Kenny Rogers in 1978

In MemoriamKenny Rogers 1938 - 2020

Kenny Rogers was een countryzanger met megapubliek

Kenny Rogers in 1978 Beeld AP

“Ik wilde ballads zingen die zeggen wat elke man zou willen zeggen en wat elke vrouw zou willen horen,” zei Kenny Rogers enkele jaren geleden tegen The Washington Post. “Want dan heb je beide soorten publiek, mannen en vrouwen.”

Dat is hem meer dan gelukt. De vrijdagnacht op 81-jarige leeftijd overleden countryzanger was een van de succesvolste zangers in zijn genre. Hij was gedurende zes decennia actief.

Dat succes kwam niet vanzelf. Dat hij zanger wilde worden, besloot de in Texas geboren Kenneth Ray Rogers al op zijn twaalfde, nadat hij een concert van Ray Charles had bijgewoond. Maar zijn eerste stap in de muziek, direct na highschool, was als bassist in een jazztrio. Daarna maakte hij deel uit van de folkgroep New Christy Minstrels en vervolgens stapte hij over op psychedelische rock met de band First Edition.

Hij vond zijn natuurlijke habitat als zanger pas toen hij tegen de dertig was en in 1976 in Nashville terecht kwam. Tegen die tijd had hij al drie huwelijken achter de rug en veel schulden. Er moest geld worden verdiend. Hij vond zichzelf opnieuw uit als zanger die ergens tussen easy listening en country laveerde. Zijn warme, enigszins schorre stem was geknipt voor het genre. Hij hees zichzelf in western-kleding en liet een nette baard staan.

Verhalende ballads: The Gambler 

Zo brak hij in 1977 door met ‘Lucille’, dat in de Verenigde Staten zijn eerste nummer 1 hit werd. Verhalende ballads met een sociaal onderwerp, zoals ‘Lucille’ over een vrouw die haar man in armoedige omstandigheden verlaat, of ‘The Gambler’, over een gokker die tijdens een treinreis goede raad geeft aan de verteller, werden zijn handelsmerk. Met zijn invoelende manier van zingen bleek hij een echte verhalenverteller. ‘Ruby’ over een oorlogsveteraan die in een rolstoel is beland en zijn vrouw elke avond uit ziet gaan en haar smeekt bij hem te blijven, is een ander succesvol voorbeeld. Zijn andere hits waren in het genre van de liefdesliedjes, zoals ‘She believes in me’, dat in Nederland grote bekendheid kreeg in de vertaling van ‘Zij gelooft in mij’ van André Hazes. 

Rogers trad veelvuldig op in duo’s. Eind jaren zeventig had hij veel succes met zijn goede vriendin Dottie West. Later volgden samenwerkingen met Kim Carnes, Lynda Carter, Sheena Easton en Dolly Parton. Met die laatste maakte hij de hitsingle ‘Islands in the stream’, zijn bekendste succes uit zijn lange carrière.

Kenny Rogers werkte gedurende zijn leven veelvuldig samen met andere countrysterren, zoals hier met Dolly Parton, in 1983. Beeld AP

60 miljoen aan alimentatie 

Rogers werkte ook met grote producers. Lionel Richie schreef en produceerde zijn hit ‘Lady’. In de jaren tachtig kwam Barry Gibb van The Bee Gees op zijn pad, die onder andere ‘Islands in the Stream’ produceerde. In die tijd was hij ongekend populair. Rogers trad op in stadions voor tienduizenden mensen, de verkoop van zijn platen kwam boven de 100 miljoen uit, en hij won tientallen prijzen.

Maar in de jaren negentig was zijn hoogtepunt min of meer voorbij, al scoorde hij nog behoorlijk goed met oude hits - en af en toe een nieuwe. Hij ontwikkelde andere activiteiten. Zo speelde hij in films en televisieseries, onder andere als ‘The Gambler’ in een gelijknamige tv-serie. Als fotograaf gaf hij in de jaren tachtig enkele boeken uit, een met landschappen en een met portretten van beroemdheden als Elizabeth Taylor en Michael Jackson.

Hij zette een fastfood-keten op en liet chique huizen bouwen die hij weer verkocht. Financieel ging het goed. Toen hij van zijn vierde vrouw scheidde kon hij haar 60 miljoen dollar meegeven.

Kenny Rogers in 2013 tijdens het Glastonbury FestivalBeeld Photo News

In 2016 begon hij aan een twee jaar durende afscheidstournee, waarbij hij als 78-jarige ook de Heineken Music Hall in Amsterdam aan deed. Volgens de Trouw-recensent klonken zijn vocalen net zo breekbaar als de man oogde. Hij zei in een interview dat het tijd werd om aandacht te besteden aan zijn privéleven, dat hij zijn hele leven had verwaarloosd. Rogers had vijf huwelijken en vijf kinderen.

Vrijdagnacht overleed hij, omgeven door zijn dierbaren. Zijn familie neemt vanwege het coronavirus in kleine kring afscheid van hem.

Lees ook:

Breekbare Kenny Rogers is nog vol humor en zelfspot

Tijdens zijn afscheidstournee klonk Rogers als een schim van zichzelf. 

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden