Review

Rots in de branding

Vooral vanwege de overvloed aan prachtige, treffende en vaak niet eerder gepubliceerde foto's is 'De Eeuw van Engeland' een werk dat het leven van iedere anglofiel kan verrijken. Het begint met koningin-keizerin Victoria, in een tuintent schrijvend aan een werktafel. Het eindigt met twee dames op leeftijd, oog in oog met een portret van een weinig geamuseerde Elizabeth I, op een gestoffeerde rustbank gezeten in het gezelschap van een hond.

JAAP DE BERG

De verschillen springen in het oog. Toch noemt een oppervlakkig bijschrift de tweede opname illustratief voor een statische natie: na honderd jaar zou Engeland nog steeds 'een democratische monarchie van hondenliefhebbers' zijn. Hoeveel er juist veranderd is, toont niet alleen het beeldverhaal dat dit boek vertelt. Het blijkt ook uit de pakkende tekst van de historicus en journalist Brian Moynahan, die eerder naam maakte met 'De eeuw van Rusland' en 'De eeuw van China'. Neem alleen al de status van de koninklijke familie, door hem getypeerd voordat Diana haar volk en de klandizie van de buitenlandse roddelpers ontviel: “Het Victoriaanse koninkrijk was een hoerenkast geworden.”

Van heerser over een wereldrijk zakte Groot-Brittannië in deze eeuw af tot een mondiaal centrum van popmuziek en ander licht vermaak. Onttroond werden de Windsors nog niet, maar wel God en de hogere burgerij. In twee wereldoorlogen betaalde de natie een overwinning met zware verliezen. In andere landen zou de hel zijn losgebroken. Engeland bleef - dat moet gezegd - in zoverre zichzelf gelijk dat het deze en andere schokken en verschuivingen zonder binnenlands geweld en opstand overleefde.

Moynahan doet er boeiend verslag van. De grote lijnen weet hij raak te illustreren met smakelijke of anderszins belangwekkende politieke en sociale details, en aan schandalen of wat daarvoor doorging, loopt hij niet met afgewend hoofd voorbij. Maar het fascinerendst zijn toch de foto's.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2022 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden