Reizen

Cotswolds is het échtste Engeland

Beeld Annemarie Bergfeld

Geografisch valt er wel wat op af te dingen, maar iedere Engelsman weet: de Cotswolds vormen het hart van zijn land. Zo’n streek verken je te voet. Net als de Engelsen zelf.

Alsof ooit per decreet is verordonneerd - alles wat Engels is: hier verzamelen! Althans, de zonnige kant van het typische Engelse leven mag zich in de Cotswolds volop etaleren. 

In de heuvels ten noorden van Bath vind je geen achterbuurten, graffiti of armoede; wel cabrio’s die bedaard over landweggetjes rijden langs manors, bloeiende velden, dorpjes in honingkleur en witte pubs met donker bier. Nog Engelser dan per MG of Aston Martin doorkruis je de Cotswolds wandelend.

Noordwaarts

Wie te voet gaat, ziet ook nog graanvelden, weides met schapen, stenen muurtjes en kolossale eiken. Tot er weer zo’n stompe vierkante kerktoren opduikt die de aanwezigheid van een volgend warmgeel dorpje tussen de plooien van de heuvels verraadt. De countryside op z’n best.

Beeld Annemarie Bergfeld

Dwars door dit decor loopt de ‘Cotswold Way’, een van ’s lands geliefdste National Trails. De 160 wandelkilometers voeren van werelderfgoedstad Bath naar het noordelijker gelegen marktstadje Chipping Campden. Al gauw blijkt dat man, zoon en ik tegendraads aan de wandel zijn met onze looprichting. Cotswolder John die ik eerder dit jaar ontmoette, adviseerde me de trail noordwaarts te lopen: “Dan heb je de heersende zuidwestenwind lekker in de rug.” 

De bewegwijzering is naar beide kanten uitstekend, maar alle wandelaars die we overdag bij een kissing gate of ’s avonds aan de cider tegenkomen lopen noord-zuid. En niemand weet waarom. Voor de rugwind hadden ze het niet anders hoeven doen. Al wat er is tijdens onze wandelweek, geen wind. Het weer is sowieso on-Brits. Met een beetje flexibiliteit kunnen we de temperaturen tot boven de 30 graden wel aan. Extra water mee, genieten van de kilometers in de bossen en ’s ochtends vroeg beginnen.

B&B-eigenares Lindsey is goed ingespeeld op haar wandelende gasten. In het halletje van haar Cleeve Hill House Hotel is plaats voor tien paar zwetende wandelschoenen en wie vroeg wil gaan lopen, kan bij haar vroeg ontbijten. Zo lopen we om zeven uur, op wat de warmste dag van de tocht gaat worden, omhoog naar Cleeve Hill, waar we een dag eerder eindigden. Het uitzicht vanaf dit hoogste punt (330 m) van de Cotswolds reikt tot aan de Malvern Hills, 20 mijl naar het westen.

Beeld Annemarie Bergfeld
Beeld Annemarie Bergfeld

De Cotswold Way loopt globaal langs de westelijke rand van de heuvelrug. De kalkstenen rotsen in de bodem maken deel uit van een 500 km lang massief tussen Lyme Regis aan de zuidkust en Whitby in het noordoosten. Huizen, boerderijen, kerken: ze zijn allemaal uit kalksteen opgetrokken, net als de gestapelde muurtjes langs wegen en weilanden. Een warme gele waas ligt over het landschap.

Stanton is zo’n van top-tot-teen geel dorp. Als een schoonheid ligt het tussen de heuvels waar wij eerder tussen de schapen door laveerden. Maar Stanton is een sleeping beauty. De meeste woningen werden opgekocht door rijke stedelingen die er alleen in het weekend zijn - soms.

Bizarre gebouwen

Aan de perfect gerestaureerde gevels met piepkleine ruitjes en leistenen daken is het niet af te zien, maar een hondenuitlater vertelt dat vaak twee, soms zelfs drie woningen bij elkaar werden getrokken tot één grote. “Reken maar dat het er achter die gevels een stuk moderner uit ziet.” Het enige leven in Stanton concentreert zich op de helling aan de rand van het dorp. In de biertuin van de Mount Inn blijft het gezellig tot de zon achter de Malvern Hills is gezakt.

Geen Engeland zonder follies: met opzet nutteloze of bizarre gebouwen in het landschap. De wandeling van het snoezige Broadway naar Broadway Tower is even pittig, daarbij verbleekt de klim naar het uitkijkplatform boven op dit nepkasteel. Het verhaal gaat dat de vrouw van de zesde Graaf van Coventry een kasteel wilde dat ze vanuit haar huis in Wor-cester kon zien. In 1798 kreeg ze het, op Broadway Hill, naar een ontwerp van de beroemde tuin- en landschapsarchitect Capa- bility Brown.

Beeld Annemarie Bergfeld

In de toren een overzicht van zijn gebruikers door de eeuwen heen: graven, oorlogshelden en excentrieke collectioneurs. Een erfenis van een andere excentrieke verzamelaar is Snowshill Manor. Rond dit landhuis uit 1550 ontwierp architect Charles Wade een serie tuinkamers. Elke gemoedstoestand had een andere tuin nodig, vond hij. Dat is nog niet zo’n gek idee, en het geeft een fijn beschut gevoel als je van kamer naar kamer dwaalt.

Vreemder is Wolf’s Cove; dit modeldorpje met vissershaventje tussen de margrieten en lavendelstruiken lijmde Wade in de jaren dertig in elkaar. Echt gek wordt het pas binnenshuis. Ontspullen is niet aan Wade besteed. Indachtig zijn motto Nequid Pereat - laat niets vergaan - stampte hij alle kamers en gangen vol met zijn verzamelingen: van kostuums en fietsen tot muizenvallen en samoeraizwaarden. Om ruimte te geven aan zijn collecties ging hij zelf in het tuinhuisje wonen. Heerlijk. En zo door en door Engels ook.

Treinhit

Een beetje belegen is het wel, maar ook leuk. In 1976 sloot de overheid het spoor tussen Broadway en het zuidelijker gelegen Cheltenham. Vrijwilligers van de Gloucestershire Warwickshire Steam Railway namen later de boel over, repareerden het spoor, kochten oude wagons en bouwden stationsgebouwen opnieuw op. Een stoomlocomotief trekt nu jarenvijftig-wagons over het 14 mijl lange traject. En het is een enorme hit. De GWSR geeft twee boekjes, Railway Rambles, uit met wandeltochten vanuit en naar de verschillende stations. Informatie: gwsr.com

Beeld Annemarie Bergfeld

De Cotswolds is een van de 46 Engelse gebieden met het predicaat ‘Area of Outstanding Natural Beauty’. Typische Cotswoldsdorpjes, en erkende toeristentrekkers, zijn Bibury en Bourton-on-the-Water. Net zo karakteristiek en net iets minder platgelopen zijn Broadway, Chipping Campden en Northleach. Vergeet ook start- (of finish)plaats Bath niet. Unesco Werelderfgoed met zijn Georgiaanse architectuur en Romeinse baden. visitbath.co.uk. Meer info: cotswolds.com

Meer reisreportages vanuit bijzondere bestemmingen, boeiende steden en verre streken lezen? Die vindt u terug in ons dossier.

Lees ook:

Battambang in Cambodja is een oase van rust, ontspanning en cultureel genot

Battambang, de tweede stad van Cambodja, is het domein van beeldend kunstenaars en artiesten. De kunststad hoopt op erkenning van Unesco.

De spectaculaire natuur rond Valencia ziet u niet vanuit een strandstoel

De spectaculaire ruige natuur rond Valencia ziet u niet vanuit een strandstoel. Neem de fiets en daal vanuit de bergen af naar de Méditerranée. Of maak een omweg door een natuurgebied.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden