, laat ik me vertellen, komen ook vanuit elders in de VS hierheen vanwege het relatief goede zorgstelsel in de staat Washington. Die avond bezoek ik in de wijk Capitol Hill een van Seattle’s Speakeasy’s, cafés verstopt in woonhuizen die tijdens de drooglegging van de jaren dertig illegaal alcohol schonken. “Seattle lijkt me een stad van contrasten”, deel ik bij een peperdure cocktail mijn gedachten met Dan Navarro, een gesoigneerde New Yorker die hier voor Amazon is komen werken. “Arm en rijk, natuur en technologie, oud en nieuw, kleine zelfstandigen en multinationals.” Want bijvoorbeeld ook Boeing is opgericht in Seattle, en Microsoft in de voorstad Redmond. Dan knikt. “En vergeet kapitalisme en kunst niet. De Seattle sound, oftewel grunge, is wereldberoemd. Vooral door Nirvana natuurlijk.”

Levendig herinner ik me de ontzetting op mijn Delftse middelbare school toen frontman Kurt Cobain in 1994 zelfmoord pleegde.

Op Dan’s aanraden neem ik de volgende dag de monorail naar het beroemdste gebouw van de stad, de Space Needle, met wat fantasie een soort grote broer van de Rotterdamse Euromast. In het nabijgelegen EMP Museum voor popcultuur vergaap ik me aan een rijk gedocumenteerde tentoonstelling over Nirvana, en leer ik hoe die band de weg plaveide voor latere Seattle sound-grootheden als Pearl Jam, Soundgarden en Alice in Chains. Elders in het museum stuit ik op een expositie over Jimi Hendrix, een van mijn muzikale helden, die geboren en getogen blijkt in Seattle.

Die avond ga ik uit eten met een Amerikaanse ex-vriendin en haar nieuwe vriend, die het conservatieve Texas onlangs verruilden voor een dunbevolkt eiland hier vlak voor de kust, en die in de stad zijn om hun auto op te halen na een reparatie. Wist ik dankzij Facebook.

Reisroute en reistijd

Icelandair vliegt het gehele jaar door wekelijks zeven tot elf keer vanuit Amsterdam op Seattle, vanaf €752 retour. Op trans-Atlantische vluchten kun je op IJsland een stop-over maken van maximaal zeven dagen zonder toeslag te betalen op je ticket.

Lange dagen en lekker weer maken de lente- en zomermaanden populair. Maar het zachte klimaat maakt ook van de herfst en winter prima seizoenen voor een bezoek aan Seattle.

Boeken en films

Klassiek is de romantische komedie ‘Sleepless in Seattle’ (1993) met Meg Ryan en Tom Hanks, over een weduwnaar die verhuist naar Seattle en daar z’n nieuwe liefde vindt. Lamplight Books op Pike Place Market heeft veel boeken over de Seattle sound (grunge).

Wie meer wil begrijpen over het fenomeen Amazon.com leest ‘The Amazon Way’ - uiteraard ook te bestellen op amazon.com.

Lees hier meer reisverhalen

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden